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SWIFT Les Voyages de Gulliver (1721)

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Jonathan Swift

LES VOYAGES DE GULLIVER

Première publication 1721
Traduit par l’abbé Desfontaines en 1727

*


Eugène Canseliet, dans son "Hermétisme dans la vie de Swift et dans ses voyages" (édité par Fata Morgana), donne une introduction aux méthodes cryptées qu'utilisa Jonathan Swift au cours de la rédaction des "Voyages de Gulliver", destinées à dissimuler, ou à démontrer, plus ou moins, sa connaissance de l'alchimie.


L.A.T.


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Table des matières


VOYAGE À LILLIPUT - 4
Chapitre I - 5
Chapitre II - 15
Chapitre III - 25
Chapitre IV - 31
Chapitre V  - 38
Chapitre VI - 45
Chapitre VII - 54
Chapitre VIII - 62

VOYAGE À BROBDINGNAG - 69
Chapitre I - 70
Chapitre II - 85
Chapitre III - 91
Chapitre IV - 106
Chapitre V - 115
Chapitre VI - 122

VOYAGE À LAPUTA, AUX BALNIBARBES, À LUGGNAGG,
À GLOUBBDOUBDRIE ET AU JAPON - 133
Chapitre I - 133
Chapitre II - 141
Chapitre III - 147
Chapitre IV - 151
Chapitre V - 159
Chapitre VI - 164
Chapitre VII - 169
Chapitre VIII - 177
Chapitre IX - 181
Chapitre X - 189

VOYAGE AU PAYS DES HOUYHNHNMS - 194
Chapitre I - 195
Chapitre II - 202
Chapitre III - 209
Chapitre IV - 216
Chapitre V - 223
Chapitre VI - 231
Chapitre VII - 237
Chapitre VIII - 242
Chapitre IX - 246
Chapitre X - 251
Chapitre XI - 259
Chapitre XII - 269

EXTRAIT D’UN PAMPHLET SUR L’IRLANDE - 275





VOYAGE À LILLIPUT
– 5 –
Chapitre I
L’auteur rend un compte succinct des premiers motifs qui le
portèrent à voyager. Il fait naufrage et se sauve à la nage dans
le pays de Lilliput. On l’enchaîne et on le conduit en cet état
plus avant dans les terres.
Mon père, dont le bien, situé dans la province de
Nottingham, était médiocre, avait cinq fils : j’étais le troisième,
et il m’envoya au collège d’Emmanuel, à Cambridge, à l’âge de
quatorze ans. J’y demeurai trois années, que j’employai
utilement. Mais la dépense de mon entretien au collège était
trop grande, on me mit en apprentissage sous M. Jacques Bates,
fameux chirurgien à Londres, chez qui je demeurai quatre ans.
Mon père m’envoyant de temps en temps quelques petites
sommes d’argent, je les employai à apprendre le pilotage et les
autres parties des mathématiques les plus nécessaires à ceux qui
forment le dessein de voyager sur mer, ce que je prévoyais être
ma destinée. Ayant quitté M. Bâtes, je retournai chez mon père ;
et, tant de lui que de mon oncle Jean et de quelques autres
parents, je tirai la somme de quarante livres sterling par an pour
me soutenir à Leyde. Je m’y rendis et m’y appliquai à l’étude de
la médecine pendant deux ans et sept mois, persuadé qu’elle me
serait un jour très utile dans mes voyages.
Bientôt après mon retour de Leyde, j’eus, à la
recommandation de mon bon maître M. Bates, l’emploi de
chirurgien sur l’Hirondelle, où je restai trois ans et demi, sous le
capitaine Abraham Panell, commandant. Je fis pendant ce
temps-là des voyages au Levant et ailleurs. À mon retour, je
résolus de m’établir à Londres. M. Bates m’encouragea à
prendre ce parti, et me recommanda à ses malades. Je louai un
– 6 –
appartement dans un petit hôtel situé dans le quartier appelé
Old-Jewry, et bientôt après j’épousai Melle Marie Burton,
seconde fille de M. Edouard Burton, marchand dans la rue de
Newgate, laquelle m’apporta quatre cents livres sterling en
mariage.
Mais mon cher maître M. Bâtes étant mort deux ans après,
et n’ayant plus de protecteur, ma pratique commença à
diminuer. Ma conscience ne me permettait pas d’imiter la
conduite de la plupart des chirurgiens, dont la science est trop
semblable à celle des procureurs : c’est pourquoi, après avoir
consulté ma femme et quelques autres de mes intimes amis, je
pris la résolution de faire encore un voyage de mer. Je fus
chirurgien successivement dans deux vaisseaux ; et plusieurs
autres voyages que je fis, pendant six ans, aux Indes orientales
et occidentales, augmentèrent un peu ma petite fortune.
J’employais mon loisir à lire les meilleurs auteurs anciens et
modernes, étant toujours fourni d’un certain nombre de livres,
et, quand je me trouvais à terre, je ne négligeais pas de
remarquer les moeurs et les coutumes des peuples, et
d’apprendre en même temps la langue du pays, ce qui me
coûtait peu, ayant la mémoire très bonne.
Le dernier de ces voyages n’ayant pas été heureux, je me
trouvai dégoûté de la mer, et je pris le parti de rester chez moi
avec ma femme et mes enfants. Je changeai de demeure, et me
transportai de l’Old-Jewry à la rue de Fetter-Lane, et de là à
Wapping, dans l’espérance d’avoir de la pratique parmi les
matelots ; mais je n’y trouvai pas mon compte.
Après avoir attendu trois ans, et espéré en vain que mes
affaires iraient mieux, j’acceptai un parti avantageux qui me fut
proposé par le capitaine Guillaume Prichard, prêt à monter
l’Antilope et à partir pour la mer du Sud. Nous nous
embarquâmes à Bristol, le 4 de mai 1699, et notre voyage fut
d’abord très heureux.
– 7 –
Il est inutile d’ennuyer le lecteur par le détail de nos
aventures dans ces mers ; c’est assez de lui faire savoir que, dans
notre passage aux Indes orientales, nous essuyâmes une
tempête dont la violence nous poussa ; vers le nord-ouest de la
terre de Van-Diemen. Par une observation que je fis, je trouvai
que nous étions à 30° 2’ de latitude méridionale. Douze
hommes de notre équipage étaient morts par le travail excessif
et par la mauvaise nourriture. Le 5 novembre, qui était le
commencement de l’été dans ces pays-là, le temps étant un peu
noir, les mariniers aperçurent un roc qui n’était éloigné du
vaisseau que de la longueur d’un câble ; mais le vent était si fort
que nous fûmes directement poussés contre l’écueil, et que nous
échouâmes dans un moment. Six hommes de l’équipage, dont
j’étais un, s’étant jetés à propos dans la chaloupe, trouvèrent le
moyen de se débarrasser du vaisseau et du roc. Nous allâmes à
la rame environ trois lieues ; mais à la fin la lassitude ne nous
permit plus de ramer ; entièrement épuisés, nous nous
abandonnâmes au gré des flots, et bientôt nous fûmes renversés
par un coup de vent du nord :
Je ne sais quel fut le sort de mes camarades de la chaloupe,
ni de ceux qui se sauvèrent sur le roc, ou qui restèrent dans le
vaisseau ; mais je crois qu’ils périrent tous ; pour moi, je nageai
à l’aventure, et fus poussé, vers la terre par le vent et la marée.
Je laissai souvent tomber mes jambes, mais sans toucher le
fond. Enfin, étant près de m’abandonner, je trouvai pied dans
l’eau, et alors la tempête était bien diminuée. Comme la pente
était presque insensible, je marchai une demi-lieue dans la mer
avant que j’eusse pris terre. Je fis environ un quart de lieue sans
découvrir aucune maison ni aucun vestige d’habitants, quoique
ce pays fût très peuplé. La fatigue, la chaleur et une demi-pinte
d’eau-de-vie que j’avais bue en abandonnant le vaisseau, tout
cela m’excita à dormir. Je me couchai sur l’herbe, qui était très
fine, où je fus bientôt enseveli dans un profond sommeil, qui
dura neuf heures. Au bout de ce temps-là, m’étant éveillé,
– 8 –
j’essayai de me lever ; mais ce fut en vain. Je m’étais couché sur
le dos ; je trouvai mes bras et mes jambes attachés à la terre de
l’un et de l’autre côté, et mes cheveux attachés de la même
manière. Je trouvai même plusieurs ligatures très minces qui
entouraient mon corps, depuis mes aisselles jusqu’à mes
cuisses. Je ne pouvais que regarder en haut ; le soleil
commençait à être fort chaud, et sa grande clarté blessait mes
yeux. J’entendis un bruit confus autour de moi, mais, dans la
posture où j’étais, je ne pouvais rien voir que le soleil. Bientôt je
sentis remuer quelque chose sur ma jambe gauche, et cette
chose, avançant doucement sur ma poitrine, monter presque
jusqu’à mon menton. Quel fut mon étonnement lorsque
j’aperçus une petite figure de créature humaine haute tout au
plus de trois pouces, un arc et une flèche à la main, avec un
carquois sur le dos ! J’en vis en même temps au moins quarante
autres de la même espèce. Je me mis soudain à jeter des cris si
horribles, que tous ces petits animaux se retirèrent transis de
peur ; et il y en eut même quelques-uns, comme je l’ai appris
ensuite, qui furent dangereusement blessés par les chutes
précipitées qu’ils firent en sautant de dessus mon corps à terre.
Néanmoins ils revinrent bientôt, et l’un d’eux, qui eut la
hardiesse de s’avancer si près qu’il fut en état de voir
entièrement mon visage, levant les mains et les yeux par une
espèce d’admiration, s’écria d’une voix aigre, mais distincte :
Hekinah Degul. Les autres répétèrent plusieurs fois les mêmes
mots ; mais alors je n’en compris pas le sens. J’étais, pendant ce
temps-là, étonné, inquiet, troublé, et tel que serait le lecteur en
pareille situation. Enfin, faisant des efforts pour me mettre en
liberté, j’eus le bonheur de rompre les cordons ou fils, et
d’arracher les chevilles qui attachaient mon bras droit à la
terre ; car, en le haussant un peu, j’avais découvert ce qui me
tenait attaché et captif. En même temps, par une secousse
violente qui me causa une douleur extrême, je lâchai un peu les
cordons qui attachaient mes cheveux du côté droit (cordons
plus fins que mes cheveux mêmes), en sorte que je me trouvai
en état de procurer à ma tête un petit mouvement libre. Alors
– 9 –
ces insectes humains se mirent en fuite et poussèrent des cris
très aigus. Ce bruit cessant, j’entendis un d’eux s’écrier : Tolgo
Phonac, et aussitôt je me sentis percé à la main de plus de cent
flèches qui me piquaient comme autant d’aiguilles. Ils firent
ensuite une autre décharge en l’air, comme nous tirons des
bombes en Europe, dont plusieurs, je crois, tombaient
paraboliquement sur mon corps, quoique je ne les aperçusse
pas, et d’autres sur mon visage, que je tâchai de découvrir avec
ma main droite. Quand cette grêle de flèches fut passée, je
m’efforçai encore de me détacher ; mais on fit alors une autre
décharge plus grande que la première, et quelques-uns
tâchaient de me percer de leurs lances ; mais, par bonheur, je
portais une veste impénétrable de peau de buffle. Je crus donc
que le meilleur parti était de me tenir en repos et de rester
comme j’étais jusqu’à la nuit ; qu’alors, dégageant mon bras
gauche, je pourrais me mettre tout à fait en liberté, et, à l’égard
dos habitants, c’était avec raison que je me croyais d’une force
égale aux plus puissantes armées qu’ils pourraient mettre sur
pied pour m’attaquer, s’ils étaient tous de la même taille que
ceux que j’avais vus jusque-là. Mais la fortune me réservait un
autre sort.
– 10 –
Quand ces gens durent remarqué que j’étais tranquille, ils
cessèrent de me décocher des flèches ; mais, par le bruit que
j’entendis, je connus que leur nombre s’augmentait
considérablement, et, environ à deux toises loin de moi, vis-àvis
de mon oreille gauche, j’entendis un bruit pendant plus
d’une heure comme des gens qui travaillaient. Enfin, tournant
un peu ma tête de ce côté-là, autant que les chevilles et les
cordons me le permettaient, je vis un échafaud élevé de terre
d’un pied et demi, où quatre de ces petits hommes pouvaient se
placer, et une échelle pour y monter ; d’où un d’entre eux, qui
me semblait être une personne de condition, me fit une
harangue assez longue, dont je ne compris pas un mot. Avant
que de commencer, il s’écria trois fois : Langro Dehul san. Ces
mots furent répétés ensuite, et expliqués par des signes pour me
– 11 –
les faire entendre. Aussitôt cinquante hommes s’avancèrent, et
coupèrent les cordons qui attachaient le côté gauche de ma tête ;
ce qui me donna la liberté de la tourner à droite et d’observer la
mine et l’action de celui qui devait parler. Il me parut être de
moyen âge, et d’une taille plus grande que les trois autres qui
l’accompagnaient, dont l’un, qui avait l’air d’un page, tenait la
queue de sa robe, et les deux autres étaient debout de chaque
côté pour le soutenir. Il me sembla bon orateur, et je conjecturai
que, selon les règles de l’art, il mêlait dans son discours des
périodes pleines de menaces et de promesses. Je fis la réponse
en peu de mots, c’est-à-dire par un petit nombre de signes, mais
d’une manière pleine de soumission, levant ma main gauche et
les deux yeux au soleil, comme pour le prendre à témoin que je
mourais de faim, n’ayant rien mangé depuis longtemps. Mon
appétit était, en effet, si pressant que je ne pus m’empêcher de
faire voir mon impatience (peut-être contre les règles de
l’honnêteté) en portant mon doigt très souvent à ma bouche,
pour faire connaître que j’avais besoin de nourriture.
L’Hurgo (c’est ainsi que, parmi eux, on appelle un grand
seigneur, comme je l’ai ensuite appris) m’entendit fort bien. Il
descendit de l’échafaud, et ordonna que plusieurs échelles
fussent appliquées à mes côtés, sur lesquelles montèrent bientôt
plus de cent hommes qui se mirent en marche vers ma bouche,
chargés de paniers pleins de viandes. J’observai qu’il y avait de
la chair de différents animaux, mais je ne les pus distinguer par
le goûter. Il y avait des épaules et des éclanches en forme de
celles de mouton, et fort bien accommodées, mais plus petites
que les ailes d’une alouette ; j’en avalai deux ou trois d’une
bouchée avec six pains. Ils me fournirent tout cela, témoignant
de grandes marques d’étonnement et d’admiration à cause de
ma taille et de mon prodigieux appétit. Ayant fait un autre signe
pour leur faire savoir qu’il me manquait à boire, ils
conjecturèrent, par la façon dont je mangeais, qu’une petite
quantité de boisson ne me suffirait pas ; et, étant un peuple
d’esprit, ils levèrent avec beaucoup d’adresse un des plus grands
– 12 –
tonneaux de vin qu’ils eussent, le roulèrent vers ma main et le
défoncèrent. Je le bus d’un seul coup avec un grand plaisir. On
m’en apporta un autre muid, que je bus de même, et je fis
plusieurs signes pour avertir de me voiturer encore quelques
autres muids.
Après m’avoir vu faire toutes ces merveilles, ils poussèrent
des cris de joie et se mirent à danser, répétant plusieurs fois,
comme ils avaient fait d’abord : Hehinah Degul. Bientôt après,
j’entendis une acclamation universelle, avec de fréquentes
répétitions de ces mots : Peplom Selan, et j’aperçus un grand
nombre de peuple sur mon côté gauche, relâchant les cordons à
un tel point que je me trouvai en état de me tourner, et d’avoir
le soulagement d’uriner, fonction dont je m’acquittai au grand
étonnement du peuple, lequel, devinant ce que j’allais faire,
s’ouvrit impétueusement à droite et à gauche pour éviter le
déluge. Quelque temps auparavant, on m’avait frotté
charitablement le visage et les mains d’une espèce d’onguent
d’une odeur agréable, qui, dans très peu de temps, me guérit de
la piqûre des flèches. Ces circonstances, jointes aux
rafraîchissements que j’avais reçus, me disposèrent à dormir ; et
mon sommeil fut environ de huit heures, sans me réveiller, les
médecins, par ordre de l’empereur, ayant frelaté le vin et y ayant
mêlé des drogues soporifiques.
Tandis que je dormais, l’empereur de Lilliput (c’était le
nom de ce pays) ordonna de me faire conduire vers lui. Cette
résolution semblera peut-être hardie et dangereuse, et je suis
sûr qu’en pareil cas elle ne serait du goût d’aucun souverain de
l’Europe ; cependant, à mon avis, c’était un dessein également
prudent et dangereux ; car, en cas que ces peuples eussent tenté
de me tuer avec leurs lances et leurs flèches pendant que je
dormais, je me serais certainement éveillé au premier sentiment
de douleur, ce qui aurait excité ma fureur et augmenté mes
forces à un tel degré, que je me serais trouvé en état de rompre
– 13 –
le reste des cordons ; et, après cela, comme ils n’étaient pas
capables de me résister, je les aurais tous écrasés et foudroyés.
On fit donc travailler à la hâte cinq mille charpentiers et
ingénieurs pour construire une voiture : c’était un chariot élevé
de trois pouces, ayant sept pieds de longueur et quatre de
largeur, avec vingt-deux roues. Quand il fut achevé, on le
conduisit au lieu où j’étais. Mais la principale difficulté fut de
m’élever et de me mettre sur cette voiture. Dans cette vue,
quatre-vingts perches, chacune de deux pieds de hauteur, furent
employées ; et des cordes très fortes, de la grosseur d’une ficelle,
furent attachées, par le moyen de plusieurs crochets, aux
bandages que les ouvriers avaient ceints autour de mon cou, de
mes mains, de mes jambes et de tout mon corps. Neuf cents
hommes des plus robustes furent employés à élever ces cordes
par le moyen d’un grand nombre de poulies attachées aux
perches ; et, de cette façon, dans moins de trois heures de
temps, je fus élevé, placé et attaché dans la machine. Je sais tout
cela par le rapport qu’on m’en a fait depuis, car, pendant cette
manoeuvre, je dormais très profondément. Quinze cents
chevaux, les plus grands de l’écurie de l’empereur, chacun
d’environ quatre pouces et demi de haut, furent attelés au
chariot, et me traînèrent vers la capitale, éloignée d’un quart de
lieue.
Il y avait quatre heures que nous étions en chemin, lorsque
je fus subitement éveillé par un accident assez ridicule. Les
voituriers s’étant arrêtés un peu de temps pour raccommoder
quelque chose, deux ou trois habitants du pays avaient eu la
curiosité de regarder ma mine pendant que je dormais ; et,
s’avançant très doucement jusqu’à mon visage, l’un d’entre eux,
capitaine aux gardes, avait mis la pointe aiguë de son esponton
bien avant dans ma narine gauche, ce qui me chatouilla le nez,
m’éveilla, et me fit éternuer trois fois. Nous fîmes une grande
marche le reste de ce jour-là, et nous campâmes la nuit avec
cinq cents gardes, une moitié avec des flambeaux, et l’autre avec
– 14 –
des arcs et des flèches, prête à tirer si j’eusse essayé de me
remuer. Le lendemain au lever du soleil, nous continuâmes
notre voyage, et nous arrivâmes sur le midi à cent toises des
portes de la ville. L’empereur et toute la cour sortirent pour
nous voir ; mais les grands officiers ne voulurent jamais
consentir que Sa Majesté hasardât sa personne en montant sur
mon corps, comme plusieurs autres avaient osé faire.
À l’endroit où la voiture s’arrêta, il y avait un temple
ancien, estimé le plus grand de tout le royaume, lequel, ayant
été souillé quelques années auparavant par un meurtre, était,
selon la prévention de ces peuples, regardé comme profane, et,
pour cette raison, employé à divers usages. Il fut résolu que je
serais logé dans ce vaste édifice. La grande porte, regardant le
nord, était environ de quatre pieds de haut, et presque de deux
pieds de large ; de chaque côté de la porte, il y avait une petite
fenêtre élevée de six pouces. À celle qui était du côté gauche, les
serruriers du roi attachèrent quatre-vingt-onze chaînes,
semblables à celles qui sont attachées à la montre d’une dame
d’Europe, et presque aussi larges ; elles furent par l’autre bout
attachées à ma jambe gauche avec trente-six cadenas. Vis-à-vis
de ce temple, de l’autre côté du grand chemin, à la distance de
vingt pieds, il y avait une tour d’au moins cinq pieds de haut ;
c’était là que le roi devait monter avec plusieurs des principaux
seigneurs de sa cour pour avoir la commodité de me regarder à
son aise. On compte qu’il y eut plus de cent mille habitants qui
sortirent de la ville, attirés par la curiosité, et, malgré mes
gardes, je crois qu’il n’y aurait pas eu moins de dix mille
hommes qui, à différentes fois, auraient monté sur mon corps
par des échelles, si on n’eût publié un arrêt du conseil d’État
pour le défendre. On ne peut s’imaginer le bruit et l’étonnement
du peuple quand il me vit debout et me promener : les chaînes
qui tenaient mon pied gauche étaient environ de six pieds de
long, et me donnaient la liberté d’aller et de venir dans un demicercle.
– 15 –
Chapitre II
L’empereur de Lilliput, accompagné de plusieurs de ses
courtisans, vient pour voir l’auteur dans sa prison. Description
de la personne et de l’habit de Sa Majesté. Gens savants
nommés pour apprendre la langue à l’auteur. Il obtient des
grâces par sa douceur. Ses poches sont visitées.
L’empereur, à cheval, s’avança un jour vers moi, ce qui
pensa lui coûter cher : à ma vue, son cheval, étonné, se cabra ;
mais ce prince, qui est un cavalier excellent, se tint ferme sur ses
étriers jusqu’à ce que sa suite accourût et prît la bride. Sa
Majesté, après avoir mis pied à terre, me considéra de tous côtés
avec une grande admiration, mais pourtant se tenant toujours,
par précaution, hors de la portée de ma chaîne.
L’impératrice, les princes et princesses du sang,
accompagnés de plusieurs dames, s’assirent à quelque distance
dans des fauteuils. L’empereur est plus grand qu’aucun de sa
cour, ce qui le fait redouter par ceux qui le regardent ; les traits
de son visage sont grands et mâles, avec une lèvre épaisse et un
nez aquilin ; il a un teint d’olive, un air élevé, et des membres
bien proportionnés, de la grâce et de la majesté dans toutes ses
actions. Il avait alors passé la fleur de sa jeunesse, étant âgé de
vingt-huit ans et trois quarts, dont il en avait régné environ
sept. Pour le regarder avec plus de commodité je me tenais
couché sur le côté, en sorte que mon visage pût être parallèle au
sien ; et il se tenait à une toise et demie loin de moi. Cependant,
depuis ce temps-là, je l’ai eu plusieurs fois dans ma main ; c’est
pourquoi je ne puis me tromper dans le portrait que j’en fais.
Son habit était uni et simple, et fait moitié à l’asiatique et moitié
à l’européenne ; mais il avait sur la tête un léger casque d’or,
– 16 –
orné de joyaux et d’un plumet magnifique. Il avait son épée nue
à la main, pour se défendre en cas que j’eusse brisé mes
chaînes ; cette épée était presque longue de trois pouces ; la
poignée et le fourreau étaient d’or et enrichis de diamants. Sa
voix était aigre, mais claire et distincte, et je le pouvais entendre
aisément, même quand je me tenais debout ; Les dames et les
courtisans étaient tous habillés superbement ; en sorte que la
place qu’occupait toute la cour paraissait à mes yeux comme
une belle jupe étendue sur la terre, et brodée de figures d’or et
d’argent. Sa Majesté impériale me fit l’honneur de me parler
souvent ; et je lui répondis toujours ; mais nous ne nous
entendions ni l’un ni l’autre.
Au bout de deux heures, la cour se retira, et on me laissa
une forte garde pour empêcher l’impertinence, et peut-être la
malice de la populace, qui avait beaucoup d’impatience de se
rendre en foule autour de moi pour me voir de près. Quelquesuns
d’entre eux eurent l’effronterie et la témérité de me tirer des
flèches, dont une pensa me crever l’oeil gauche. Mais le colonel
fit arrêter six des principaux de cette canaille, et ne jugea point
de peine mieux proportionnée à leur faute que de les livrer liés
et garrottés dans mes mains. Je les pris donc dans ma main
droite et en mis cinq dans la poche de mon justaucorps, et à
l’égard du sixième, je feignis de le vouloir manger tout vivant.
Le pauvre petit homme poussait des hurlements horribles, et le
colonel avec ses officiers étaient fort en peine, surtout quand ils
me virent tirer mon canif. Mais-je fis bientôt cesser leur frayeur,
car, avec un air doux et humain, coupant promptement les
cordes dont il était garrotté, je le mis doucement à terre, et il
prit la fuite. Je traitai les autres de la même façon, les tirant
successivement l’un après l’autre de ma poche. Je remarquai
avec plaisir que les soldats et le peuple avaient été très touchés
de cette action d’humanité, qui fut rapportée à la cour d’une
manière très avantageuse, et qui me fit honneur.
– 17 –
La nouvelle de l’arrivée d’un homme prodigieusement
grand, s’étant répandue dans tout le royaume, attira un nombre
infini de gens oisifs et curieux ; en sorte que les villages furent
presque abandonnés, et que la culture de la terre en aurait
souffert, si Sa Majesté impériale n’y avait pourvu par différents
édits et ordonnances. Elle ordonna donc que tous ceux qui
m’avaient déjà vu retourneraient incessamment chez eux, et
n’approcheraient point, sans une permission particulière, du
lieu de mon séjour. Par cet ordre, les commis des secrétaires
d’État gagnèrent des sommes très considérables.
Cependant l’empereur tint plusieurs conseils pour
délibérer sur le parti qu’il fallait prendre à mon égard. J’ai su
depuis que la cour avait été fort embarrassée. On craignait que
je ne vinsse à briser mes chaînes et à me mettre en liberté ; on
disait que ma nourriture, causant une dépense excessive, était
capable de produire une disette de vivres ; on opinait
quelquefois à me faire mourir de faim, ou à me percer de flèches
empoisonnées ; mais on fit réflexion que l’infection d’un corps
tel que le mien pourrait produire la peste dans la capitale et
dans tout le royaume. Pendant qu’on délibérait, plusieurs
officiers de l’armée se rendirent à la porte de la grand’chambre
où le conseil impérial était assemblé, et deux d’entre eux, ayant
été introduits, rendirent compte de ma conduite à l’égard des
six criminels dont j’ai parlé, ce qui fit une impression si
favorable sur l’esprit de Sa Majesté et de tout le conseil, qu’une
commission impériale fut aussitôt expédiée pour obliger tous les
villages, à quatre cent cinquante toises aux environs de la ville,
de livrer tous les matins six boeufs, quarante moutons et
d’autres vivres pour ma nourriture, avec une quantité
proportionnée de pain et de vin et d’autres boissons. Pour le
payement de ces vivres, Sa Majesté donna des assignations sur
son trésor. Ce prince n’a d’autres revenus que ceux de son
domaine, et ce n’est que dans des occasions importantes qu’il
lève des impôts sur ses sujets, qui sont obligés de le suivre à la
guerre à leurs dépens. On nomma six cents personnes pour me
– 18 –
servir, qui furent pourvues d’appointements pour leur dépense
de bouche et de tentes construites très commodément de
chaque côté de ma porte.
Il fut aussi ordonné que trois cents tailleurs me feraient un
habit à la mode du pays ; que six hommes de lettres, des plus
savants de l’empire, seraient chargés de m’apprendre la langue,
et enfin, que les chevaux de l’empereur et ceux de la noblesse et
les compagnies des gardes feraient souvent l’exercice devant
moi pour les accoutumer à ma figure. Tous ces ordres furent
ponctuellement exécutés. Je fis de grands progrès dans la
connaissance de la langue de Lilliput. Pendant ce temps-là
l’empereur m’honora de visites fréquentes, et même voulut bien
aider mes maîtres de langue à m’instruire.
– 19 –
Les premiers mots que j’appris furent pour lui faire savoir
l’envie que j’avais qu’il voulût bien me rendre ma liberté ; ce que
je lui répétais tous les jours à genoux. Sa réponse fut qu’il fallait
attendre encore un peu de temps, que c’était une affaire sur
laquelle il ne pouvait se déterminer sans l’avis de son conseil, et
que, premièrement, il fallait que je promisse par serment
l’observation d’une paix inviolable avec lui et avec ses sujets ;
– 20 –
qu’en attendant, je serais traité avec toute l’honnêteté possible.
Il me conseilla de gagner ; par ma patience et par ma bonne
conduite, son estime et celle de ses peuples. Il m’avertit de ne
lui savoir point mauvais gré s’il donnait ordre à certains officiers
de me visiter, parce que, vraisemblablement, je pourrais porter
sur moi plusieurs armes dangereuses et préjudiciables à la
sûreté de ses États. Je répondis que j’étais prêt à me dépouiller
de mon habit et à vider toutes mes poches en sa présence. Il me
repartit que, par les lois de l’empire, il fallait que je fusse visité
par deux commissaires ; qu’il savait bien que cela ne pouvait se
faire sans mon consentement ; mais qu’il avait si bonne opinion
de ma générosité et de ma droiture, qu’il confierait sans crainte
leurs personnes entre mes mains ; que tout ce qu’on m’ôterait
me serait rendu fidèlement quand je quitterais le pays, ou que
j’en serais remboursé selon l’évaluation, que j’en ferais moimême.
Lorsque les deux commissaires vinrent pour me fouiller, je
pris ces messieurs dans mes mains, je les mis d’abord dans les
poches de mon justaucorps et ensuite dans toutes mes autres
poches.
Ces officiers du prince, ayant des plumes, de l’encre et du
papier sur eux, firent un inventaire très exact de tout ce qu’ils
virent ; et, quand ils eurent achevé ; ils me prièrent de les
mettre à terre, afin qu’ils pussent rendre compte de leur visite à
l’empereur.
Cet inventaire était conçu dans les termes suivants :
« Premièrement, dans la poche droite du justaucorps du
grand homme Montagne (c’est ainsi que je rends ces mots :
Quinbus Flestrin), après une visite exacte, nous n’avons trouvé
qu’un morceau de toile grossière, assez grand pour servir de
tapis de pied, dans la principale chambre de parade de Votre
Majesté. Dans la poche gauche ; nous avons trouvé un grand
– 21 –
coffre d’argent avec un couvercle de même métal, que nous,
commissaires, n’avons pu lever (ma tabatière). Nous avons prié
ledit homme Montagne de l’ouvrir, et, l’un de nous étant entré
dedans, a eu de la poussière jusqu’aux genoux, dont il a éternué
pendant deux heures, et l’autre pendant sept minutes. Dans la
poche droite de sa veste, nous avons trouvé un paquet
prodigieux de substances blanches et minces, pliées l’une sur
l’autre, environ de la grosseur de trois hommes, attachées d’un
câble bien fort et marquées de grandes figures noires, lesquelles
il nous a semblé être des écritures. Dans la poche gauche, il y
avait une grande machine plate armée de grandes dents très
longues qui ressemblent aux palissades qui sont dans la cour de
Votre Majesté (un peigne). Dans la grande poche du côté droit
de son couvre-milieu (c’est ainsi que je traduis le mot de
ranfulo, par lequel on voulait entendre ma culotte), nous avons
vu un grand pilier de fer creux, attaché à une grosse pièce de
bois plus large que le pilier, et d’un côté du pilier il y avait
d’autres pièces de fer en relief, serrant un caillou coupé en
talus ; nous n’avons su ce que c’était (un pistolet à pierre) ; et
dans la poche gauche il y avait encore une machine de la même
espèce. Dans la plus petite poche du côté droit, il y avait
plusieurs pièces rondes et plates, de métal rouge et blanc et
d’une grosseur différente ; quelques-unes des pièces blanches,
qui nous ont paru être d’argent, étaient si larges et si pesantes,
que mon confrère et moi nous avons eu de la peine à les lever.
Item, deux sabres de poche (deux canifs), dont la lame
s’emboîtait dans une rainure du manche, et qui avait le fil fort
tranchant ; ils étaient placés dans une grande boîte ou étui. Il
restait deux poches à visiter : celles-ci, il les appelait goussets.
C’étaient deux ouvertures coupées dans le haut de son couvremilieu,
mais fort serrées par son ventre, qui les pressait. Hors
du gousset droit pendait une grande chaîne d’argent, avec une
machine très merveilleuse au bout. Nous lui avons commandé
de tirer hors du gousset tout ce qui tenait à cette chaîne ; cela
paraissait être un globe dont la moitié était d’argent et l’autre
était un métal transparent. Sur le côté transparent, nous avons
– 22 –
vu certaines figures étranges tracées dans un cercle ; nous avons
cru que nous pourrions les toucher, mais nos doigts ont été
arrêtés par une substance lumineuse. Nous avons appliqué cette
machine à nos oreilles ; elle faisait un bruit continuel, à peu près
comme celui d’un moulin à eau, et nous avons conjecturé que
c’est ou quelque animal inconnu, ou la divinité qu’il adore ; mais
nous penchons plus du côté de la dernière opinion, parce qu’il
nous a assuré (si nous l’avons bien entendu, car il s’exprimait
fort imparfaitement) qu’il faisait rarement une chose sans
l’avoir consultée ; il l’appelait son oracle, et disait qu’elle
désignait le temps pour chaque action de sa vie. Du gousset
gauche il tira un filet presque assez large pour servir à un
pêcheur (une bourse), mais qui s’ouvrait et se refermait ; nous
avons trouvé au dedans plusieurs pièces massives d’un métal
jaune ; si c’est du véritable or, il faut qu’elles soient d’une valeur
inestimable.
« Ainsi, ayant, par obéissance aux ordres de Votre Majesté,
fouillé exactement toutes ses poches, nous avons observé une
ceinture autour de son corps, faite de la peau de quelque animal
prodigieux, à laquelle, du côté gauche, pendait une épée de la
longueur de six hommes, et du côté droit une bourse ou poche
partagée en deux cellules, chacune étant capable de tenir trois
sujets de Votre Majesté. Dans une de ces cellules il y avait
plusieurs globes ou balles d’un autre métal très pesant, environ
de la grosseur de notre tête, et qui exigeaient une main très forte
pour les lever ; l’autre cellule contenait un amas de certaines
graines noires, mais peu grosses et assez légères, car nous en
pouvions tenir plus de cinquante dans la paume de nos mains
(des balles et de la poudre).
« Tel est l’inventaire exact de tout ce que nous avons trouvé
sur le corps de l’homme Montagne, qui nous a reçus avec
beaucoup d’honnêteté et avec des égards conformes à la
commission de Votre Majesté.
– 23 –
« Signé et scellé le quatrième jour de la lune quatre-vingtneuvième
du règne très heureux de Votre Majesté.
« Flessen Frelock, Marsi Frelock. »
Quand cet inventaire eut été lu en présence de l’empereur,
il m’ordonna, en des termes honnêtes, de lui livrer toutes ces
choses en particulier. D’abord il demanda mon sabre : il avait
donné ordre à trois mille hommes de ses meilleures troupes qui
l’accompagnaient de l’environner à quelque distance avec leurs
arcs et leurs flèches ; mais je ne m’en aperçus pas dans le
moment, parce que mes yeux étaient fixés sur Sa Majesté. Il me
pria donc de tirer mon sabre, qui, quoique un peu rouillé par
l’eau de la mer, était néanmoins assez brillant. Je le fis, et tout
aussitôt les troupes jetèrent de grands cris. Il m’ordonna de le
remettre dans le fourreau et de le jeter à terre, aussi doucement
que je pourrais, environ à six pieds de distance de ma chaîne. La
seconde chose qu’il me demanda fut un de ces piliers creux de
fer, par lesquels il entendait mes pistolets de poche ; je les lui
présentai et, par son ordre, je lui en expliquai l’usage comme je
pus, et, ne les chargeant que de poudre, j’avertis l’empereur de
n’être point effrayé, et puis je les lirai en l’air. L’étonnement, à
cette occasion, fut plus, grand qu’à la vue de mon sabre ; ils
tombèrent tous à la renverse comme s’ils eussent été frappés du
tonnerre ; et même l’empereur, qui était très brave, ne put
revenir à lui-même qu’après quelque temps. Je lui remis mes
deux pistolets de la même manière que mon sabre, avec mes
sacs de plomb et de poudre, l’avertissant de ne pas approcher le
sac de poudre du feu, s’il ne voulait voir son palais impérial
sauter en l’air, ce qui le surprit beaucoup. Je lui remis aussi ma
montre, qu’il fut fort curieux de voir, et il commanda à deux de
ses gardes les plus grands de la porter sur leurs épaules,
suspendue à un grand bâton, comme les charretiers des
brasseurs portent un baril de bière en Angleterre. Il était étonné
du bruit continuel qu’elle faisait et du mouvement de l’aiguille
qui marquait les minutes ; il pouvait aisément le suivre des
– 24 –
yeux, la vue de ces peuples étant bien plus perçante que la nôtre.
Il demanda sur ce sujet le sentiment de ses docteurs, qui furent
très partagés, comme le lecteur peut bien se l’imaginer.
Ensuite je livrai mes pièces d’argent et de cuivre, ma
bourse, avec neuf grosses pièces d’or et quelques-unes plus
petites, mon peigne, ma tabatière d’argent, mon mouchoir et
mon journal. Mon sabre, mes pistolets de poche et mes sacs de
poudre et de plomb furent transportés à l’arsenal de Sa
Majesté ; mais tout le reste fut laissé chez moi.
J’avais une poche en particulier, qui ne fut point visitée,
dans laquelle il y avait une paire de lunettes, dont je me sers
quelquefois à cause de la faiblesse de mes yeux, un télescope,
avec plusieurs autres bagatelles que je crus de nulle
conséquence pour l’empereur, et que, pour cette raison, je ne
découvris point aux commissaires, appréhendant qu’elles ne
fussent gâtées ou perdues si je venais à m’en dessaisir.
– 25 –
Chapitre III
L’auteur divertit l’empereur et les grands de l’un et de l’autre
sexe d’une manière fort extraordinaire. Description des
divertissements de la cour de Lilliput. L’auteur est mis en
liberté à certaines conditions.
L’empereur voulut un jour me donner le divertissement de
quelque spectacle, en quoi ces peuples surpassent toutes les
nations que j’ai vues, soit pour l’adresse, soit pour la
magnificence ; mais rien ne me divertit davantage que lorsque je
vis des danseurs de corde voltiger sur un fil blanc bien mince,
long de deux pieds onze pouces.
Ceux qui pratiquent cet exercice sont les personnes qui
aspirent aux grands emplois, et souhaitent de devenir les favoris
de la cour ; ils sont pour cela formés dès leur jeunesse à ce noble
exercice, qui convient surtout aux personnes de haute
naissance. Quand une grande charge est vacante, soit par la
mort de celui qui en était revêtu, soit par sa disgrâce (ce qui
arrive très souvent), cinq ou six prétendants à la charge
présentent une requête à l’empereur pour avoir la permission de
divertir Sa Majesté et sa cour d’une danse sur la corde, et celui
qui saute le plus haut sans tomber obtient la charge. Il arrive
très souvent qu’on ordonne aux grands magistrats de danser
aussi sur la corde, pour montrer leur habileté et pour faire
connaître à l’empereur qu’ils n’ont pas perdu leur talent.
Flimnap, grand trésorier de l’empire, passe pour avoir l’adresse
de faire une cabriole sur la corde au moins un pouce plus haut
qu’aucun autre seigneur de l’empire ; je l’ai vu plusieurs fois
faire le saut périlleux (que nous appelons le somerset) sur une
– 26 –
petite planche de bois attachée à une corde qui n’est pas plus
grosse qu’une ficelle ordinaire.
Ces divertissements causent souvent des accidents
funestes, dont la plupart sont enregistrés dans les archives
impériales. J’ai vu moi-même deux ou trois prétendants
s’estropier ; mais le péril est beaucoup plus grand quand les
ministres reçoivent ordre de signaler leur adresse ; car, en
faisant des efforts extraordinaires pour se surpasser eux-mêmes
et pour l’emporter sur les autres, ils font presque toujours des
chutes dangereuses.
On m’assura qu’un an avant mon arrivée, Flimnap se serait
infailliblement cassé la tête en tombant, si un des coussins du
roi ne l’eût préservé.
Il y a un autre divertissement qui n’est que pour
l’empereur, l’impératrice et pour le premier ministre.
L’empereur met sur une table trois fils de soie très déliés, longs
de six pouces ; l’un est cramoisi, le second jaune, et le troisième
blanc. Ces fils sont proposés comme prix à ceux que l’empereur
veut distinguer par une marque singulière de sa faveur. La
cérémonie est faite dans la grand’chambre d’audience de Sa
Majesté, où les concurrents sont obligés de donner une preuve
de leur habileté, telle que je n’ai rien vu de semblable dans
aucun autre pays de l’ancien ou du nouveau monde.
L’empereur tient un bâton, les deux bouts parallèles à
l’horizon, tandis que les concurrents, s’avançant
successivement, sautent par-dessus le bâton. Quelquefois
l’empereur tient un bout et son premier ministre tient l’autre ;
quelquefois le ministre le tient tout seul. Celui qui réussit le
mieux et montre plus d’agilité et de souplesse en sautant est
récompensé de la soie cramoisie ; la jaune est donnée au
second, et la blanche au troisième. Ces fils, dont ils font des
– 27 –
baudriers, leur servent dans la suite d’ornement et, les
distinguant du vulgaire, leur inspirent une noble fierté.
L’empereur ayant un jour donné ordre à une partie de son
armée, logée dans sa capitale et aux environs, de se tenir prête,
voulut se réjouir d’une façon très singulière. Il m’ordonna de me
tenir debout comme un autre colosse de Rhodes, mes pieds
aussi éloignés l’un de l’autre que je les pourrais étendre
commodément ; ensuite il commanda à son général, vieux
capitaine fort expérimenté, de ranger les troupes en ordre de
bataille et de les faire passer en revue entre mes jambes,
l’infanterie par vingt-quatre de front, et la cavalerie par seize,
tambours battants, enseignes déployées et piques hautes. Ce
corps était composé de trois mille hommes d’infanterie et de
mille de cavalerie.
Sa Majesté prescrivit, sous peine de mort, à tous les soldats
d’observer dans la marche la bienséance la plus exacte envers
ma personne, ce qui n’empêcha pas quelques-uns des jeunes
officiers de lever les yeux en haut pendant qu’ils passaient audessous
de moi. Et, pour confesser la vérité, ma culotte était
alors en si mauvais état qu’elle leur donna l’occasion d’éclater de
rire.
J’avais présenté ou envoyé tant de mémoires ou de
requêtes pour ma liberté, que Sa Majesté, à la fin, proposa
l’affaire, premièrement au conseil des dépêches, et puis au
Conseil d’État, où il n’y eut d’opposition que de la part du
ministre Skyresh Bolgolam, qui jugea à propos, sans aucun
sujet, de se déclarer, contre moi ; mais tout le reste du conseil
me fut favorable, et l’empereur appuya leur avis. Ce ministre,
qui était galbet, c’est-à-dire grand amiral, avait mérité la
confiance de son maître par son habileté dans les affaires ; mais
il était d’un esprit aigre et fantasque. Il obtint que les articles
touchant les conditions auxquelles je devais être mis en liberté
seraient dressés par lui-même. Ces articles me furent apportés
– 28 –
par Skyresh Bolgolam en personne, accompagné de deux soussecrétaires
et de plusieurs gens de distinction. On me dit d’en
promettre l’observation par serment, prêté d’abord à la façon de
mon pays, et ensuite à la manière ordonnée par leurs lois, qui
fut de tenir l’orteil de mon pied droit dans ma main gauche, de
mettre le doigt du milieu de ma main droite sur le haut de ma
tête, et le pouce sur la pointe de mon oreille droite. Mais,
comme le lecteur peut être curieux de connaître le style de cette
cour et de savoir les articles préliminaires de ma délivrance, j’ai
fait une traduction de l’acte entier mot pour mot :
« Golbasto momaren eulamé gurdilo shefin mully ully gué,
très puissant empereur de Lilliput, les délices et la terreur de
l’univers, dont les États s’étendent à cinq mille blustrugs (c’està-
dire environ six lieues en circuit) aux extrémités du globe,
souverain de tous les souverains, plus haut que les fils des
hommes, dont les pieds pressent la terre jusqu’au centre, dont
la tête touche le soleil, dont un clin d’oeil fait trembler les
genoux des potentats, aimable comme le printemps, agréable
comme l’été, abondant comme l’automne, terrible comme
l’hiver ; à tous nos sujets aimés et féaux, salut. Sa très haute
Majesté propose à l’homme Montagne les articles suivants,
lesquels, pour préliminaire, il sera obligé de ratifier par un
serment solennel :
« I. L’homme Montagne ne sortira point de nos vastes
États sans notre permission scellée du grand sceau.
« II. Il ne prendra point la liberté d’entrer dans notre
capitale sans notre ordre exprès, afin que les habitants soient
avertis deux heures auparavant de se tenir enfermés chez eux.
« III. Ledit homme Montagne bornera ses promenades à
nos principaux grands chemins, et se gardera de se promener ou
de se coucher dans un pré ou pièce de blé.
– 29 –
« IV. En se promenant par lesdits chemins, il prendra tout
le soin possible de ne fouler aux pieds les corps d’aucun de nos
fidèles sujets ni de leurs chevaux ou voitures ; il ne prendra
aucun de nos dits sujets dans ses mains, si ce n’est de leur
consentement.
« V. S’il est nécessaire qu’un courrier du cabinet fasse
quelque course extraordinaire, l’homme Montagne sera obligé
de porter dans sa poche ledit courrier durant six journées, une
fois toutes les lunes, et de remettre ledit courrier (s’il en est
requis) sain et sauf en notre présence impériale.
« VI. Il sera notre allié contre nos ennemis de l’île de
Blefuscu, et fera tout son possible pour faire périr la flotte qu’ils
arment actuellement pour faire une descente sur nos terres.
« VII. Ledit homme Montagne, à ses heures de loisir,
prêtera son secours à nos ouvriers, en les aidant à élever
certaines grosses pierres, pour achever les murailles de notre
grand parc et de nos bâtiments impériaux.
« VIII. Après avoir fait le serment solennel d’observer les
articles ci-dessus énoncés, ledit homme Montagne aura une
provision journalière de viande et de boisson suffisante à la
nourriture de dix-huit cent soixante-quatorze de nos sujets,
avec un accès libre auprès de notre personne impériale, et
autres marques de notre faveur.
« Donné en notre palais, à Belsaborac, le douzième jour de
la quatre-vingt-onzième lune de notre règne. »
Je prêtai le serment et signai tous ces articles avec une
grande joie, quoique quelques-uns ne fussent pas aussi
honorables que je l’eusse souhaité, ce qui fut l’effet de la malice
du grand amiral Skyresh Bolgolam. On m’ôta mes chaînes, et je
fus mis en liberté. L’empereur me fit l’honneur de se rendre en
– 30 –
personne et d’être présent à la cérémonie de ma délivrance. Je
rendis de très humbles actions de grâces à Sa Majesté, en me
prosternant à ses pieds ; mais il me commanda de me lever, et
cela dans les termes les plus obligeants.
Le lecteur a pu observer que, dans le dernier article de
l’acte de ma délivrance, l’empereur était convenu de me donner
une quantité de viande et de boisson qui pût suffire à la
subsistance de dix-huit cent soixante-quatorze Lilliputiens.
Quelque temps après, demandant à un courtisan, mon ami
particulier, pourquoi on s’était déterminé à cette quantité, il me
répondit que les mathématiciens de Sa Majesté, ayant pris la
hauteur de mon corps par le moyen d’un quart de cercle, et
supputé sa grosseur, et le trouvant, par rapport au leur, comme
dix-huit cent soixante-quatorze sont à un, ils avaient inféré de la
similarité de leur corps que je devais avoir un appétit dix-huit
cent soixante-quatorze fois plus grand que le leur ; d’où le
lecteur peut juger de l’esprit admirable de ce peuple, et de
l’économie sage, exacte et clairvoyante de leur empereur.
– 31 –
Chapitre IV
Description de Mildendo, capitale de Lilliput, et du palais de
l’empereur. Conversation entre l’auteur et un secrétaire d’État,
touchant les affaires de l’empire. Offres que l’auteur fait de
servir l’empereur dans ses guerres.
La première requête que je présentai, après avoir obtenu
ma liberté, fut pour avoir la permission de voir Mildendo,
capitale de l’empire ; ce que l’empereur m’accorda, mais en me
recommandant de ne faire aucun mal aux habitants ni aucun
tort à leurs maisons. Le peuple en fut averti par une
proclamation qui annonçait le dessein que j’avais de visiter la
ville. La muraille qui l’environnait était haute de deux pieds et
demi, et épaisse au moins de onze pouces, en sorte qu’un
carrosse pouvait aller dessus et faire le tour de la ville en sûreté ;
elle était flanquée de fortes tours à dix pieds de distance l’une de
l’autre. Je passai par-dessus la porte occidentale, et je marchai
très lentement et de côté par les deux principales rues, n’ayant
qu’un pourpoint, de peur d’endommager les toits et les
gouttières des maisons par les pans de mon justaucorps. J’allais
avec une extrême circonspection, pour me garder de fouler aux
pieds quelques gens qui étaient restés dans les rues, nonobstant
les ordres précis signifiés à tout le monde de se tenir chez soi,
sans sortir aucunement durant ma marche. Les balcons, les
fenêtres des premier, deuxième, troisième et quatrième étages,
celles des greniers ou galetas et les gouttières même étaient
remplis d’une si grande foule de spectateurs, que je jugeai que la
ville devait être considérablement peuplée. Cette ville forme un
carré exact, chaque côté de la muraille ayant cinq cents pieds de
long. Les deux grandes rues qui se croisent et la partagent en
quatre quartiers égaux ont cinq pieds de large ; les petites rues,
– 32 –
dans lesquelles je ne pus entrer, ont de largeur depuis douze
jusqu’à dix-huit pouces. La ville est capable de contenir cinq
cent mille âmes. Les maisons sont de trois ou quatre étages. Les
boutiques et les marchés sont bien fournis. Il y avait autrefois
bon opéra et bonne comédie ; mais, faute d’auteurs excités par
les libéralités du prince, il n’y a plus rien qui vaille.
Le palais de l’empereur, situé dans le centre de la ville, où
les deux grandes rues se rencontrent, est entouré d’une muraille
– 33 –
haute de vingt-trois pouces, et, à vingt pieds de distance des
bâtiments. Sa Majesté m’avait permis d’enjamber par-dessus
cette muraille, pour voir son palais de tous les côtés. La cour
extérieure est un carré de quarante pieds et comprend deux
autres cours. C’est dans la plus intérieure que sont les
appartements de Sa Majesté, que j’avais un grand désir de voir,
ce qui était pourtant bien difficile, car les plus grandes portes
n’étaient que de dix-huit pouces de haut et de sept pouces de
large. De plus, les bâtiments de la cour extérieure étaient au
moins hauts de cinq pieds, et il m’était impossible d’enjamber
par-dessus sans courir le risque de briser les ardoises des toits ;
car, pour les murailles, elles étaient solidement bâties de pierres
de taille épaisses de quatre pouces. L’empereur avait néanmoins
grande envie que je visse la magnificence de son palais ; mais je
ne fus en état de le faire qu’au bout de trois jours, lorsque j’eus
coupé avec mon couteau quelques arbres des plus grands du
parc impérial, éloigné de la ville d’environ cinquante toises. De
ces arbres je fis deux tabourets, chacun de trois pieds de haut, et
assez forts pour soutenir le poids de mon corps. Le peuple ayant
donc été averti pour la seconde fois, je passai encore au travers
de la ville, et m’avançai vers le palais, tenant mes deux tabourets
à la main. Quand je fus arrivé à un côté de la cour extérieure, je
montai sur un de mes tabourets et pris l’autre à ma main. Je fis
passer celui-ci par-dessus le toit, et le descendis doucement à
terre, dans l’espace qui était entre la première et la seconde
cour, lequel avait huit pieds de large. Je passai ensuite très
commodément par-dessus les bâtiments, par le moyen des deux
tabourets ; et, quand je fus en dedans, je tirai avec un crochet le
tabouret qui était resté en dehors. Par cette invention, j’entrai
jusque dans la cour la plus intérieure, où, me couchant sur le
côté, j’appliquai mon visage à toutes les fenêtres du premier
étage, qu’on avait exprès laissées ouvertes, et je vis les
appartements les plus magnifiques qu’on puisse imaginer. Je vis
l’impératrice et les jeunes princesses dans leurs chambres,
environnées de leur suite. Sa Majesté impériale voulut bien
– 34 –
m’honorer d’un sourire très gracieux, et me donna par la fenêtre
sa main à baiser.
Je ne ferai point ici le détail des curiosités renfermées dans
ce palais ; je les réserve pour un plus grand ouvrage, et qui est
presque prêt à être mis sous presse, contenant une description
générale de cet empire depuis sa première fondation, l’histoire
de ses empereurs pendant une longue suite de siècles, des
observations sur leurs guerres, leur politique, leurs lois, les
lettres et la religion du pays, les plantes et animaux qui s’y
trouvent, les moeurs et les coutumes des habitants, avec,
plusieurs, autres matières prodigieusement curieuses et
excessivement utiles. Mon but n’est à présent que de raconter ce
qui m’arriva pendant un séjour de neuf mois dans ce
merveilleux empire. »
Quinze jours après que j’eus obtenu ma liberté, Reldresal,
secrétaire d’État pour le département des affaires particulières,
se rendit chez moi, suivi d’un seul domestique. Il ordonna que
son carrosse l’attendît à quelque distance, et me pria de lui
donner un entretien d’une heure. Je lui offris de me coucher,
afin qu’il pût être de niveau à mon oreille ; mais il aima mieux
que je le tinsse dans ma main pendant la conversation. Il
commença par me faire des compliments sur ma liberté et me
dit qu’il pouvait se flatter d’y avoir un peu contribué. Puis il
ajouta que, sans l’intérêt que la cour y avait, je ne l’eusse pas
sitôt obtenue ; « car, dit-il ; quelque florissant que notre État
paraisse aux étrangers, nous avons deux grands fléaux à
combattre : une faction puissante au dedans, et au dehors
l’invasion dont nous sommes menacés par un ennemi
formidable. À l’égard du premier, il faut que vous sachiez que,
depuis plus de soixante et dix lunes, il y a eu deux partis
opposés dans cet empire, sous les noms de tramecksan et
slamechsan, termes empruntés des hauts et bas talons de leurs
souliers, par lesquels ils se distinguent. On prétend, il est vrai,
que les hauts talons sont les plus conformes à notre ancienne
– 35 –
constitution ; mais, quoi qu’il en soit, Sa Majesté a résolu de ne
se servir que des bas talons dans l’administration du
gouvernement et dans toutes les charges qui sont à la
disposition de la couronne. Vous pouvez même remarquer que
les talons de Sa Majesté impériale sont plus bas au moins d’un
drurr que ceux d’aucun de sa cour. ». (Le drurr est environ la
quatorzième partie d’un pouce.) « La haine des deux partis,
continua-t-il, est à un tel degré, qu’ils ne mangent ni ne boivent
ensemble et qu’ils ne se parlent point. Nous comptons que les
tramecksans ou hauts-talons nous surpassent en nombre ; mais
l’autorité est entre nos mains. Hélas ! nous appréhendons que
Son Altesse impériale, l’héritier présomptif de la couronne, n’ait
quelque penchant aux hauts-talons ; au moins nous pouvons
facilement voir qu’un de ses talons est plus haut que l’autre, ce
qui le fait un peu clocher dans sa démarche. Or, au milieu de ces
dissensions intestines, nous sommes menacés d’une invasion de
la part de l’île de Blefuscu, qui est l’autre grand empire de
l’univers, presque aussi grand et aussi puissant que celui-ci ;
car, pour ce qui est de ce que nous avons entendu dire, qu’il y a
d’autres empires, royaumes et États dans le monde, habités par
des créatures humaines aussi grosses et aussi grandes que vous,
nos philosophes en doutent beaucoup et aiment mieux
conjecturer que vous êtes tombé de la lune ou d’une des étoiles,
parce qu’il est certain qu’une centaine de mortels de votre
grosseur consommeraient dans peu de temps tous les fruits et
tous les bestiaux des États de Sa Majesté. D’ailleurs nos
historiens, depuis six mille lunes, ne font mention d’aucunes
autres régions que des deux grands empires de Lilliput et de
Blefuscu. Ces deux formidables puissances ont, comme j’allais
vous dire, été engagées pendant trente-six lunes dans une
guerre très opiniâtre, dont voici le sujet : tout le monde convient
que la manière primitive de casser les oeufs avant que nous les
mangions est de les casser au gros bout ; mais l’aïeul de Sa
Majesté régnante, pendant qu’il était enfant, sur le point de
manger un oeuf, eut le malheur de se couper un des doigts ; sur
quoi l’empereur son père donna un arrêt pour ordonner à tous
– 36 –
ses sujets, sous de graves peines, de casser leurs oeufs par le
petit bout. Le peuple fut si irrité de cette loi, que nos historiens
racontent qu’il y eut, à cette occasion, six révoltes, dans
lesquelles un empereur perdit la vie et un autre la couronne. Ces
dissensions intestines furent toujours fomentées par les
souverains de Blefuscu, et, quand les soulèvements furent
réprimés, les coupables se réfugièrent dans cet empire. On
suppute que onze mille hommes ont, à différentes époques,
aimé mieux souffrir la mort que de se soumettre à la loi de
casser leurs oeufs par le petit bout. Plusieurs centaines de gros
volumes ont été écrits et publiés sur cette matière ; mais les
livres des gros-boutiens ont été défendus depuis longtemps, et
tout leur parti a été déclaré, par les lois, incapable de posséder
des charges. Pendant la suite continuelle de ces troubles, les
empereurs de Blefuscu ont souvent fait des remontrances par
leurs ambassadeurs, nous accusant de faire un crime en violant
un précepte fondamental de notre grand prophète Lustrogg,
dans le cinquante-quatrième chapitre du Blundecral (ce qui est
leur Coran). Cependant cela a été jugé n’être qu’une
interprétation du sens du texte, dont voici les mots : Que tous
les fidèles casseront leurs oeufs au bout le plus commode. On
doit, à mon avis, laisser décider à la conscience de chacun quel
est le bout le plus commode, ou, au moins, c’est à l’autorité du
souverain magistrat d’en décider. Or, les gros-boutiens1 exilés
ont trouvé tant de crédit dans la cour de l’empereur de Blefuscu,
et tant de secours et d’appui dans notre pays même, qu’une
guerre très sanglante a régné entre les deux empires pendant
trente-six lunes à ce sujet, avec différents succès. Dans cette
guerre, nous avons perdu ; quarante vaisseaux de ligne et un
bien plus grand nombre de petits vaisseaux, avec trente mille de
nos meilleurs matelots et soldats ; l’on compte que la perte de
1 Ce que l’auteur dit des gros-boutiens, des hauts-talons et des
bas-talons dans l’empire de Lilliput regarde évidemment ces
malheureuses disputes qui divisent l’Angleterre en conformistes et
en non conformistes, en tories et en wihgs. (Note du traducteur.)
– 37 –
l’ennemi, n’est pas moins considérable. Quoi qu’il en soit, on
arme à présent une flotte très redoutable, et on se prépare à
faire une descente sur nos côtes. Or, Sa Majesté impériale,
mettant sa confiance en votre valeur, et ayant une haute idée de
vos forces, m’a commandé de vous faire ce détail au sujet de ses
affaires, afin de savoir quelles sont vos dispositions à son
égard. »
Je répondis au secrétaire que je le priais d’assurer
l’empereur de mes très humbles respects, et de lui faire savoir
que j’étais prêt à sacrifier ma vie pour défendre sa personne
sacrée et son empire contre toutes les entreprises et invasions
de ses ennemis. Il me quitta fort satisfait de ma réponse.
– 38 –
Chapitre V
L’auteur, par un stratagème très extraordinaire, s’oppose à
une descente des ennemis. L’empereur lui confère un grand
titre d’honneur. Des ambassadeurs arrivent de la part de
l’empereur de Blefuscu pour demander la paix, le feu prend à
l’appartement de l’impératrice. L’auteur contribue beaucoup à
éteindre l’incendie.
L’empire de Blefuscu est une île située au nord-nord-est de
Lilliput, dont elle n’est séparée que par un canal qui a quatre
cents toises de large. Je ne l’avais pas encore vu ; et, sur l’avis
d’une descente projetée, je me gardai bien de paraître de ce
côté-là, de peur d’être découvert par quelques-uns des vaisseaux
de l’ennemi.
Je fis part à l’empereur d’un projet que j’avais formé depuis
peu pour me rendre maître de toute la flotte des ennemis, qui,
selon le rapport de ceux que nous envoyions à la découverte,
était dans le port, prête à mettre à la voile au premier vent
favorable. Je consultai les plus expérimentés dans la marine
pour apprendre d’eux quelle était la profondeur du canal, et ils
me dirent qu’au milieu, dans la plus haute marée, il était
profond de soixante et dix glumgluffs (c’est-à-dire environ six
pieds selon la mesure de l’Europe), et le reste de cinquante
glumgluffs au plus. Je m’en allai secrètement vers la côte nordest,
vis-à-vis de Blefuscu, et, me couchant derrière une colline,
je tirai ma lunette et vis la flotte de l’ennemi composée de
cinquante vaisseaux de guerre et d’un grand nombre de
vaisseaux de transport. M’étant ensuite retiré, je donnai ordre
de fabriquer une grande quantité de câbles, les plus forts qu’on
pourrait, avec des barres de fer. Les câbles devaient être environ
– 39 –
de la grosseur d’une aiguille à tricoter. Je triplai le câble pour le
rendre encore plus fort ; et, pour la même raison, je tortillai
ensemble trois des barres de fer, et attachai à chacune un
crochet. Je retournai à la côte du nord-est, et, mettant bas mon
justaucorps, mes souliers et mes bas, j’entrai dans la mer. Je
marchai d’abord dans l’eau avec toute la vitesse que je pus, et
ensuite je nageai au milieu, environ quinze toises, jusqu’à ce que
j’eusse trouvé pied. J’arrivai à la flotte en moins d’une demiheure.
Les ennemis furent si frappés à mon aspect, qu’ils
sautèrent tous hors de leurs vaisseaux comme des grenouilles et
s’enfuirent à terre ; ils paraissaient être au nombre d’environ
trente mille hommes. Je pris alors mes câbles, et, attachant un
crochet au trou de la proue de chaque vaisseau, je passai mes
câbles dans les crochets. Pendant que je travaillais, l’ennemi fit
une décharge de plusieurs milliers de flèches, dont un grand
nombre m’atteignirent au visage et aux mains, et qui, outre la
douleur excessive qu’elles me causèrent, me troublèrent fort
dans mon ouvrage. Ma plus grande appréhension était pour
mes yeux, que j’aurais infailliblement perdus si je ne me fusse
promptement avisé d’un expédient : j’avais dans un de mes
goussets une paire de lunettes, que je tirai et attachai à mon nez
aussi fortement que je pus. Armé, de cette façon, comme d’une
espèce de casque, je poursuivis mon travail en dépit de la grêle
continuelle de flèches qui tombaient sur moi. Ayant placé tous
les crochets, je commençai à tirer ; mais ce fut inutilement : tous
les vaisseaux étaient à l’ancre. Je coupai aussitôt avec mon
couteau tous les câbles auxquels étaient attachées les ancres, ce
qu’ayant achevé en peu de temps, je tirai aisément cinquante
des plus gros vaisseaux et les entraînai avec moi.
Les Blefuscudiens, qui n’avaient point d’idée de ce que je
projetais, furent également surpris et confus : ils m’avaient vu
couper les câbles et avaient cru que mon dessein n’était que de
les laisser flotter au gré du vent et de la marée, et de les faire
heurter l’un contre l’autre ; mais quand ils me virent entraîner
– 40 –
toute la flotte à la fois, ils jetèrent des cris de rage et de
désespoir.
Ayant marché quelque temps, et me trouvant hors de la
portée des traits, je m’arrêtai un peu pour tirer toutes les flèches
– 41 –
qui s’étaient attachées à mon visage et à mes mains ; puis,
conduisant ma prise, je tâchai de me rendre au port impérial de
Lilliput.
L’empereur, avec toute sa cour, était sur le bord de la mer,
attendant le succès de mon entreprise. Ils voyaient de loin
avancer une flotte sous la forme d’un grand croissant ; mais,
comme j’étais dans l’eau jusqu’au cou, ils ne s’apercevaient pas
que c’était moi qui la conduisais vers eux.
L’empereur crut donc que j’avais péri et que la flotte
ennemie s’approchait pour faire une descente ; mais ses craintes
furent bientôt dissipées ; car, ayant pris pied, on me vit à la tête
de tous les vaisseaux, et l’on m’entendit crier d’une voix forte :
Vive le très puissant empereur de Lilliput ! Ce prince, à mon
arrivée, me donna des louanges infinies, et, sur-le-champ, me
créa nardac, qui est le plus haut titre d’honneur parmi eux.
Sa Majesté me pria de prendre des mesures pour amener
dans ses ports tous les autres vaisseaux de l’ennemi. L’ambition
de ce prince ne lui faisait prétendre rien moins que de se rendre
maître de tout l’empire de Blefuscu, de le réduire en province de
son empire et de le faire gouverner par un vice-roi ; de faire
périr tous les exilés gros-boutiens et de contraindre tous ses
peuples à casser les oeufs par le petit bout, ce qui l’aurait fait
parvenir à la monarchie universelle ; mais je tâchai de le
détourner de ce dessein par plusieurs raisonnements fondés sur
la politique et sur la justice, et je protestai hautement que je ne
serais jamais l’instrument dont il se servirait pour opprimer la
liberté d’un peuple libre, noble et courageux. Quand on eut
délibéré sur cette affaire dans le conseil, la plus saine partie fut
de mon avis.
Cette déclaration ouverte et hardie était si opposée aux
projets et à la politique de Sa Majesté impériale, qu’il était
difficile qu’elle pût me le pardonner ; elle en parla dans le
– 42 –
conseil d’une manière très artificieuse, et mes ennemis secrets
s’en prévalurent pour me perdre : tant il est vrai que les services
les plus importants rendus aux souverains sont bien peu de
chose lorsqu’ils sont suivis du refus de servir aveuglément leurs
passions.
Environ trois semaines après mon expédition éclatante, il
arriva une ambassade solennelle de Blefuscu avec des
propositions de paix. Le traité fut bientôt conclu, à des
conditions très avantageuses pour l’empereur. L’ambassade
était composée de six seigneurs, avec une suite de cinq cents
personnes, et l’on peut dire que leur entrée fut conforme à la
grandeur de leur maître et à l’importance de leur négociation.
Après la conclusion du traité, Leurs Excellences, étant
averties secrètement des bons offices que j’avais rendus à leur
nation par la manière dont j’avais parlé à l’empereur, me
rendirent une visite en cérémonie. Ils commencèrent par me
faire beaucoup de compliments sur ma valeur et sur ma
générosité, et m’invitèrent, au nom de leur maître, à passer dans
son royaume. Je les remerciai et les priai de me faire l’honneur
de présenter mes très humbles respects à Sa Majesté
blefuscudienne, dont les vertus éclatantes étaient répandues par
tout l’univers. Je promis de me rendre auprès de sa personne
royale avant que de retourner dans mon pays.
Peu de jours après, je demandai à l’empereur la permission
de faire mes compliments au grand roi de Blefuscu ; il me
répondit froidement qu’il le voulait bien.
J’ai oublié de dire que les ambassadeurs m’avaient parlé
avec le secours d’un interprète. Les langues des deux empires
sont très différentes l’une de l’autre ; chacune des deux nations
vante l’antiquité, la beauté et la force de sa langue et méprise
l’autre. Cependant l’empereur, fier de l’avantage qu’il avait
remporté sur les Blefuscudiens par la prise de leur flotte,
– 43 –
obligea les ambassadeurs à présenter leurs lettres de créance et
à faire leur harangue dans la langue lilliputienne, et il faut
avouer qu’à raison du trafic et du commerce qui est entre les
deux royaumes, de la réception réciproque des exilés et de
l’usage où sont les Lilliputiens d’envoyer leur jeune noblesse
dans le Blefuscu, afin de s’y polir et d’y apprendre les exercices,
il y a très peu de personnes de distinction dans l’empire de
Lilliput, et encore moins de négociants ou de matelots dans les
places maritimes qui ne parlent les deux langues.
J’eus alors occasion de rendre à Sa Majesté impériale un
service très signalé. Je fus un jour réveillé, sur le minuit, par les
cris d’une foule de peuple assemblé à la porte de mon hôtel ;
j’entendis le mot burgum répété plusieurs fois. Quelques-uns de
la cour de l’empereur, s’ouvrant un passage à travers la foule,
me prièrent de venir incessamment au palais, où l’appartement
de l’impératrice était en feu par la faute d’une de ses dames
d’honneur, qui s’était endormie en lisant un poème
blefuscudien. Je me levai à l’instant et me transportai au palais
avec assez de peine, sans néanmoins fouler personne aux pieds.
Je trouvai qu’on avait déjà appliqué des échelles aux murailles
de l’appartement et qu’on était bien fourni de seaux ; mais l’eau
était assez éloignée. Ces seaux étaient environ de la grosseur
d’un dé à coudre, et le pauvre peuple en fournissait avec toute la
diligence qu’il pouvait. L’incendie commençait à croître, et un
palais si magnifique aurait été infailliblement réduit en cendres
si, par une présence d’esprit peu ordinaire, je ne me fusse tout à
coup avisé d’un expédient. Le soir précédent, j’avais bu en
grande abondance d’un vin blanc appelé glimigrim, qui vient
d’une province de Blefuscu et qui est très diurétique. Je me mis
donc à uriner en si grande abondance, et j’appliquai l’eau si à
propos et si adroitement aux endroits convenables, qu’en trois
minutes le feu fut tout à fait éteint, et que le reste de ce superbe
édifice, qui avait coûté des sommes immenses, fut préservé d’un
fatal embrasement.
– 44 –
J’ignorais si l’empereur me saurait gré du service que je
venais de lui rendre ; car, par les lois fondamentales de l’empire,
c’était un crime capital et digne de mort de faire de l’eau dans
l’étendue du palais impérial ; mais je fus rassuré lorsque j’appris
que Sa Majesté avait donné ordre au grand juge de m’expédier
des lettres de grâce ; mais on m’apprit que l’impératrice,
concevant la plus grande horreur de ce que je venais de faire,
s’était transportée au côté le plus éloigné de la cour, et qu’elle
était déterminée à ne jamais loger dans des appartements que
j’avais osé souiller par une action malhonnête et impudente.
– 45 –
Chapitre VI
Les moeurs des habitants de Lilliput, leur littérature, leurs lois,
leurs coutumes et leur manière d’élever les enfants.
Quoique j’aie le dessein de renvoyer la description de cet
empire à un traité particulier, je crois cependant devoir en
donner ici au lecteur quelque idée générale. Comme la taille
ordinaire des gens du pays est un peu moins haute que de six
pouces, il y a une proportion exacte dans tous les autres
animaux, aussi bien que dans les plantes et dans les arbres. Par
exemple, les chevaux et les boeufs les plus hauts sont de quatre à
cinq pouces, les moutons d’un pouce et demi, plus ou moins,
leurs oies environ de la grosseur d’un moineau ; en sorte que
leurs insectes étaient presque invisibles pour moi ; mais la
nature a su ajuster les yeux des habitants de Lilliput à tous les
objets qui leur sont proportionnés. Pour faire connaître
combien leur vue est perçante à l’égard des objets qui sont
proches, je dirai que je vis une fois avec plaisir un cuisinier
habile plumant une alouette qui n’était, pas si grosse qu’une
mouche ordinaire, et une jeune fille enfilant une aiguille
invisible avec de la soie pareillement invisible.
Ils ont des caractères et des lettres ; mais leur façon
d’écrire est remarquable, n’étant ni de la gauche à la droite,
comme celle de l’Europe ; ni de la droite à la gauche, comme
celle des Arabes ; ni de haut en bas, comme celle des Chinois ; ni
de bas en haut, comme celle des Cascaries ; mais obliquement et
d’un angle du papier à l’autre, comme celle des dames
d’Angleterre.
– 46 –
Ils enterrent les morts la tête directement en bas, parce
qu’ils s’imaginent que, dans onze mille lunes, tous les morts
doivent ressusciter ; qu’alors la terre, qu’ils croient plate, se
tournera sens dessus dessous, et que, par ce moyen, au moment
de leur résurrection, ils se trouveront tous debout sur leurs
pieds. Les savants d’entre eux reconnaissent l’absurdité de cette
opinion ; mais l’usage subsiste, parce qu’il est ancien et fondé
sur les idées du peuple.
Ils ont des lois et des coutumes très singulières, que
j’entreprendrais peut-être de justifier si elles n’étaient trop
contraires à celles de ma chère patrie. La première dont je ferai
mention regarde les délateurs. Tous les crimes contre l’État sont
punis en ce pays-là avec une rigueur extrême ; mais si l’accusé
fait voir évidemment son innocence, l’accusateur est aussitôt
condamné à une mort ignominieuse, et tous ses biens
confisqués au profit de l’innocent. Si l’accusateur est un gueux,
l’empereur, de ses propres deniers, dédommage l’accusé,
supposé qu’il ait été mis en prison ou qu’il ait été maltraité le
moins du monde.
On regarde la fraude comme un crime plus énorme que le
vol ; c’est pourquoi elle est toujours punie de mort ; car on a
pour principe que le soin et la vigilance, avec un esprit
ordinaire, peuvent garantir les biens d’un homme contre les
attentats des voleurs, mais que la probité n’a point de défense
contre la fourberie et la mauvaise foi.
Quoique nous regardions les châtiments et les
récompenses comme les grands pivots du gouvernement, je puis
dire néanmoins que la maxime de punir et de récompenser n’est
pas observée en Europe avec la même sagesse que dans l’empire
de Lilliput. Quiconque peut apporter des preuves suffisantes
qu’il a observé exactement les lois de son pays pendant
soixante-treize lunes, a droit de prétendre à certains privilèges,
selon sa naissance et son état, avec une certaine somme d’argent
– 47 –
tirée d’un fonds destiné à cet usage ; il gagne même le titre de
snilpall, ou de légitime, lequel est ajouté à son nom ; mais ce
titre ne passe pas à sa postérité. Ces peuples regardent comme
un défaut prodigieux de politique parmi nous que toutes nos
lois soient menaçantes, et que l’infraction soit suivie de
rigoureux châtiments, tandis que l’observation n’est suivie
d’aucune récompense ; c’est pour cette raison qu’ils
représentent la justice avec six yeux, deux devant, autant
derrière, et un de chaque côté (pour représenter la
circonspection), tenant un sac plein d’or à sa main droite et une
épée dans le fourreau à sa main gauche, pour faire voir qu’elle
est plus disposée à récompenser qu’à punir.
Dans le choix qu’on fait des sujets pour remplir les
emplois, on a plus d’égard à la probité qu’au grand génie.
Comme le gouvernement est nécessaire au genre humain, on
croit que la Providence n’eut jamais dessein de faire de
l’administration des affaires publiques une science difficile et
mystérieuse, qui ne pût être possédée que par un petit nombre
d’esprits rares et sublimes, tel qu’il en naît au plus deux ou trois
dans un siècle ; mais on juge que la vérité, la justice, la
tempérance et les autres vertus sont à la portée de tout le
monde, et que la pratique de ces vertus, accompagnée d’un peu
d’expérience et de bonne intention, rend quelque personne que
ce soit propre au service de son pays, pour peu qu’elle ait de bon
sens et de discernement.
On est persuadé que tant s’en faut que le défaut des vertus
morales soit suppléé par les talents supérieurs de l’esprit, que
les emplois ne pourraient être confiés à de plus dangereuses
mains qu’à celles des grands esprits qui n’ont aucune vertu, et
que les erreurs nées de l’ignorance, dans un ministre honnête
homme, n’auraient jamais de si funestes suites, à l’égard du bien
public, que les pratiques ténébreuses d’un ministre dont les
inclinations seraient corrompues, dont les vues seraient
– 48 –
criminelles, et qui trouverait dans les ressources de son esprit
de quoi faire le mal impunément.
Qui ne croit pas à la Providence divine parmi les
Lilliputiens est déclaré incapable de posséder aucun emploi
public. Comme les rois se prétendent, à juste titre, les députés
de la Providence, les Lilliputiens jugent qu’il n’y a rien de plus
absurde et de plus inconséquent que la conduite d’un prince qui
se sert de gens sans religion, qui nient cette autorité suprême
dont il se dit le dépositaire, et dont, en effet, il emprunte la
sienne.
En rapportant ces lois et les suivantes, je ne parle que des
lois primitives des Lilliputiens.
Je sais que, par des lois modernes, ces peuples sont tombés
dans un grand excès de corruption : témoin cet usage honteux
d’obtenir les grandes charges en dansant sur la corde, et les
marques de distinction en sautant par-dessus un bâton. Le
lecteur doit observer que cet indigne usage fut introduit par le
père de l’empereur régnant.
L’ingratitude est, parmi ces peuples, un crime énorme,
comme nous apprenons dans l’histoire qu’il l’a été autrefois aux
yeux de quelques nations vertueuses. Celui, disent les
Lilliputiens, qui rend de mauvais offices à son bienfaiteur même
doit être nécessairement l’ennemi de tous les autres hommes.
Les Lilliputiens jugent que le père et la mère ne doivent
point être chargés de l’éducation de leurs propres enfants, et il y
a, dans chaque ville, des séminaires publics, où tous les pères et
les mères excepté les paysans et les ouvriers, sont obligés
d’envoyer leurs enfants de l’un et l’autre sexe, pour être élevés et
formés. Quand ils sont parvenus à l’âge de vingt lunes, on les
suppose dociles et capables d’apprendre. Les écoles sont de
différentes espèces, suivant la différence du rang et du sexe. Des
– 49 –
maîtres habiles forment les enfants pour un état de vie
conforme à leur naissance, à leurs propres talents et à leurs
inclinations.
Les séminaires pour les jeunes gens d’une naissance
illustre sont pourvus de maîtres sérieux et savants.
L’habillement et la nourriture des enfants sont simples. On leur
inspire des principes d’honneur, de justice, de courage, de
modestie, de clémence, de religion et d’amour pour la patrie ; ils
sont habillés par des hommes jusqu’à l’âge de quatre ans, et,
après cet âge, ils sont obligés de s’habiller eux-mêmes, de
quelque grande naissance qu’ils soient. Il ne leur est permis de
prendre leurs divertissements qu’en présence d’un maître. On
permet à leurs père et mère de les voir deux fois par an. La visite
ne peut durer qu’une heure, avec la liberté d’embrasser leurs fils
en entrant et en sortant ; mais un maître, qui est toujours
présent en ces occasions, ne leur permet pas de parler
secrètement à leur fils, de le flatter, de le caresser, ni de lui
donner des bijoux ou des dragées et des confitures.
Dans les séminaires féminins, les jeunes filles de qualité
sont élevées presque comme les garçons. Seulement, elles sont
habillées par des domestiques en présence d’une maîtresse,
jusqu’à ce qu’elles aient atteint l’âge de cinq ans, qu’elles
s’habillent elles-mêmes. Lorsque l’on découvre que les nourrices
ou les femmes de chambre entretiennent ces petites filles
d’histoires extravagantes, de contes insipides ou capables de
leur faire peur (ce qui est, en Angleterre, fort ordinaire aux
gouvernantes), elles sont fouettées publiquement trois fois par
toute la ville, emprisonnées pendant un an, et exilées le reste de
leur vie dans l’endroit le plus désert du pays. Ainsi, les jeunes
filles, parmi ces peuples, sont aussi honteuses que les hommes
d’être lâches et sottes ; elles méprisent tous les ornements
extérieurs, et n’ont égard qu’à la bienséance et à la propreté.
Leurs exercices ne sont pas si violents que ceux des garçons, et
on les fait un peu moins étudier ; car on leur apprend aussi les
– 50 –
sciences et les belles-lettres. C’est une maxime parmi eux qu’une
femme devant être pour son mari une compagnie toujours
agréable, elle doit s’orner l’esprit, qui ne vieillit point.
Les Lilliputiens sont persuadés, autrement que nous ne le
sommes en Europe, que rien ne demande plus de soin et
d’application que l’éducation des enfants. Ils disent qu’il en est
de cela comme de conserver certaines plantes, de les faire
croître heureusement, de les défendre contre les rigueurs de
l’hiver, contre les ardeurs et les orages de l’été, contre les
attaques des insectes, de leur faire enfin porter des fruits en
abondance, ce qui est l’effet de l’attention et des peines d’un
jardinier habile.
Ils prennent garde que le maître ait plutôt un esprit bien
fait qu’un esprit sublime, plutôt des moeurs que de la science ;
ils ne peuvent souffrir ces maîtres qui étourdissent sans cesse
les oreilles de leurs disciples de combinaisons grammaticales,
de discussions frivoles, de remarques puériles, et qui, pour leur
apprendre l’ancienne langue de leur pays, qui n’a que peu de
rapport à celle qu’on y parle aujourd’hui, accablent leur esprit
de règles et d’exceptions, et laissent là l’usage et l’exercice, pour
farcir leur mémoire de principes superflus et de préceptes
épineux : ils veulent que le maître se familiarise avec dignité,
rien n’étant plus contraire à la bonne éducation que le
pédantisme et le sérieux affecté ; il doit, selon eux, plutôt
s’abaisser que s’élever devant son disciple, et ils jugent l’un plus
difficile que l’autre, parce qu’il faut souvent plus d’effort et de
vigueur, et toujours plus d’attention pour descendre sûrement
que pour monter.
Ils prétendent que les maîtres doivent bien plus s’appliquer
à former l’esprit des jeunes gens pour la conduite de la vie qu’à
l’enrichir de connaissances curieuses, presque toujours inutiles.
On leur apprend donc de bonne heure à être sages et
philosophes, afin que, dans la saison même des plaisirs, ils
– 51 –
sachent les goûter philosophiquement. N’est-il pas ridicule,
disent-ils, de n’en connaître la nature et le vrai usage que
lorsqu’on y est devenu inhabile, d’apprendre à vivre quand la vie
est presque passée, et de commencer à être homme lorsqu’on va
cesser de l’être ?
On leur propose des récompenses pour l’aveu ingénu et
sincère de leurs fautes, et ceux qui savent mieux raisonner sur
leurs propres défauts obtiennent des grâces et des honneurs. On
veut qu’ils soient curieux et qu’ils fassent souvent des questions
sur tout ce qu’ils voient et sur tout ce qu’ils entendent, et l’on
punit très sévèrement ceux qui, à la vue d’une chose
extraordinaire et remarquable, témoignent peu d’étonnement et
de curiosité.
On leur recommande d’être très fidèles, très soumis, très
attachés au prince, mais d’un attachement général et de devoir,
et non d’aucun attachement particulier, qui blesse souvent la
conscience et toujours la liberté, et qui expose à de grands
malheurs.
Les maîtres d’histoire se mettent moins en peine
d’apprendre à leurs élèves la date de tel ou tel événement, que
de leur peindre le caractère, les bonnes et les mauvaises qualités
des rois, des généraux d’armée et des ministres ; ils croient qu’il
leur importe assez peu de savoir qu’en telle année et en tel mois
telle bataille a été donnée ; mais qu’il leur importe de considérer
combien les hommes, dans tous les siècles, sont barbares,
brutaux, injustes, sanguinaires, toujours prêts à prodiguer leur
propre vie sans nécessité et à attenter sur celle des autres sans
raison ; combien les combats déshonorent l’humanité et
combien les motifs doivent être puissants pour en venir à cette
extrémité funeste ; ils regardent l’histoire de l’esprit humain
comme la meilleure de toutes, et ils apprennent moins aux
jeunes gens à retenir les faits qu’à en juger.
– 52 –
Ils veulent que l’amour des sciences soit borné et que
chacun choisisse le genre d’étude qui convient le plus à son
inclination et à son talent ; ils font aussi peu de cas d’un homme
qui étudie trop que d’un homme qui mange trop, persuadés que
l’esprit a ses indigestions comme le corps. Il n’y a que
l’empereur seul qui ait une vaste et nombreuse bibliothèque. À
l’égard de quelques particuliers qui en ont de trop grandes, on
les regarde comme des ânes chargés de livres.
La philosophie chez ces peuples est très gaie, et ne consiste
pas en ergotisme comme dans nos écoles ; ils ne savent ce que
c’est que baroco et baralipton, que catégories2, que termes de
la première et de la seconde intention, et autres sottises
épineuses de la dialectique, qui n’apprennent pas plus à
raisonner qu’à danser. Leur philosophie consiste à établir des
principes infaillibles, qui conduisent l’esprit à préférer l’état
médiocre d’un honnête homme aux richesses et au faste d’un
financier, et les victoires remportées sur ses passions à celles
d’un conquérant. Elle leur apprend à vivre durement et à fuir
tout ce qui accoutume les sens à la volupté, tout ce qui rend
l’âme trop dépendante du corps et affaiblit sa liberté. Au reste,
on leur représente toujours la vertu comme une chose aisée et
agréable.
On les exhorte à bien choisir leur état de vie, et on tâche de
leur faire prendre celui qui leur convient le mieux, ayant moins
d’égard aux facultés de leurs parents qu’aux facultés de leur
âme ; en sorte que le fils d’un laboureur est quelquefois ministre
d’État, et le fils d’un seigneur est marchand.
Ces peuples n’estiment la physique et les mathématiques
qu’autant que ces sciences sont avantageuses à la vie et aux
progrès des arts utiles. En général, ils se mettent peu en peine
de connaître toutes les parties de l’univers, et aiment moins à
2 Anciens termes du jargon scolastique.
– 53 –
raisonner sur l’ordre et le mouvement des corps physiques qu’à
jouir de la nature sans l’examiner. À l’égard de la métaphysique,
ils la regardent comme une source de visions et de chimères.
Ils haïssent l’affectation dans le langage et le style précieux,
soit en prose, soit en vers, et ils jugent qu’il est aussi
impertinent de se distinguer par sa manière de parler que par
celle de s’habiller. Un auteur qui quitte le style pur, clair et
sérieux, pour employer un jargon bizarre et guindé, et des
métaphores recherchées et inouïes, est couru et hué dans les
rues comme un masque de carnaval.
On cultive, parmi eux, le corps et l’âme tout à la fois, parce
qu’il s’agit de dresser un homme, et que l’on ne doit pas former
l’un sans l’autre. C’est, selon eux, un couple de chevaux attelés
ensemble qu’il faut conduire à pas égaux. Tandis que vous ne
formez, disent-ils, que l’esprit d’un enfant, son extérieur devient
grossier et impoli ; tandis que vous ne lui formez que le corps, la
stupidité et l’ignorance s’emparent de son esprit.
Il est défendu aux maîtres de châtier les enfants par la
douleur ; ils le font par le retranchement de quelque douceur
sensible, par la honte, et surtout par la privation de deux ou
trois leçons, ce qui les mortifie extrêmement, parce qu’alors on
les abandonne à eux-mêmes, et qu’on fait semblant de ne les
pas juger dignes d’instruction. La douleur, selon eux, ne sert
qu’à les rendre timides, défaut très préjudiciable et dont on ne
guérit jamais.
– 54 –
Chapitre VII
L’auteur, ayant reçu avis qu’on voulait lui faire son procès
pour crime de lèse-majesté, s’enfuit dans le royaume de
Blefuscu.
Avant que je parle de ma sortie de l’empire de Lilliput, il
sera peut-être à propos d’instruire le lecteur d’une intrigue
secrète qui se forma contre moi.
J’étais peu fait au manège de la cour, et la bassesse de mon
état m’avait refusé les dispositions nécessaires pour devenir un
habile courtisan, quoique plusieurs d’aussi basse extraction que
moi aient souvent réussi à la cour et y soient parvenus aux plus
grands emplois ; mais aussi n’avaient-ils pas peut-être la même
délicatesse que moi sur la probité et sur l’honneur. Quoi qu’il en
soit, pendant que je me disposais à partir pour me rendre
auprès de l’empereur de Blefuscu, une personne de grande
considération à la cour, et à qui j’avais rendu des services
importants, me vint trouver secrètement pendant la nuit, et
entra chez moi avec sa chaise sans se faire annoncer. Les
porteurs furent congédiés. Je mis la chaise avec Son Excellence
dans la poche de mon justaucorps, et, donnant ordre à un
domestique de tenir la porte de ma maison fermée, je mis la
chaise sur la table et je m’assis auprès. Après les premiers
compliments, remarquant que l’air de ce seigneur était triste et
inquiet, et lui en ayant demandé la raison, il me pria de le
vouloir bien écouter sur un sujet qui intéressait mon honneur et
ma vie.
« Je vous apprends, me dit-il, qu’on a convoqué depuis peu
plusieurs comités secrets à votre sujet, et que depuis deux jours
– 55 –
Sa Majesté a pris une fâcheuse résolution. Vous n’ignorez pas
que Skyresh Bolgolam (galbet ou grand amiral) a presque
toujours été votre ennemi mortel depuis votre arrivée ici. Je
n’en sais pas l’origine ; mais sa haine s’est fort augmentée
depuis votre expédition contre la flotte de Blefuscu : comme
amiral, il est jaloux de ce grand succès. Ce seigneur, de concert
avec Flimnap, grand trésorier ; Limtoc, le général ; Lalcon, le
grand chambellan, et Balmaff, le grand juge, ont dressé des
articles pour vous faire votre procès en qualité de criminel de
lèse-majesté et comme coupable de plusieurs autres grands
crimes. »
Cet exorde me frappa tellement, que j’allais l’interrompre,
quand il me pria de ne rien dire et de l’écouter, et il continua
ainsi :
« Pour reconnaître les services que vous m’avez rendus, je
me suis fait instruire de tout le procès, et j’ai obtenu une copie
des articles ; c’est une affaire dans laquelle je risque ma tête
pour votre service.
ARTICLES DE L’ACCUSATION INTENTÉE CONTRE
QUINBUS FLESTRIN (L’HOMME-MONTAGNE)
Article premier. — D’autant que, par une loi portée sous le
règne de Sa Majesté impériale Cabin Deffar Plune, il est
ordonné que quiconque fera de l’eau dans l’étendue du palais
impérial sera sujet aux peines et châtiments du crime de lèsemajesté,
et que, malgré cela ledit Quinbus Flestrin, par un
violement ouvert de ladite loi, sous le prétexte d’éteindre le feu
allumé dans l’appartement de la chère impériale épouse de Sa
Majesté, aurait malicieusement, traîtreusement et
diaboliquement, par la décharge de sa vessie, éteint ledit feu
allumé dans ledit appartement, étant alors entré dans l’étendue
dudit palais impérial ;
– 56 –
Article II. – Que ledit Quinbus Flestrin, ayant amené la
flotte royale de Blefuscu dans notre port impérial, et lui ayant
été ensuite enjoint par Sa Majesté impériale de se rendre maître
de tous les autres vaisseaux dudit royaume de Blefuscu, et de le
réduire à la forme d’une province qui pût être gouvernée par un
vice-roi de notre pays, et de faire périr et mourir non seulement
tous les gros-boutiens exilés, mais aussi tout le peuple de cet
empire qui ne voudrait incessamment quitter l’hérésie grosboutienne
; ledit Flestrin, comme un traître rebelle à Sa très
heureuse impériale Majesté, aurait représenté une requête pour
être dispensé dudit service, sous le prétexte frivole d’une
répugnance de se mêler de contraindre les consciences et
d’opprimer la liberté d’un peuple innocent ;
Article III. – Que certains ambassadeurs étant venus
depuis peu à la cour de Blefuscu pour demander la paix à Sa
Majesté, ledit Flestrin, comme un sujet déloyal, aurait secouru,
aidé, soulagé et régalé lesdits ambassadeurs, quoiqu’il les
connût pour être ministres d’un prince qui venait d’être
récemment l’ennemi déclaré de Sa Majesté impériale, et dans
une guerre ouverte contre Sadite Majesté ;
Article IV. – Que ledit Quinbus Flestrin, contre le devoir
d’un fidèle sujet, se disposerait actuellement à faire un voyage à
la cour de Blefuscu, pour lequel il n’a reçu qu’une permission
verbale de Sa Majesté impériale, et, sous prétexte de ladite
permission, se proposerait témérairement et perfidement de
faire ledit voyage, et de secourir, soulager et aider le roi de
Blefuscu…..
« Il y a encore d’autres articles, ajouta-t-il ; mais ce sont les
plus importants dont je viens de vous lire un abrégé. Dans les
différentes délibérations sur cette accusation, il faut avouer que
Sa Majesté a fait voir sa modération, sa douceur et son équité,
représentant plusieurs fois vos services et tâchant de diminuer
vos crimes. Le trésorier et l’amiral ont opiné qu’on devait vous
– 57 –
faire mourir d’une mort cruelle et ignominieuse, en mettant le
feu à votre hôtel pendant la nuit, et le général devait vous
attendre avec vingt mille hommes armés de flèches
empoisonnées, pour vous frapper au visage et aux mains. Des
ordres secrets devaient être donnés à quelques-uns de vos
domestiques pour répandre un suc venimeux sur vos chemises,
lequel vous aurait fait bientôt déchirer votre propre chair et
mourir dans des tourments excessifs. Le général s’est rendu au
même avis, en sorte que, pendant quelque temps, la pluralité
des voix a été contre vous ; mais Sa Majesté, résolue de vous
sauver la vie, a gagné le suffrage du chambellan. Sur ces
entrefaites, Reldresal, premier secrétaire d’État pour les affaires
secrètes, a reçu ordre de l’empereur de donner son avis, ce qu’il
a fait conformément à celui de Sa Majesté, et certainement il a
bien justifié l’estime que vous avez pour lui : il a reconnu que
vos crimes étaient grands, mais qu’ils méritaient néanmoins
quelque indulgence : il a dit que l’amitié qui était entre vous et
lui était si connue, que peut-être on pourrait le croire prévenu
en votre faveur ; que, cependant, pour obéir au commandement
de Sa Majesté, il voulait dire son avis avec franchise et liberté ;
que si Sa Majesté, en considération de vos services et suivant la
douceur de son esprit, voulait bien vous sauver la vie et se
contenter de vous faire crever les deux yeux, il jugeait avec
soumission que, par cet expédient, la justice pourrait être en
quelque sorte satisfaite, et que tout le monde applaudirait à la
clémence de l’empereur, aussi bien qu’à la procédure équitable
et généreuse de ceux qui avaient l’honneur d’être ses
conseillers ; que la perte de vos yeux ne ferait point d’obstacle à
votre force corporelle, par laquelle vous pourriez être encore
utile à Sa Majesté ; que l’aveuglement sert à augmenter le
courage, en nous cachant les périls ; que l’esprit en devient plus
recueilli et plus disposé à la découverte de la vérité ; que la
crainte que vous aviez pour vos yeux était la plus grande
difficulté que vous aviez eue à surmonter en vous rendant
maître de la flotte ennemie, et que ce serait assez que vous
vissiez par les yeux des autres, puisque les plus puissants
– 58 –
princes ne voient pas autrement. Cette proposition fut reçue
avec un déplaisir extrême par toute l’assemblée. L’amiral
Bolgolam, tout en feu, se leva, et, transporté de fureur, dit qu’il
était étonné que le secrétaire osât opiner pour la conservation
de la vie d’un traître ; que les services que vous aviez rendus
étaient, selon les véritables maximes d’État, des crimes
énormes ; que vous, qui étiez capable d’éteindre tout à coup un
incendie en arrosant d’urine le palais de Sa Majesté (ce qu’il ne
pouvait rappeler sans horreur), pourriez quelque autrefois, par
le même moyeu, inonder le palais et toute la ville, ayant une
pompe énorme disposée à cet effet ; et que la même force qui
vous avait mis en état d’entraîner toute la flotte de l’ennemi
pourrait servir à la reconduire, sur le premier mécontentement,
à l’endroit d’où vous l’aviez tirée ; qu’il avait des raisons très
fortes de penser que vous étiez gros-boutien au fond de votre
coeur, et parce que la trahison commence au coeur avant qu’elle
paraisse dans les actions, comme gros-boutien, il vous déclara
formellement traître et rebelle, et déclara qu’on devait vous faire
mourir.
« Le trésorier fut du même avis. Il fit voir à quelles
extrémités les finances de Sa Majesté étaient réduites par la
dépense de votre entretien, ce qui deviendrait bientôt
insoutenable ; que l’expédient proposé par le secrétaire de vous
crever les yeux, loin d’être un remède contre ce mal,
l’augmenterait selon toutes les apparences, comme il parait par
l’usage ordinaire d’aveugler certaines volailles, qui, après cela,
mangent encore plus et s’engraissent plus promptement ; que
Sa Majesté sacrée et le conseil, qui étaient vos juges, étaient
dans leurs propres consciences persuadés de votre crime, ce qui
était une preuve plus que suffisante pour vous condamner à
mort, sans avoir recours à des preuves formelles requises par la
lettre rigide de la loi.
« Mais Sa Majesté impériale, étant absolument déterminée
à ne vous point faire mourir, dit gracieusement que, puisque le
– 59 –
conseil jugeait la perte de vos yeux un châtiment trop léger, on
pourrait en ajouter un autre. Et votre ami le secrétaire, priant
avec soumission d’être écouté encore pour répondre à ce que le
trésorier avait objecté touchant la grande dépense que Sa
Majesté faisait pour votre entretien, dit que Son Excellence, qui
seule avait la disposition des finances de l’empereur, pourrait
remédier facilement à ce mal en diminuant votre table peu à
peu, et que, par ce moyen, faute d’une quantité suffisante de
nourriture, vous deviendriez faible et languissant et perdriez
l’appétit et bientôt après la vie. Ainsi, par la grande amitié du
secrétaire, toute l’affaire a été déterminée à l’amiable ; des
ordres précis ont été donnés pour tenir secret le dessein de vous
faire peu à peu mourir de faim. L’arrêt pour vous crever les yeux
a été enregistré dans le greffe du conseil, personne ne s’y
opposant, si ce n’est l’amiral Bolgolam. Dans trois jours, le
secrétaire aura ordre de se rendre chez vous et de lire les articles
de votre accusation en votre présence, et puis de vous faire
savoir la grande clémence et grâce de Sa Majesté et du conseil,
en ne vous condamnant qu’à la perte de vos yeux, à laquelle Sa
Majesté ne doute pas que vous vous soumettiez avec la
reconnaissance et l’humilité qui conviennent. Vingt des
chirurgiens de Sa Majesté se rendront à sa suite et exécuteront
l’opération par la décharge adroite de plusieurs flèches très
aiguës dans les prunelles de vos yeux lorsque vous serez couché
à terre. C’est à vous à prendre les mesures convenables que
votre prudence vous suggérera. Pour moi, afin de prévenir tout
soupçon, il faut que je m’en retourne aussi secrètement que je
suis venu. »
Son Excellence me quitta, et je restai seul livré aux
inquiétudes. C’était un usage introduit par ce prince et par son
ministère (très différent, à ce qu’on m’assure, de l’usage des
premiers temps), qu’après que la cour avait ordonné un supplice
pour satisfaire le ressentiment du souverain ou la malice d’un
favori, l’empereur devait faire une harangue à tout son conseil,
parlant de sa douceur et de sa clémence comme de qualités
– 60 –
reconnues de tout le monde. La harangue de l’empereur à mon
sujet fut bientôt publiée par tout l’empire, et rien n’inspira tant
de terreur au peuple que ces éloges de la clémence de Sa
Majesté, parce qu’on avait remarqué que plus ces éloges étaient
amplifiés, plus le supplice était ordinairement cruel et injuste.
Et, à mon égard, il faut avouer que, n’étant pas destiné par ma
naissance ou par mon éducation à être homme de cour,
j’entendais si peu les affaires, que je ne pouvais décider si l’arrêt
porté contre moi était doux ou rigoureux, juste ou injuste. Je ne
songeai point à demander la permission de me défendre ;
j’aimais autant être condamné sans être entendu : car ayant
autrefois vu plusieurs procès semblables, je les avais toujours
vus terminés selon les instructions données aux juges et au gré
des accusateurs et puissants.
J’eus quelque envie de faire de la résistance ; car, étant en
liberté, toutes les forces de cet empire ne seraient pas venues à
bout de moi, et j’aurais pu facilement, à coups de pierres, battre
et renverser la capitale ; mais je rejetai aussitôt ce projet avec
horreur, me ressouvenant du serment que j’avais prêté à Sa
Majesté, des grâces que j’avais reçues d’elle et de la haute
dignité de nardac qu’elle m’avait conférée. D’ailleurs, je n’avais
pas assez pris l’esprit de la cour pour me persuader que les
rigueurs de Sa Majesté m’acquittaient de toutes les obligations
que je lui avais.
Enfin, je pris une résolution qui, selon les apparences, sera
censurée de quelques personnes avec justice ; car je confesse
que ce fut une grande témérité à moi et un très mauvais procédé
de ma part d’avoir voulu conserver mes yeux, ma liberté et ma
vie, malgré les ordres de la cour. Si j’avais mieux connu le
caractère des princes et des ministres d’État, que j’ai depuis
observé dans plusieurs autres cours, et leur méthode de traiter
des accusés moins criminels que moi, je me serais soumis sans
difficulté à une peine si douce ; mais, emporté par le feu de la
jeunesse et ayant eu ci-devant la permission de Sa Majesté
– 61 –
impériale de me rendre auprès du roi de Blefuscu, je me hâtai,
avant l’expiration des trois jours, d’envoyer une lettre à mon
ami le secrétaire, par laquelle je lui faisais savoir la résolution
que j’avais prise de partir ce jour-là même pour Blefuscu,
suivant la permission que j’avais obtenue ; et, sans attendre la
réponse, je m’avançai vers la côte de l’île où était la flotte. Je me
saisis d’un gros vaisseau de guerre, j’attachai un câble à la
proue, et, levant les ancres, je me déshabillai, mis mon habit
(avec ma couverture que j’avais apportée sous mon bras) sur le
vaisseau, et, le tirant après moi, tantôt guéant, tantôt nageant,
j’arrivai au port royal de Blefuscu, où le peuple m’avait attendu
longtemps. On m’y fournit deux guides pour me conduire à la
capitale, qui porte le même nom. Je les tins dans mes mains
jusqu’à ce que je fusse arrivé à cent toises de la porte de la ville,
et je les priai de donner avis de mon arrivée à un des secrétaires
d’État, et de lui faire savoir que j’attendais les ordres de Sa
Majesté. Je reçus réponse, au bout d’une heure, que Sa Majesté,
avec toute la maison royale, venait pour me recevoir. Je
m’avançai de cinquante toises : le roi et sa suite descendirent de
leurs chevaux, et la reine, avec les dames, sortirent de leurs
carrosses, et je n’aperçus pas qu’ils eussent peur de moi. Je me
couchai à terre pour baiser les mains du roi et de la reine. Je dis
à Sa Majesté que j’étais venu, suivant ma promesse, et avec la
permission de l’empereur mon maître, pour avoir l’honneur de
voir un si puissant prince, et pour lui offrir tous les services qui
dépendaient de moi et qui ne seraient pas contraires à ce que je
devais à mon souverain, mais sans parler de ma disgrâce.
Je n’ennuierai point le lecteur du détail de ma réception à
la cour, qui fut conforme à la générosité d’un si grand prince, ni
des incommodités que j’essuyai faute d’une maison et d’un lit,
étant obligé de me coucher à terre enveloppé de ma couverture.
– 62 –
Chapitre VIII
L’auteur, par un accident heureux, trouve le moyen de quitter
Blefuscu, et, après quelques difficultés, retourne dans sa patrie.
Trois jours après mon arrivée, me promenant par curiosité
du côté de l’île qui regarde le nord-est, je découvris, à une demilieue
de distance dans la mer, quelque chose qui me sembla être
un bateau renversé. Je tirai mes souliers et mes bas, et, allant
dans l’eau cent ou cent cinquante toises, je vis que l’objet
s’approchait par la force de la marée, et je connus alors que
c’était une chaloupe, qui, à ce que je crus, pouvait avoir été
détachée d’un vaisseau par quelque tempête ; sur quoi, je revins
incessamment à la ville, et priai Sa Majesté de me prêter vingt
des plus grands vaisseaux qui lui restaient depuis la perte de sa
flotte, et trois mille matelots, sous les ordres du vice-amiral.
Cette flotte mit à la voile, faisant le tour, pendant que j’allai par
le chemin le plus court à la côte où j’avais premièrement
découvert la chaloupe. Je trouvai que la marée l’avait poussée
encore plus près du rivage. Quand les vaisseaux m’eurent joint,
je me dépouillai de mes habits, me mis dans l’eau, m’avançai
jusqu’à cinquante toises de la chaloupe ; après quoi je fus obligé
de nager jusqu’à ce que je l’eusse atteinte ; les matelots me
jetèrent un câble, dont j’attachai un bout à un trou sur le devant
du bateau, et l’autre bout à un vaisseau de guerre ; mais je ne
pus continuer mon voyage, perdant pied dans l’eau. Je me mis
donc à nager derrière la chaloupe et à la pousser en avant avec
une de mes mains ; en sorte qu’à la faveur de la marée, je
m’avançai tellement vers le rivage, que je pus avoir le menton
hors de l’eau et trouver pied. Je me reposai deux ou trois
minutes, et puis je poussai le bateau encore jusqu’à ce que la
mer ne fût pas plus haute que mes aisselles, et alors la plus
– 63 –
grande fatigue était passée ; je pris d’autres câbles apportés
dans un des vaisseaux, et, les attachant premièrement au bateau
et puis à neuf des vaisseaux qui m’attendaient, le vent étant
assez favorable et les matelots m’aidant, je fis en sorte que nous
arrivâmes à vingt toises du rivage, et, la mer s’étant retirée, je
gagnai la chaloupe à pied sec, et, avec le secours de deux mille
hommes et celui des cordes et des machines, je vins à bout de la
relever, et trouvai qu’elle n’avait été que très peu endommagée.
Je fus dix jours à faire entrer ma chaloupe dans le port
royal de Blefuscu, où il s’amassa un grand concours de peuple,
plein d’étonnement à la vue d’un vaisseau si prodigieux.
Je dis au roi que ma bonne fortune m’avait fait rencontrer
ce vaisseau pour me transporter à quelque autre endroit, d’où je
pourrais retourner dans mon pays natal, et je priai Sa Majesté
de vouloir bien donner ses ordres pour mettre ce vaisseau en
état de me servir, et de me permettre de sortir de ses États, ce
qu’après quelques plaintes obligeantes il lui plut de m’accorder.
J’étais fort surpris que l’empereur de Lilliput, depuis mon
départ, n’eût fait aucune recherche à mon sujet ; mais j’appris
que Sa Majesté impériale, ignorant que j’avais eu avis de ses
desseins, s’imaginait que je n’étais allé à Blefuscu que pour
accomplir ma promesse, suivant la permission qu’elle m’en
avait donnée, et que je reviendrais dans peu de jours ; mais, à la
fin, ma longue absence la mit en peine, et, ayant tenu conseil
avec le trésorier et le reste de la cabale, une personne de qualité
fut dépêchée avec une copie des articles dressés contre moi.
L’envoyé avait des instructions pour représenter au souverain
de Blefuscu la grande douceur de son maître, qui s’était
contenté de me punir par la perte de mes yeux ; que je m’étais
soustrait à la justice, et que, si je ne retournais pas dans deux
jours, je serais dépouillé de mon titre de nardac et déclaré
criminel de haute trahison. L’envoyé ajouta que, pour conserver
la paix et l’amitié entre les deux empires, son maître espérait
– 64 –
que le roi de Blefuscu donnerait ordre de me faire reconduire à
Lilliput pieds et mains liés, pour être puni comme un traître.
Le roi de Blefuscu, ayant pris trois jours pour délibérer sur
cette affaire, rendit une réponse très honnête et très sage. Il
représenta qu’à l’égard de me renvoyer lié, l’empereur n’ignorait
pas que cela était impossible ; que, quoique je lui eusse enlevé la
flotte, il m’était redevable de plusieurs bons offices que je lui
avais rendus, par rapport au traité de paix ; d’ailleurs, qu’ils
seraient bientôt l’un et l’autre délivrés de moi, parce que j’avais
trouvé sur le rivage un vaisseau prodigieux, capable de me
porter sur la mer, qu’il avait donné ordre d’accommoder avec
mon secours et suivant mes instructions ; en sorte qu’il espérait
que, dans peu de semaines, les deux empires seraient
débarrassés d’un fardeau si insupportable.
Avec cette réponse, l’envoyé retourna à Lilliput, et le roi de
Blefuscu me raconta tout ce qui s’était passé, m’offrant en
même temps, mais secrètement et en confidence, sa gracieuse
protection si je voulais rester à son service. Quoique je crusse sa
proposition sincère, je pris la résolution de ne me livrer jamais à
aucun prince ni à aucun ministre, lorsque je me pourrais passer
d’eux ; c’est pourquoi, après avoir témoigné à Sa Majesté ma
juste reconnaissance de ses intentions favorables, je la priai
humblement de me donner mon congé, en lui disant que,
puisque la fortune, bonne ou mauvaise, m’avait offert un
vaisseau, j’étais résolu de me livrer à l’Océan plutôt que d’être
l’occasion d’une rupture entre deux si puissants souverains. Le
roi ne me parut pas offensé de ce discours, et j’appris même
qu’il était bien aise de ma résolution, aussi bien que la plupart
de ses ministres.
Ces considérations m’engagèrent à partir un peu plus tôt
que je n’avais projeté, et la cour, qui souhaitait mon départ, y
contribua avec empressement. Cinq cents ouvriers furent
employés à faire deux voiles à mon bateau, suivant mes ordres,
– 65 –
en doublant treize fois ensemble leur plus grosse toile et la
matelassant. Je pris la peine de faire des cordes et des câbles, en
joignant ensemble dix, vingt ou trente des plus forts des leurs.
Une grosse pierre, que j’eus le bonheur de trouver, après une
longue recherche, près du rivage de la mer, me servit d’ancre ;
j’eus le suif de trois cents boeufs pour graisser ma chaloupe et
pour d’autres usages. Je pris des peines infinies à couper les
plus grands arbres pour en faire des rames et des mâts, en quoi
cependant je fus aidé par des charpentiers des navires de Sa
Majesté.
Au bout d’environ un mois, quand tout fut prêt, j’allai pour
recevoir les ordres de Sa Majesté et pour prendre congé d’elle.
Le roi, accompagné de la maison royale, sortit du palais. Je me
couchai sur le visage pour avoir l’honneur de lui baiser la main,
qu’il me donna très gracieusement, aussi bien que la reine et les
jeunes princes du sang. Sa Majesté me fit présent de cinquante
bourses de deux cents spruggs chacune, avec son portrait en
grand, que je mis aussitôt dans un de mes gants pour le mieux
conserver.
Je chargeai sur ma chaloupe cent boeufs et trois cents
moutons, avec du pain et de la boisson à proportion, et une
certaine quantité de viande cuite, aussi grande que quatre cents
cuisinières m’avaient pu fournir. Je pris avec moi six vaches et
six taureaux vivants, et un même nombre de brebis et de béliers,
ayant dessein de les porter dans mon pays pour en multiplier
l’espèce ; je me fournis aussi de foin et de blé. J’aurais été bien
aise d’emmener six des gens du pays, mais le roi ne le voulut pas
permettre ; et, outre une très exacte visite de mes poches, Sa
Majesté me fit donner ma parole d’honneur que je
n’emporterais aucun de ses sujets, quand même ce serait de leur
propre consentement et à leur requête.
Ayant ainsi préparé toutes choses, je mis à la voile le vingtquatrième
jour de septembre 1701, sur les six heures du matin ;
– 66 –
et, quand j’eus fait quatre lieues tirant vers le nord, le vent étant
au sud-est, sur les six heures du soir je découvris une petite île
longue d’environ une demi-lieue vers le nord-est. Je m’avançai
et jetai l’ancre vers la côte de l’île qui était à l’abri du vent ; elle
me parut inhabitée. Je pris des rafraîchissements et m’allai
reposer. Je dormis environ six heures, car le jour commença à
paraître deux heures après que je fus éveillé. Je déjeunai, et, le
vent étant favorable, je levai l’ancre, et fis la même route que le
jour précédent, guidé par mon compas de poche. C’était mon
dessein de me rendre, s’il était possible, à une de ces îles que je
croyais, avec raison, situées au nord-est de la terre de Van-
Diémen.
Je ne découvris rien ce jour-là ; mais le lendemain, sur les
trois heures après midi, quand j’eus fait, selon mon calcul,
environ vingt-quatre lieues, je découvris un navire faisant route
vers le sud-est. Je mis toutes mes voiles, et, au bout d’une demiheure,
le navire, m’ayant aperçu, arbora son pavillon et tira un
coup de canon. Il n’est pas facile de représenter la joie que je
ressentis de l’espérance que j’eus de revoir encore une fois mon
aimable pays et les chers gages que j’y avais laissés. Le navire
relâcha ses voiles, et je le joignis à cinq ou six heures du soir, le
26 septembre. J’étais transporté de joie de voir le pavillon
d’Angleterre. Je mis mes vaches et mes moutons dans les
poches de mon justaucorps et me rendis à bord avec toute ma
petite cargaison de vivres. C’était un vaisseau marchand anglais,
revenant du Japon par les mers du nord et du sud, commandé
par le capitaine Jean Bidell, de Deptford, fort honnête homme
et excellent marin.
Il y avait environ cinquante hommes sur le vaisseau, parmi
lesquels je rencontrai un de mes anciens camarades nommé
Pierre Williams, qui parla avantageusement de moi au
capitaine. Ce galant homme me fit un très bon accueil et me pria
de lui apprendre d’où je venais et où j’allais, ce que je fis en peu
de mots ; mais il crut que la fatigue et les périls que j’avais
– 67 –
courus m’avaient fait tourner la tête ; sur quoi je tirai mes
vaches et mes moutons de ma poche, ce qui le jeta dans un
grand étonnement, en lui faisant voir la vérité de ce que je
venais de lui raconter. Je lui montrai les pièces d’or que m’avait
données le roi de Blefuscu, aussi bien que le portrait de Sa
Majesté en grand, avec plusieurs autres raretés de ce pays. Je lui
donnai deux bourses de deux cents spruggs chacune, et promis,
à notre arrivée en Angleterre, de lui faire présent d’une vache et
d’une brebis pleines, pour qu’il en eût la race quand ces bêtes
feraient leurs petits.
Je n’entretiendrai point le lecteur du détail de ma route ;
nous arrivâmes à l’entrée de la Tamise le 13 d’avril 1702. Je
n’eus qu’un seul malheur, c’est que les rats du vaisseau
emportèrent une de mes brebis. Je débarquai le reste de mon
bétail en santé, et le mis paître dans un parterre de jeu de boules
à Greenwich.
Pendant le peu de temps que je restai en Angleterre, je fis
un profit considérable en montrant mes animaux à plusieurs
gens de qualité et même au peuple, et, avant que je
commençasse mon second voyage, je les vendis six cents livres
sterling. Depuis mon dernier retour, j’en ai inutilement cherché
la race, que je croyais considérablement augmentée, surtout les
moutons ; j’espérais que cela tournerait à l’avantage de nos
manufactures de laine par la finesse des toisons.
Je ne restai que deux mois avec ma femme et ma famille :
la passion insatiable de voir les pays étrangers ne me permit pas
d’être plus longtemps sédentaire. Je laissai quinze cents livres
sterling à ma femme et l’établis dans une bonne maison à
Redriff ; je portai le reste de ma fortune avec moi, partie en
argent et partie en marchandises, dans la vue d’augmenter mes
fonds. Mon oncle Jean m’avait laissé des terres proches
d’Epping, de trente livres sterling de rente, et j’avais un long bail
des Taureaux noirs, en Fetterlane, qui me fournissait le même
– 68 –
revenu : ainsi, je ne courais pas risque de laisser ma famille à la
charité de la paroisse. Mon fils Jean, ainsi nommé du nom de
son oncle, apprenait le latin et allait au collège, et ma fille
Élisabeth, qui est à présent mariée et a des enfants, s’appliquait
au travail de l’aiguille. Je dis adieu à ma femme, à mon fils et à
ma fille, et, malgré beaucoup de larmes qu’on versa de part et
d’autres, je montai courageusement sur l’Aventure, vaisseau
marchand de trois cents tonneaux, commandé par le capitaine
Jean Nicolas, de Liverpool.
– 69 –
VOYAGE À BROBDINGNAG
– 70 –
Chapitre I
L’auteur, après avoir essuyé une grande tempête, se met dans
une chaloupe pour descendre à terre et est saisi par un des
habitants du pays. Comment il en est traité. Idée du pays et du
peuple.
Ayant été condamné par la nature et par la fortune à une
vie agitée, deux mois après mon retour, comme j’ai dit,
j’abandonnai encore mon pays natal et je m’embarquai, le 20
juin 1702, sur un vaisseau nommé l’Aventure, dont le capitaine
Jean Nicolas, de la province de Cornouailles, partait pour
Surate. Nous eûmes le vent très favorable jusqu’à la hauteur du
cap de Bonne-Espérance, où nous mouillâmes pour faire
aiguade. Notre capitaine se trouvant alors incommodé d’une
fièvre intermittente, nous ne pûmes quitter le cap qu’à la fin du
mois de mars. Alors, nous remîmes à la voile, et notre voyage fut
heureux jusqu’au détroit de Madagascar ; mais étant arrivés au
nord de cette île, les vents qui dans ces mers soufflent toujours
également entre le nord et l’ouest, depuis le commencement de
décembre jusqu’au commencement de mai, commencèrent le 29
avril à souffler très violemment du côté de l’ouest, ce qui dura
vingt jours de suite, pendant lesquels nous fûmes poussés un
peu à l’orient des îles Moluques et environ à trois degrés au
nord de la ligne équinoxiale, ce que notre capitaine découvrit
par son estimation faite le second jour de mai, que le vent
cessa ; mais, étant homme très expérimenté dans la navigation
de ces mers, il nous ordonna de nous préparer pour le
lendemain à une terrible tempête : ce qui ne manqua pas
d’arriver. Un vent du sud, appelé mousson, commença à
s’élever. Appréhendant que le vent ne devînt trop fort, nous
serrâmes la voile du beaupré et mîmes à la cape pour serrer la
– 71 –
misaine ; mais, l’orage augmentant toujours, nous fîmes
attacher les canons et serrâmes la misaine. Le vaisseau était au
large, et ainsi nous crûmes que le meilleur parti à prendre était
d’aller vent derrière. Nous rivâmes la misaine et bordâmes les
écoutes ; le timon était devers le vent, et le navire se gouvernait
bien. Nous mîmes hors la grande voile ; mais elle fut déchirée
par la violence du temps. Après, nous amenâmes la grande
vergue pour la dégréer, et coupâmes tous les cordages et le
robinet qui la tenaient. La mer était très haute, les vagues se
brisant les unes contre les autres. Nous tirâmes les bras du
timon et aidâmes au timonier, qui ne pouvait gouverner seul.
Nous ne voulions pas amener le mât du grand hunier, parce que
le vaisseau se gouvernait mieux allant avec la mer, et nous
étions persuadés qu’il ferait mieux son chemin le mat gréé.
Voyant que nous étions assez au large après la tempête,
nous mîmes hors la misaine et la grande voile, et gouvernâmes
près du vent ; après nous mîmes hors l’artimon, le grand et le
petit hunier. Notre route était est-nord-est ; le vent était au sudouest.
Nous amarrâmes à tribord et démarrâmes le bras de
dévers le vent, brassâmes les boulines, et mîmes le navire au
plus près du vent, toutes les voiles portant. Pendant cet orage,
qui fut suivi d’un vent impétueux d’est-sud-ouest, nous fûmes
poussés, selon mon calcul, environ cinq cents lieues vers
l’orient, en sorte que le plus vieux et le plus expérimenté des
mariniers ne sut nous dire en quelle partie du monde nous
étions. Cependant les vivres ne nous manquaient pas, notre
vaisseau ne faisait point d’eau, et notre équipage était en bonne
santé ; mais nous étions réduits à une très grande disette d’eau.
Nous jugeâmes plus à propos de continuer la même route que
de tourner au nord, ce qui nous aurait peut-être portés aux
parties de la Grande-Tartarie qui sont le plus au nord-ouest et
dans la mer Glaciale.
Le seizième de juin 1703, un garçon découvrit la terre du
haut du perroquet ; le dix-septième, nous vîmes clairement une
– 72 –
grande île ou un continent (car nous ne sûmes pas lequel des
deux), sur le côté droit duquel il y avait une petite langue de
terre qui s’avançait dans la mer, et une petite baie trop basse
pour qu’un vaisseau de plus de cent tonneaux pût y entrer. Nous
jetâmes l’ancre à une lieue de cette petite baie ; notre capitaine
envoya douze hommes de son équipage bien armés dans la
chaloupe, avec des vases pour l’eau si l’on pouvait en trouver. Je
lui demandai la permission d’aller avec eux pour voir le pays et
faire toutes les découvertes que je pourrais. Quand nous fûmes
à terre, nous ne vîmes ni rivière, ni fontaines, ni aucuns vestiges
d’habitants, ce qui obligea nos gens à côtoyer le rivage pour
chercher de l’eau fraîche proche de la mer. Pour moi, je me
promenai seul, et avançai environ un mille dans les terres, où je
ne remarquai qu’un pays stérile et plein de rochers. Je
commençais à me lasser, et, ne voyant rien qui pût satisfaire ma
curiosité, je m’en retournais doucement vers la petite baie,
lorsque je vis nos hommes sur la chaloupe qui semblaient
tâcher, à force de rames, de sauver leur vie, et je remarquai en
même temps qu’ils étaient poursuivis par un homme d’une
grandeur prodigieuse. Quoiqu’il fût entré dans la mer, il n’avait
de l’eau que jusqu’aux genoux et faisait des enjambées
étonnantes ; mais nos gens avaient pris le devant d’une demilieue,
et, la mer étant en cet endroit pleine de rochers, le grand
homme ne put atteindre la chaloupe. Pour moi, je me mis à fuir
aussi vite que je pus, et je grimpai jusqu’au sommet d’une
montagne escarpée, qui me donna le moyen de voir une partie
du pays. Je le trouvai parfaitement bien cultivé ; mais ce qui me
surprit d’abord fut la grandeur de l’herbe, qui me parut avoir
plus de vingt pieds de hauteur.
Je pris un grand chemin, qui me parut tel, quoiqu’il ne fût
pour les habitants qu’un petit sentier qui traversait un champ
d’orge. Là, je marchai pendant quelque temps ; mais je ne
pouvais presque rien voir, le temps de la moisson étant proche
et les blés étant de quarante pieds au moins. Je marchai
pendant une heure avant que je pusse arriver à l’extrémité de ce
– 73 –
champ, qui était enclos d’une haie haute au moins de cent vingt
pieds ; pour les arbres, ils étaient si grands, qu’il me fut
impossible d’en supputer la hauteur.
Je tâchais de trouver quelque ouverture dans la haie,
quand je découvris un des habitants dans le champ prochain, de
la même taille que celui que j’avais vu dans la mer poursuivant
notre chaloupe. Il me parut aussi haut qu’un clocher ordinaire,
et il faisait environ cinq toises à chaque enjambée, autant que je
pus conjecturer. Je fus frappé d’une frayeur extrême, et je
courus me cacher dans le blé, d’où je le vis s’arrêter à une
ouverture de la haie, jetant les yeux çà et là et appelant d’une
voix plus grosse et plus retentissante que si elle fût sortie d’un
porte-voix ; le son était si fort et si élevé dans l’air que d’abord je
crus entendre le tonnerre.
– 74 –
Aussitôt sept hommes de sa taille s’avancèrent vers lui,
chacun une faucille à la main, chaque faucille étant de la
grandeur de six faux. Ces gens n’étaient pas si bien habillés que
– 75 –
le premier, dont ils semblaient être les domestiques. Selon les
ordres qu’il leur donna, ils allèrent pour couper le blé dans le
champ où j’étais couché. Je m’éloignai d’eux autant que je pus ;
mais je ne me remuais qu’avec une difficulté extrême, car les
tuyaux de blé n’étaient pas quelquefois distants de plus d’un
pied l’un de l’autre, en sorte que je ne pouvais guère marcher
dans cette espèce de forêt. Je m’avançai cependant vers un
endroit du champ où la pluie et le vent avaient couché le blé : il
me fut alors tout à fait impossible d’aller plus loin, car les
tuyaux étaient si entrelacés qu’il n’y avait pas moyen de ramper
à travers, et les barbes des épis tombés étaient si fortes et si
pointues qu’elles me perçaient au travers de mon habit et
m’entraient dans la chair. Cependant, j’entendais les
moissonneurs qui n’étaient qu’à cinquante toises de moi. Étant
tout à fait épuisé et réduit au désespoir, je me couchai entre
deux sillons, et je souhaitais d’y finir mes jours, me représentant
ma veuve désolée, avec mes enfants orphelins, et déplorant ma
folie, qui m’avait fait entreprendre ce second voyage contre
l’avis de tous mes amis et de tous mes parents.
Dans cette terrible agitation, je ne pouvais m’empêcher de
songer au pays de Lilliput, dont les habitants m’avaient regardé
comme le plus grand prodige qui ait jamais paru dans le monde,
où j’étais capable d’entraîner une flotte entière d’une seule
main, et de faire d’autres actions merveilleuses dont la mémoire
sera éternellement conservée dans les chroniques de cet empire,
pendant que la postérité les croira avec peine, quoique attestées
par une nation entière. Je fis réflexion quelle mortification ce
serait pour moi de paraître aussi misérable aux yeux de la
nation parmi laquelle je me trouvais alors, qu’un Lilliputien le
serait parmi nous ; mais je regardais cela comme le moindre de
mes malheurs : car on remarque que les créatures humaines
sont ordinairement plus sauvages et plus cruelles à raison de
leur taille, et, en faisant cette réflexion, que pouvais-je attendre,
sinon d’être bientôt un morceau dans la bouche du premier de
ces barbares énormes qui me saisirait ? En vérité, les
– 76 –
philosophes ont raison quand ils nous disent qu’il n’y a rien de
grand ou de petit que par comparaison. Peut-être que les
Lilliputiens trouveront quelque nation plus petite, à leur égard,
qu’ils me le parurent, et qui sait si cette race prodigieuse de
mortels ne serait pas une nation lilliputienne par rapport à celle
de quelque pays que nous n’avons pas encore découvert ? Mais,
effrayé et confus comme j’étais, je ne fis pas alors toutes ces
réflexions philosophiques.
Un des moissonneurs, s’approchant à cinq toises du sillon
où j’étais couché, me fit craindre qu’en faisant encore un pas, je
ne fusse écrasé sous son pied ou coupé en deux par sa faucille ;
c’est pourquoi, le voyant près de lever le pied et d’avancer, je me
mis à jeter des cris pitoyables et aussi forts que la frayeur dont
j’étais saisi me le put permettre. Aussitôt le géant s’arrêta, et,
regardant autour et au-dessous de lui avec attention, enfin il
m’aperçut. Il me considéra quelque temps avec la
circonspection d’un homme qui tâche d’attraper un petit animal
dangereux d’une manière qu’il n’en soit ni égratigné ni mordu,
comme j’avais fait moi-même quelquefois à l’égard d’une
belette, en Angleterre. Enfin, il eut la hardiesse de me prendre
par les deux cuisses et de me lever à une toise et demie de ses
yeux, afin d’observer ma figure plus exactement. Je devinai son
intention, et je résolus de ne faire aucune résistance, tandis qu’il
me tenait en l’air à plus de soixante pieds de terre, quoiqu’il me
serrât très cruellement, par la crainte qu’il avait que je ne
glissasse d’entre ses doigts. Tout ce que j’osai faire fut de lever
mes yeux vers le soleil, de mettre mes mains dans la posture
d’un suppliant, et de dire quelques mots d’un accent très
humble et très triste, conformément à l’état où je me trouvais
alors, car je craignais à chaque instant qu’il ne voulût m’écraser,
comme nous écrasons d’ordinaire certains petits animaux
odieux que nous voulons faire périr ; mais il parut content de
ma voix et de mes gestes, et il commença à me regarder comme
quelque chose de curieux, étant bien surpris de m’entendre
articuler des mots, quoiqu’il ne les comprit pas.
– 77 –
Cependant je ne pouvais m’empêcher de gémir et de verser
des larmes, et, en tournant la tête, je lui faisais entendre, autant
que je pouvais, combien il me faisait de mal par son pouce et
par son doigt. Il me parut qu’il comprenait la douleur que je
ressentais, car, levant un pan de son justaucorps, il me mit
doucement dedans, et aussitôt il courut vers son maître, qui
était un riche laboureur, et le même que j’avais vu d’abord dans
le champ.
Le laboureur prit un petit brin de paille environ de la
grosseur d’une canne dont nous nous appuyons en marchant, et
avec ce brin leva les pans de mon justaucorps, qu’il me parut
prendre pour une espèce de couverture que la nature m’avait
donnée ; il souffla mes cheveux pour mieux voir mon visage ; il
appela ses valets, et leur demanda, autant que j’en pus juger,
s’ils avaient jamais vu dans les champs aucun animal qui me
ressemblât. Ensuite il me plaça doucement à terre sur les quatre
pattes ; mais je me levai aussitôt et marchai gravement, allant et
venant, pour faire voir que je n’avais pas envie de m’enfuir. Ils
s’assirent tous en rond autour de moi, pour mieux observer mes
mouvements. J’ôtai mon chapeau, et je fis une révérence très
soumise au paysan ; je me jetai à ses genoux, je levai les mains
et la tête, et je prononçai plusieurs mots aussi fortement que je
pus. Je tirai une bourse pleine d’or de ma poche et la lui
présentai très humblement. Il la reçut dans la paume de sa
main, et la porta bien près de son oeil pour voir ce que c’était, et
ensuite la tourna plusieurs fois avec la pointe d’une épingle qu’il
tira de sa manche ; mais il n’y comprit rien. Sur cela, je lui fis
signe qu’il mît sa main à terre, et, prenant la bourse, je l’ouvris
et répandis toutes les pièces d’or dans sa main. Il y avait six
pièces espagnoles de quatre pistoles chacune, sans compter
vingt ou trente pièces plus petites. Je le vis mouiller son petit
doigt sur sa langue, et lever une de mes pièces les plus grosses,
et ensuite une autre ; mais il me sembla tout à fait ignorer ce
– 78 –
que c’était ; il me fit signe de les remettre dans ma bourse, et la
bourse dans ma poche.
Le laboureur fut alors persuadé qu’il fallait que je fusse une
petite créature raisonnable ; il me parla très souvent, mais le
son de sa voix m’étourdissait les oreilles comme celui d’un
moulin à eau ; cependant ses mots étaient bien articulés. Je
répondis aussi fortement que je pus en plusieurs langues, et
souvent il appliqua son oreille à une toise de moi, mais
inutilement. Ensuite il renvoya ses gens à leur travail, et, tirant
son mouchoir de sa poche, il le plia en deux et l’étendit sur sa
main gauche, qu’il avait mise à terre, me faisant signe d’entrer
dedans, ce que je pus faire aisément, car elle n’avait pas plus
d’un pied d’épaisseur. Je crus devoir obéir, et, de peur de
tomber, je me couchai tout de mon long sur le mouchoir, dont il
m’enveloppa, et, de cette façon, il m’emporta chez lui. Là, il
appela sa femme et me montra à elle ; mais elle jeta des cris
effroyables, et recula comme font les femmes en Angleterre à la
vue d’un crapaud ou d’une araignée. Cependant, lorsque, au
bout de quelque temps, elle eut vu toutes mes manières et
comment j’observais les signes que faisait son mari, elle
commença à m’aimer très tendrement.
– 79 –
Il était environ l’heure de midi, et alors un domestique
servit le dîner. Ce n’était, suivant l’état simple d’un laboureur,
que de la viande grossière dans un plat d’environ vingt-quatre
pieds de diamètre. Le laboureur, sa femme, trois enfants et une
vieille grand’mère composaient la compagnie. Lorsqu’ils furent
assis, le fermier me plaça à quelque distance de lui sur la table,
qui était à peu près haute de trente pieds ; je me tins aussi loin
que je pus du bord, de crainte de tomber. La femme coupa un
morceau de viande, ensuite elle émietta du pain dans une
– 80 –
assiette de bois, qu’elle plaça devant moi. Je lui fis une
révérence très humble, et, tirant mon couteau et ma fourchette,
je me mis à manger, ce qui leur donna un très grand plaisir. La
maîtresse envoya sa servante chercher une petite tasse qui
servait à boire des liqueurs et qui contenait environ douze
pintes, et la remplit de boisson. Je levai le vase avec une grande
difficulté, et, d’une manière très respectueuse, je bus à la santé
de madame, exprimant les mots aussi fortement que je pouvais
en anglais, ce qui fit faire à la compagnie de si grands éclats de
rire, que peu s’en fallut que je n’en devinsse sourd. Cette
boisson avait à peu près le goût du petit cidre, et n’était pas
désagréable. Le maître me fit signe de venir à côté de son
assiette de bois ; mais, en marchant trop vite sur la table, une
petite croûte de pain me fit broncher et tomber sur le visage,
sans pourtant me blesser. Je me levai aussitôt, et, remarquant
que ces bonnes gens en étaient fort touchés, je pris mon
chapeau, et, le faisant tourner sur ma tête, je fis trois
acclamations pour marquer que je n’avais point reçu de mal ;
mais en avançant vers mon maître (c’est le nom que je lui
donnerai désormais), le dernier de ses fils, qui était assis le plus
proche de lui, et qui était très malin et âgé d’environ dix ans, me
prit par les jambes, et me tint si haut dans l’air que je me
trémoussai de tout mon corps. Son père m’arracha d’entre ses
mains, et en même temps lui donna sur l’oreille gauche un si
grand soufflet, qu’il en aurait presque renversé une troupe de
cavalerie européenne, et lui ordonna de se lever de table ; mais,
ayant à craindre que le garçon ne gardât quelque ressentiment
contre moi, et me souvenant que tous les enfants chez nous sont
naturellement méchants à l’égard des oiseaux, des lapins, des
petits chats et des petits chiens, je me mis à genoux, et,
montrant le garçon au doigt, je me fis entendre à mon maître
autant que je pus, et le priai de pardonner à son fils. Le père y
consentit, et le garçon reprit sa chaise ; alors je m’avançai
jusqu’à lui et lui baisai la main.
– 81 –
Au milieu du dîner, le chat favori de ma maîtresse sauta sur
elle. J’entendis derrière moi un bruit ressemblant à celui de
douze faiseurs de bas au métier, et, tournant ma tête, je trouvai
que c’était un chat qui miaulait. Il me parut trois fois plus grand
qu’un boeuf, comme je le jugeai en voyant sa tête et une de ses
pattes, pendant que sa maîtresse lui donnait à manger et lui
faisait des caresses. La férocité du visage de cet animal me
déconcerta tout à fait, quoique je me tinsse au bout le plus
éloigné de la table, à la distance de cinquante pieds, et quoique
ma maîtresse tînt le chat de peur qu’il ne s’élançât sur moi ;
mais il n’y eut point d’accident, et le chat m’épargna.
Mon maître me plaça à une toise et demie du chat, et
comme j’ai toujours éprouvé que lorsqu’on fuit devant un
animal féroce ou que l’on paraît avoir peur, c’est alors qu’on en
est infailliblement poursuivi, je résolus de faire bonne
contenance devant le chat, et je m’avançai jusqu’à dix-huit
pouces, ce qui le fit reculer comme s’il eût eu lui-même peur de
moi. J’eus moins d’appréhension des chiens. Trois ou quatre
entrèrent dans la salle, entre lesquels il y avait un mâtin d’une
grosseur égale à celle de quatre éléphants, et un lévrier un peu
plus haut que le mâtin, mais moins gros.
Sur la fin du dîner, la nourrice entra, portant entre ses bras
un enfant de l’âge d’un an, qui, aussitôt qu’il m’aperçut, poussa
des cris formidables. L’enfant, me regardant comme une poupée
ou une babiole, criait afin de m’avoir pour lui servir de jouet. La
mère m’éleva et me donna à l’enfant, qui se saisit bientôt de moi
et mit ma tête dans sa bouche, où je commençai à hurler si
horriblement que l’enfant, effrayé, me laissa tomber. Je me
serais infailliblement cassé la tête si la mère n’avait pas tenu son
tablier sous moi. La nourrice, pour apaiser son poupon, se servit
d’un hochet qui était un gros pilier creux, rempli de grosses
pierres et attaché par un câble au milieu du corps de l’enfant ;
mais cela ne put l’apaiser, et elle se trouva ; réduite à se servir
du dernier remède, qui fut de lui donner à téter. Il faut avouer
– 82 –
que jamais objet ne me parut plus effroyable que les seins de
cette nourrice, et je ne sais à quoi je puis les comparer.
Après le dîner, mon maître alla retrouver ses ouvriers, et, à
ce que je pus comprendre par sa voix et par ses gestes, il chargea
sa femme de prendre un grand soin de moi. J’étais bien las, et
j’avais une grande envie de dormir ; ce que ma maîtresse
apercevant, elle me mit dans son lit, et me couvrit avec un
mouchoir blanc, mais plus large que la grande voile d’un
vaisseau de guerre.
Je dormis pendant deux heures, et songeai que j’étais chez
moi avec ma femme et mes enfants, ce qui augmenta mon
affliction quand je m’éveillai et me trouvai tout seul dans une
chambre vaste de deux ou trois cents pieds de largeur et deux
cents de hauteur, et couché dans un lit large de dix toises. Ma
maîtresse était sortie pour les affaires de la maison, et m’avait
enfermé au verrou. Le lit était élevé de quatre toises ; je voulais
descendre, et je n’osais appeler ; quand je l’eusse essayé, c’eût
été inutilement, avec une voix comme la mienne, et y ayant une
si grande distance de la chambre où j’étais à la cuisine, où la
famille se tenait. Sur ces entrefaites, deux rats grimpèrent le
long des rideaux et se mirent à courir sur le lit ; l’un approcha
de mon visage, sur quoi je me levai tout effrayé, et mis le sabre à
la main pour me défendre. Ces animaux horribles eurent
l’insolence de m’attaquer des deux côtés ; mais je fendis le
ventre à l’un, et l’autre s’enfuit. Après cet exploit, je me couchai
pour me reposer et reprendre mes esprits. Ces animaux étaient
de la grosseur d’un mâtin, mais infiniment plus agiles et plus
féroces, en sorte que si j’eusse ôté mon ceinturon et mis bas
mon sabre avant de me coucher, j’aurais été infailliblement
dévoré par deux rats.
– 83 –
Bientôt après, ma maîtresse entra dans la chambre, et me
voyant tout couvert de sang, elle accourut et me prit dans sa
main. Je lui montrai avec mon doigt le rat mort, en souriant et
en faisant d’autres signes, pour lui faire entendre que je n’étais
pas blessé, ce qui lui donna de la joie. Je tâchai de lui faire
– 84 –
entendre que je souhaitais fort qu’elle me mît à terre, ce qu’elle
fit, et je me sauvai dans le jardin.
– 85 –
Chapitre II
Portrait de la fille du laboureur. L’auteur est conduit à une ville
où il y avait un marché, et ensuite à la capitale. Détail de son
voyage.
Ma maîtresse avait une fille de l’âge de neuf ans, enfant qui
avait beaucoup d’esprit pour son âge. Sa mère, de concert avec
elle, s’avisa d’accommoder pour moi le berceau de sa poupée
avant qu’il fût nuit. Le berceau fut mis dans un petit tiroir de
cabinet, et le tiroir posé sur une tablette suspendue, de peur des
rats ; ce fut là mon lit pendant tout le temps que je demeurai
avec ces bonnes gens. Cette jeune fille était si adroite, qu’après
que je me fus déshabillé une ou deux fois en sa présence, elle sut
m’habiller et me déshabiller quand il lui plaisait, quoique je ne
lui donnasse cette peine que pour lui obéir ; elle me fit six
chemises et d’autres sortes de linge, de la toile la plus fine qu’on
put trouver (qui, à la vérité, était plus grossière que des toiles de
navire), et les blanchit toujours elle-même. Ma blanchisseuse
était encore la maîtresse d’école qui m’apprenait sa langue.
Quand je montrais quelque chose du doigt, elle m’en disait le
nom aussitôt ; en sorte qu’en peu de temps je fus en état de
demander ce que je souhaitais : elle avait, en vérité, un très bon
naturel ; elle me donna le nom de Grildrig, mot qui signifie ce
que les Latins appellent homunculus, les Italiens uomoncellino,
et les Anglais manikin, C’est à elle que je fus redevable de ma
conservation. Nous étions toujours ensemble ; je l’appelais
Glumdalclitch, ou la petite nourrice, et je serais coupable d’une
très noire ingratitude si j’oubliais jamais ses soins et son
affection pour moi. Je souhaite de tout mon coeur être un jour
en état de les reconnaître, au lieu d’être peut-être l’innocente
– 86 –
mais malheureuse cause de sa disgrâce, comme j’ai trop lieu de
l’appréhender.
Il se répandit alors dans tout le pays que mon maître avait
trouvé dans les champs un petit animal environ de la grosseur
d’un splacknock (animal de ce pays long d’environ six pieds), et
de la même figure qu’une créature humaine ; qu’il imitait
l’homme dans toutes ses actions, et semblait parler une petite
espèce de langue qui lui était propre ; qu’il avait déjà appris
plusieurs de leurs mots ; qu’il marchait droit sur les deux pieds,
était doux et traitable, venait quand il était appelé, faisait tout ce
qu’on lui ordonnait de faire, avait les membres délicats et un
teint plus blanc et plus fin que celui de la fille d’un seigneur à
l’âge de trois ans. Un laboureur voisin, intime ami de mon
maître, lui rendit visite exprès pour examiner la vérité du bruit
qui s’était répandu. On me fit venir aussitôt : on me mit sur une
table, où je marchai comme on me l’ordonna. Je tirai mon sabre
et le remis dans mon fourreau ; je fis la révérence à l’ami de
mon maître ; je lui demandai, dans sa propre langue, comment
il se portait, et lui dis qu’il était le bienvenu, le tout suivant les
instructions de ma petite maîtresse. Cet homme, de qui le grand
âge avait fort affaibli la vue, mit ses lunettes pour me regarder
mieux ; sur quoi je ne pus m’empêcher d’éclater de rire. Les
gens de la famille, qui découvrirent la cause de ma gaieté, se
prirent à rire, de quoi le vieux penard3 fut assez bête pour se
fâcher. Il avait l’air d’un avare, et il le fit bien paraître par le
conseil détestable qu’il donna à mon maître de me faire voir
pour de l’argent à quelque jour de marché, dans la ville
prochaine, qui était éloignée de notre maison d’environ vingtdeux
milles. Je devinai qu’il y avait quelque dessein sur le tapis,
lorsque je remarquai mon maître et son ami parlant ensemble
tout bas à l’oreille pendant un assez long temps, et quelquefois
me regardant et me montrant au doigt.
3 Vieillard.
– 87 –
Le lendemain au matin, Glumdalclitch, ma petite
maîtresse, me confirma dans ma pensée, en me racontant toute
l’affaire, qu’elle avait apprise de sa mère. La pauvre fille me
cacha dans son sein et versa beaucoup de larmes : elle
appréhendait qu’il ne m’arrivât du mal, que je ne fusse froissé,
estropié, et peut-être écrasé par des hommes grossiers et
brutaux qui me manieraient rudement. Comme elle avait
remarqué que j’étais modeste de mon naturel, et très délicat
dans tout ce qui regardait mon honneur, elle gémissait de me
voir exposé pour de l’argent à la curiosité du plus bas peuple ;
elle disait que son papa et sa maman lui avaient promis que
Grildrig serait tout à elle ; mais qu’elle voyait bien qu’on la
voulait tromper, comme on avait fait, l’année dernière, quand
on feignit de lui donner un agneau, qui, quand il fut gras, fut
vendu à un boucher. Quant à moi, je puis dire, en vérité, que
j’eus moins de chagrin que ma petite maîtresse. J’avais conçu de
grandes espérances, qui ne m’abandonnèrent jamais, que je
recouvrerais un jour ma liberté, et, à l’égard de l’ignominie
d’être porté çà et là comme un monstre, je songeai qu’une telle
disgrâce ne me pourrait jamais être reprochée, et ne flétrirait
point mon honneur lorsque je serais de retour en Angleterre,
parce que le roi même de la Grande-Bretagne, s’il se trouvait en
pareille situation, aurait un pareil sort.
Mon maître, suivant l’avis de son ami, me mit dans une
caisse, et, le jour du marché suivant, me mena à la ville
prochaine avec sa petite fille. La caisse était fermée de tous
côtés, et était seulement percée de quelques trous pour laisser
entrer l’air. La fille avait pris le soin de mettre sous moi le
matelas du lit de sa poupée ; cependant je fus horriblement
agité et rudement secoué dans ce voyage, quoiqu’il ne durât pas
plus d’une demi-heure. Le cheval faisait à chaque pas environ
quarante pieds, et trottait si haut, que l’agitation était égale à
celle d’un vaisseau dans une tempête furieuse ; le chemin était
un peu plus long que de Londres à Saint-Albans. Mon maître
descendit de cheval à une auberge où il avait coutume d’aller, et,
– 88 –
après avoir pris conseil avec l’hôte et avoir fait quelques
préparatifs nécessaires, il loua le glultrud ou crieur public, pour
donner avis à toute la ville d’un petit animal étranger qu’on
ferait voir à l’enseigne de l’Aigle vert, qui était moins gros qu’un
splacknock, et ressemblant dans toutes les parties de son corps
à une créature humaine, qui pouvait prononcer plusieurs mots
et faire une infinité de tours d’adresse.
Je fus posé sur une table dans la salle la plus grande de
l’auberge, qui était presque large de trois cents pieds en carré.
Ma petite maîtresse se tenait debout sur un tabouret bien près
de la table, pour prendre soin de moi et m’instruire de ce qu’il
fallait faire. Mon maître, pour éviter la foule et le désordre, ne
voulut pas permettre que plus de trente personnes entrassent à
la fois pour me voir. Je marchai çà et là sur la table, suivant les
ordres de la fille : elle me fit plusieurs questions qu’elle sut être
à ma portée et proportionnées à la connaissance que j’avais de
la langue, et je répondis le mieux et le plus haut que je pus. Je
me retournai plusieurs fois vers toute la compagnie, et fis mille
révérences. Je pris un de plein de vin, que Glumdalclitch
m’avait donné pour gobelet, et je bus à leur santé. Je tirai mon
sabre et fis le moulinet à la façon des maîtres d’armes
d’Angleterre. La fille me donna un bout de paille, dont je fis
l’exercice comme d’une pique, ayant appris cela dans ma
jeunesse. Je fus obligé de répéter toujours les mêmes choses,
jusqu’à ce que je fusse presque mort de lassitude, d’ennui et de
chagrin.
Ceux qui m’avaient vu firent de tous côtés des rapports si
merveilleux, que le peuple voulait ensuite enfoncer les portes
pour entrer.
Mon maître, ayant en vue ses propres intérêts, ne voulut
permettre à personne de me toucher, excepté à ma petite
maîtresse, et, pour me mettre plus à couvert de tout accident, on
avait rangé des bancs autour de la table, à une telle distance que
– 89 –
je ne fusse à portée d’aucun spectateur. Cependant un petit
écolier malin me jeta une noisette à la tête, et il s’en fallut peu
qu’il ne m’attrapât ; elle fut jetée avec tant de force que, s’il n’eût
pas manqué son coup, elle m’aurait infailliblement fait sauter la
cervelle, car elle était presque aussi grosse qu’un melon ; mais
j’eus la satisfaction de voir le petit écolier chassé de la salle.
Mon maître fit afficher qu’il me ferait voir encore le jour du
marché suivant ; cependant il me fit faire une voiture plus
commode, vu que j’avais été si fatigué de mon premier voyage et
du spectacle que j’avais donné pendant huit heures de suite, que
je ne pouvais plus me tenir debout et que j’avais presque perdu
la voix. Pour m’achever, lorsque je fus de retour, tous les
gentilshommes du voisinage, ayant entendu parler de moi, se
rendirent à la maison de mon maître. Il y en eut un jour plus de
trente, avec leurs femmes et leurs enfants, car ce pays, aussi
bien que l’Angleterre, est peuplé de gentilshommes fainéants et
désoeuvrés.
Mon maître, considérant le profit que je pouvais lui
rapporter, résolut de me faire voir dans les villes du royaume les
plus considérables. S’étant donc fourni de toutes les choses
nécessaires à un long voyage, après avoir réglé ses affaires
domestiques et dit adieu à sa femme, le 17 août 1703, environ
deux mois après mon arrivée, nous partîmes pour nous rendre à
la capitale, située vers le milieu de cet empire, et environ à
quinze cents lieues de notre demeure. Mon maître fit monter sa
fille en trousse derrière lui ! Elle me porta dans une boîte
attachée autour de son corps, doublée du drap le plus fin qu’elle
avait pu trouver.
Le dessein de mon maître fut de me faire voir sur la route,
dans toutes les villes, bourgs et villages un peu fameux, et de
parcourir même les châteaux de la noblesse qui l’éloigneraient
peu de son chemin. Nous faisions de petites journées, seulement
de quatre-vingts ou cent lieues, car Glumdalclitch, exprès pour
– 90 –
m’épargner de la fatigue, se plaignit qu’elle était bien
incommodée du trot du cheval. Souvent elle me tirait de la
caisse pour me donner de l’air et me faire voir le pays. Nous
passâmes cinq ou six rivières plus larges et plus profondes que
le Nil et le Gange, et il n’y avait guère de ruisseau qui ne fût plus
grand que la Tamise au pont de Londres. Nous fûmes trois
semaines dans notre voyage, et je fus montré dans dix-huit
grandes villes, sans compter plusieurs villages et plusieurs
châteaux de la campagne.
Le vingt-sixième jour d’octobre, nous arrivâmes à la
capitale, appelée dans leur langue Lorbrulgrud ou l’Orgueil de
l’univers. Mon maître loua un appartement dans la rue
principale de la ville, peu éloignée du palais royal, et distribua,
selon la coutume, des affiches contenant une description
merveilleuse de ma personne et de mes talents. Il loua une très
grande salle de trois ou quatre cents pieds de large, où il plaça
une table de soixante pieds de diamètre, sur laquelle je devais
jouer mon rôle ; il la fit entourer de palissades pour m’empêcher
de tomber en bas. C’est sur cette table qu’on me montra dix fois
par jour, au grand étonnement et à la satisfaction de tout le
peuple. Je savais alors passablement parler la langue, et
j’entendais parfaitement tout ce qu’on disait de moi ; d’ailleurs,
j’avais appris leur alphabet, et je pouvais, quoique avec peine,
lire et expliquer les livres, car Glumdalclitch m’avait donné des
leçons chez son père et aux heures de loisir pendant notre
voyage ; elle portait un petit livre dans sa poche, un peu plus
gros qu’un volume d’atlas, livre à l’usage des jeunes filles, et qui
était une espèce de catéchisme en abrégé ; elle s’en servait pour
m’enseigner les lettres de l’alphabet, et elle m’en interprétait les
mots.
– 91 –
Chapitre III
L’auteur mandé pour se rendre à la cour : la reine l’achète et le
présente au roi. Il dispute avec les savants de Sa Majesté. On
lui prépare un appartement. Il devient favori de la reine. Il
soutient l’honneur de son pays. Ses querelles avec le nain de la
reine.
Les peines et les fatigues qu’il me fallait essuyer chaque
jour apportèrent un changement considérable à ma santé ; car,
plus mon maître gagnait, plus il devenait insatiable. J’avais
perdu entièrement l’appétit, et j’étais presque devenu un
squelette. Mon maître s’en aperçut, et jugeant que je mourrais
bientôt, résolut de me faire valoir autant qu’il pourrait. Pendant
qu’il raisonnait de cette façon, un slardral, ou écuyer du roi,
vint ordonner à mon maître de m’amener incessamment à la
cour pour le divertissement de la reine et de toutes ses dames.
Quelques-unes de ces dames m’avaient déjà vu, et avaient
rapporté des choses merveilleuses de ma figure mignonne, de
mon maintien gracieux et de mon esprit délicat. Sa Majesté et sa
suite furent extrêmement diverties de mes manières. Je me mis
à genoux et demandai d’avoir l’honneur de baiser son pied
royal ; mais cette princesse gracieuse me présenta son petit
doigt, que j’embrassai entre mes deux bras, et dont j’appliquai le
bout avec respect à mes lèvres. Elle me fit des questions
générales touchant mon pays et mes voyages, auxquelles je
répondis aussi distinctement et en aussi peu de mots que je
pus ; elle me demanda si je serais bien aise de vivre à la cour ; je
fis la révérence jusqu’au bas de la table sur laquelle j’étais
monté, et je répondis humblement que j’étais l’esclave de mon
maître ; mais que, s’il ne dépendait que de moi, je serais charmé
de consacrer ma vie au service de Sa Majesté ; elle demanda
– 92 –
ensuite à mon maître s’il voulait me vendre. Lui, qui s’imaginait
que je n’avais pas un mois à vivre, fut ravi de la proposition, et
fixa le prix de ma vente à mille pièces d’or, qu’on lui compta
sur-le-champ. Je dis alors à la reine que, puisque j’étais devenu
un homme esclave de Sa Majesté, je lui demandais la grâce que
Glumdalclitch, qui avait toujours eu pour moi tant d’attention,
d’amitié et de soins, fût admise à l’honneur de son service, et
continuât d’être ma gouvernante. Sa Majesté y consentit, et y fit
consentir aussi le laboureur, qui était bien aise de voir sa fille à
la cour. Pour la pauvre fille, elle ne pouvait cacher sa joie. Mon
maître se retira, et me dit en partant qu’il me laissait dans un
bon endroit ; à quoi je ne répliquai que par une révérence
cavalière.
La reine remarqua la froideur avec laquelle j’avais reçu le
compliment et l’adieu du laboureur, et m’en demanda la cause.
Je pris la liberté de répondre à Sa Majesté que je n’avais point
d’autre obligation à mon dernier maître que celle de n’avoir pas
écrasé un pauvre animal innocent, trouvé par hasard dans son
champ ; que ce bienfait avait été assez bien payé par le profit
qu’il avait fait en me montrant pour de l’argent, et par le prix
qu’il venait de recevoir en me vendant ; que ma santé était très
altérée par mon esclavage et par l’obligation continuelle
d’entretenir et d’amuser le menu peuple à toutes les heures du
jour, et que, si mon maître n’avait pas cru ma vie en danger, Sa
Majesté ne m’aurait pas eu à si bon marché ; mais que, comme
je n’avais pas lieu de craindre d’être désormais si malheureux
sous la protection d’une princesse si grande et si bonne,
l’ornement de la nature, l’admiration du monde, les délices de
ses sujets et le phénix de la création, j’espérais que
l’appréhension qu’avait eue mon dernier maître serait vaine,
puisque je trouvais déjà mes esprits ranimés par l’influence de
sa présence très auguste.
Tel fut le sommaire de mon discours, prononcé avec
plusieurs barbarismes et en hésitant souvent.
– 93 –
La reine, qui excusa avec bonté les défauts de ma harangue,
fut surprise de trouver tant d’esprit et de bon sens dans un petit
animal ; elle me prit dans ses mains, et sur-le-champ me porta
au roi, qui était alors retiré dans son cabinet. Sa Majesté, prince
très sérieux et d’un visage austère, ne remarquant pas bien ma
figure à la première vue, demanda froidement à la reine depuis
quand elle était devenue si amoureuse d’un splacknock (car il
m’avait pris pour cet insecte) ; mais la reine, qui avait
infiniment d’esprit, me mit doucement debout sur l’écritoire du
roi et m’ordonna de dire moi-même à Sa Majesté ce que j’étais.
Je le fis en très peu de mots, et Glumdalclitch, qui était restée à
la porte du cabinet, ne pouvant pas souffrir que je fusse
longtemps hors de sa présence, entra et dit à Sa Majesté
comment j’avais été trouvé dans un champ.
Le roi, aussi savant qu’aucune personne de ses États, avait
été élevé dans l’étude de la philosophie et surtout des
mathématiques. Cependant, quand il vit de près ma figure et ma
démarche, avant que j’eusse commencé à parler, il s’imagina
que je pourrais être une machine artificielle comme celle d’un
tournebroche ou tout au plus d’une horloge inventée et exécutée
par un habile artiste ; mais quand il eut trouvé du raisonnement
dans les petits sons que je rendais, il ne put cacher son
étonnement et son admiration.
Il envoya chercher trois fameux savants, qui alors étaient
de quartier à la cour et dans leur semaine de service (selon la
coutume admirable de ce pays). Ces messieurs, après avoir
examiné de près ma figure avec beaucoup d’exactitude,
raisonnèrent différemment sur mon sujet. Ils convenaient tous
que je ne pouvais pas être produit suivant les lois ordinaires de
la nature, parce que j’étais dépourvu de la faculté naturelle de
conserver ma vie, soit par l’agilité, soit par la facilité de grimper
sur un arbre, soit par le pouvoir de creuser la terre et d’y faire
des trous pour m’y cacher comme les lapins. Mes dents, qu’ils
– 94 –
considérèrent longtemps, les firent conjecturer que j’étais un
animal carnassier.
Un de ces philosophes avança que j’étais un embryon, un
pur avorton ; mais cet avis fut rejeté par les deux autres, qui
observèrent que mes membres étaient parfaits et achevés dans
leur espèce, et que j’avais vécu plusieurs années, ce qui parut
évident par ma barbe, dont les poils se découvraient avec un
microscope. On ne voulut pas avouer que j’étais un nain, parce
que ma petitesse était hors de comparaison ; car le nain favori
de la reine, le plus petit qu’on eût jamais vu dans ce royaume,
avait près de trente pieds de haut. Après un grand débat, on
conclut unanimement que je n’étais qu’un relplum scalcath,
qui, étant interprété littéralement, veut dire lusus naturæ,
décision très conforme à la philosophie moderne de l’Europe,
dont les professeurs, dédaignant le vieux subterfuge des causes
occultes, à la faveur duquel les sectateurs d’Aristote tâchent de
masquer leur ignorance, ont inventé cette solution merveilleuse
de toutes les difficultés de la physique. Admirable progrès de la
science humaine !
Après cette conclusion décisive, je pris la liberté de dire
quelques mots : je m’adressai au roi, et protestai à Sa Majesté
que je venais d’un pays où mon espèce était répandue en
plusieurs millions d’individus des deux sexes, où les animaux,
les arbres et les maisons étaient proportionnés à ma petitesse, et
où, par conséquent, je pouvais être aussi bien en état de me
défendre et de trouver ma nourriture, mes besoins et mes
commodités qu’aucun des sujets de Sa Majesté. Cette réponse fit
sourire dédaigneusement les philosophes, qui répliquèrent que
le laboureur m’avait bien instruit et que je savais ma leçon. Le
roi, qui avait un esprit bien plus éclairé, congédiant ses savants,
envoya chercher le laboureur, qui, par bonheur, n’était pas
encore sorti de la ville. L’ayant donc d’abord examiné en
particulier, et puis l’ayant confronté avec moi et avec la jeune
fille, Sa Majesté commença à croire que ce que je lui avais dit
– 95 –
pouvait être vrai. Il pria la reine de donner ordre qu’on prit un
soin particulier de moi, et fut d’avis qu’il me fallait laisser sous
la conduite de Glumdalclitch, ayant remarqué que nous avions
une grande affection l’un pour l’autre.
La reine donna ordre à son ébéniste de faire une boîte qui
me pût servir de chambre à coucher, suivant le modèle que
Glumdalclitch et moi lui donnerions. Cet homme, qui était un
ouvrier très adroit, me fit en trois semaines une chambre de
bois de seize pieds en carré et de douze de haut, avec des
fenêtres, une porte et deux cabinets.
Un ouvrier excellent, qui était célèbre pour les petits bijoux
curieux, entreprit de me faire deux chaises d’une matière
semblable à l’ivoire, et deux tables avec une armoire pour
mettre mes hardes ; ensuite, la reine fit chercher chez les
marchands les étoffes de soie les plus fines pour me faire des
habits.
Cette princesse goûtait si fort mon entretien, qu’elle ne
pouvait dîner sans moi. J’avais une table placée sur celle où Sa
Majesté mangeait, avec une chaise sur laquelle je me pouvais
asseoir. Glumdalclitch était debout sur un tabouret, près de la
table, pour pouvoir prendre soin de moi.
Un jour, le prince, en dînant, prit plaisir à s’entretenir avec
moi, me faisant des questions touchant les moeurs, la religion,
les lois, le gouvernement et la littérature de l’Europe, et je lui en
rendis compte le mieux que je pus. Son esprit était si pénétrant,
et son jugement si solide, qu’il fit des réflexions et des
observations très sages sur tout ce que je lui dis. Lui ayant parlé
de deux partis qui divisent l’Angleterre, il me demanda si j’étais
un whig ou un tory ; puis, se tournant vers son ministre, qui se
tenait derrière lui, ayant à la main un bâton blanc presque aussi
haut que le grand mât du Souverain royal : « Hélas ! dit-il, que
la grandeur humaine est peu de chose, puisque de vils insectes
– 96 –
ont aussi de l’ambition, avec des rangs et des distinctions parmi
eux ! Ils ont de petits lambeaux dont ils se parent, des trous, des
cages, des boîtes, qu’ils appellent des palais et des hôtels, des
équipages, des livrées, des titres, des charges, des occupations,
des passions comme nous. Chez eux, on aime, on hait, on
trompe, on trahit comme ici. » C’est ainsi que Sa Majesté
philosophait à l’occasion de ce que je lui avais dit de
l’Angleterre, et moi j’étais confus et indigné de voir ma patrie, la
maîtresse des arts, la souveraine des mers, l’arbitre de l’Europe,
la gloire de l’univers, traitée avec tant de mépris.
Il n’y avait rien qui m’offensât et me chagrinât plus que le
nain de la reine, qui, étant de la taille la plus petite qu’on eût
jamais vue dans ce pays, devint d’une insolence extrême à la vue
d’un homme beaucoup plus petit que lui. Il me regardait d’un
air fier et dédaigneux, et raillait sans cesse de ma petite figure.
Je ne m’en vengeai qu’en l’appelant frère. Un jour, pendant le
dîner, le malicieux nain, prenant le temps que je ne pensais à
rien, me prit par le milieu du corps, m’enleva et me laissa
tomber dans un plat de lait, et aussitôt s’enfuit. J’en eus pardessus
les oreilles, et, si je n’avais été un nageur excellent,
j’aurais été infailliblement noyé. Glumdalclitch, dans ce
moment, était par hasard à l’autre extrémité de la chambre. La
reine fut si consternée de cet accident, qu’elle manqua de
présence d’esprit pour m’assister ; mais ma petite gouvernante
courut à mon secours et me tira adroitement hors du plat, après
que j’eus avalé plus d’une pinte de lait. On me mit au lit ;
cependant, je ne reçus d’autre mal que la perte d’un habit qui
fut tout a fait gâté. Le nain fut bien fouetté, et je pris quelque
plaisir à voir cette exécution.
Je vais maintenant donner au lecteur une légère
description de ce pays, autant que je l’ai pu connaître par ce que
j’en ai parcouru. Toute l’étendue du royaume est environ de
trois mille lieues de long et de deux mille cinq cents lieues de
large : d’où je conclus que nos géographes de l’Europe se
– 97 –
trompent lorsqu’ils croient qu’il n’y a que la mer entre le Japon
et la Californie. Je me suis toujours imaginé qu’il devait y avoir
de ce côté-là un grand continent, pour servir de contrepoids au
grand continent de Tartarie. On doit donc corriger les cartes et
joindre cette vaste étendue de pays aux parties nord-ouest de
l’Amérique ; sur quoi je suis prêt d’aider les géographes de mes
lumières. Ce royaume est une presqu’île, terminée vers le nord
par une chaîne de montagnes qui ont environ trente milles de
hauteur, et dont on ne peut approcher, à cause des volcans qui y
sont en grand nombre sur la cime.
Les plus savants ne savent quelle espèce de mortels
habitent au delà de ces montagnes, ni même s’il y a des
habitants. Il n’y a aucun port dans tout le royaume ; et les
endroits de la côte où les rivières vont se perdre dans la mer
sont si pleins de rochers hauts et escarpés, et la mer y est
ordinairement si agitée, qu’il n’y a presque personne qui ose y
aborder, en sorte que ces peuples sont exclus de tout commerce
avec le reste du monde. Les grandes rivières sont pleines de
poissons excellents ; aussi, c’est très rarement qu’on pêche dans
l’Océan, parce que les poissons de mer sont de la même
grosseur que ceux de l’Europe, et par rapport a eux ne méritent
pas la peine d’être péchés ; d’où il est évident que la nature,
dans la production des plantes et des animaux d’une grosseur si
énorme, se borne tout à fait à ce continent ; et, sur ce point, je
m’en rapporte aux philosophes. On prend néanmoins
quelquefois, sur la côte, des baleines, dont le petit peuple se
nourrit et même se régale. J’ai vu une de ces baleines qui était si
grosse qu’un homme du pays avait de la peine à la porter sur ses
épaules. Quelquefois, par curiosité, on en apporte dans des
paniers à Lorbrulgrud ; j’en ai vu une dans un plat sur la table
du roi.
Le pays est très peuplé, car il contient cinquante et une
villes, près de cent bourgs entourés de murailles, et un bien plus
grand nombre de villages et de hameaux. Pour satisfaire le
– 98 –
lecteur curieux, il suffira peut-être de donner la description de
Lorbrulgrud. Cette ville est située sur une rivière qui la traverse
et la divise en deux parties presque égales. Elle contient plus de
quatre-vingt mille maisons, et environ six cent mille habitants ;
elle a en longueur trois glonglungs (qui font environ cinquantequatre
milles d’Angleterre), et deux et demi en largeur, selon la
mesure que j’en pris sur la carte royale, dressée par les ordres
du roi, qui fut étendue sur la terre exprès pour moi, et était
longue de cent pieds.
Le palais du roi est un bâtiment assez peu régulier ; c’est
plutôt un amas d’édifices qui a environ sept milles de circuit ;
les chambres principales sont hautes de deux cent quarante
pieds, et larges à proportion.
On donna un carrosse à Glumdalclitch et à moi pour voir la
ville, ses places et ses hôtels. Je supputai que notre carrosse
était environ en carré comme la salle de Westminster, mais pas
tout à fait si haut. Un jour, nous fîmes arrêter le carrosse à
plusieurs boutiques, où les mendiants, profitant de l’occasion,
se rendirent en foule aux portières, et me fournirent les
spectacles les plus affreux qu’un oeil anglais ait jamais vus.
Comme ils étaient difformes, estropiés, sales, malpropres,
couverts de plaies, de tumeurs et de vermine, et que tout cela
me paraissait d’une grosseur énorme, je prie le lecteur de juger
de l’impression que ces objets firent sur moi, et de m’en
épargner la description.
Les filles de la reine priaient souvent Glumdalclitch de
venir dans leurs appartements et de m’y porter avec elle, pour
avoir le plaisir de me voir de près. Elles me traitaient sans
cérémonie, comme une créature sans conséquence, de sorte que
j’assistai souvent à leur toilette, et c’était bien malgré moi, je
l’affirme, que je les regardais quand elles découvraient leurs
bras ou leur cou. Je dis malgré moi, car en vérité ce n’était pas
un beau spectacle : leur peau me semblait dure et de différentes
– 99 –
couleurs avec des taches ça et là aussi larges qu’une assiette.
Leurs longs cheveux pendants semblaient des paquets de
cordes : d’où il faut conclure que la beauté des femmes, dont on
fait ordinairement tant de cas, n’est qu’une chose imaginaire,
puisque les femmes d’Europe ressembleraient à celles d’où je
viens de parler si nos yeux étaient des microscopes. Je supplie le
beau sexe de mon pays de ne me point savoir mauvais gré de
cette observation. Il importe peu aux belles d’être laides pour
des yeux perçants qui ne les verront jamais. Les philosophes
savent bien ce qui en est ; mais lorsqu’ils voient une beauté, ils
voient comme tout le monde, et ne sont plus philosophes.
La reine, qui m’entretenait souvent de mes voyages sur
mer, cherchait toutes les occasions possibles de me divertir
quand j’étais mélancolique. Elle me demanda un jour si j’avais
l’adresse de manier une voile et une rame, et si un peu
d’exercice en ce genre ne serait pas convenable à ma santé. Je
répondis que j’entendais tous les deux assez bien ; car, quoique
mon emploi particulier eût été celui de chirurgien, c’est-à-dire
médecin de vaisseau, je m’étais trouvé souvent obligé de
travailler comme matelot ; mais j’ignorais comment cela se
pratiquait dans ce pays, où la plus petite barque était égale à un
vaisseau de guerre de premier rang parmi nous ; d’ailleurs, un
navire proportionné à ma grandeur et à mes forces n’aurait pu
flotter longtemps sur leurs rivières, et je n’aurais pu le
gouverner. Sa Majesté me dit que, si je voulais, son menuisier
me ferait une petite barque, et qu’elle me trouverait un endroit
où je pourrais naviguer. Le menuisier, suivant mes instructions,
dans l’espace de dix jours, me construisit un petit navire avec
tous ses cordages, capable de tenir commodément huit
Européens. Quand il fut achevé, la reine donna ordre au
menuisier de faire une auge de bois, longue de trois cents pieds,
large de cinquante et profonde de huit : laquelle, étant bien
goudronnée, pour empêcher l’eau de s’échapper, fut posée sur le
plancher, le long de la muraille, dans une salle extérieure du
palais : elle avait un robinet bien près du fond, pour laisser
– 100 –
sortir l’eau de temps en temps, et deux domestiques la
pouvaient remplir dans une demi-heure de temps. C’est là que
l’on me fit ramer pour mon divertissement, aussi bien que pour
celui de la reine et de ses dames, qui prirent beaucoup de plaisir
à voir mon adresse et mon agilité. Quelquefois je haussais ma
voile, et puis c’était mon affaire de gouverner pendant que les
dames me donnaient un coup de vent avec leurs éventails ; et
quand elles se trouvaient fatiguées, quelques-uns des pages
poussaient et faisaient avancer le navire avec leur souffle, tandis
que je signalais mon adresse à tribord et à bâbord, selon qu’il
me plaisait. Quand j’avais fini, Glumdalclitch reportait mon
navire dans son cabinet, et le suspendait à un clou pour sécher.
Dans cet exercice, il m’arriva une fois un accident qui
pensa me coûter la vie ; car, un des pages ayant mis mon navire
dans l’auge, une femme de la suite de Glumdalclitch me leva
très officieusement pour me mettre dans le navire ; mais il
arriva que je glissai d’entre ses doigts, et je serais infailliblement
tombé de la hauteur de quarante pieds sur le plancher, si, par le
plus heureux accident du monde, je n’eusse pas été arrêté par
une grosse épingle qui était fichée dans le tablier de cette
femme. La tête de l’épingle passa entre ma chemise et la
ceinture de ma culotte, et ainsi je fus suspendu en l’air par le
dos, jusqu’à ce que Glumdalclitch accourût à mon secours.
Une autre fois, un des domestiques, dont la fonction était
de remplir mon auge d’eau fraîche de trois jours en trois jours,
fut si négligent, qu’il laissa échapper de son eau une grenouille
très grosse sans l’apercevoir.
La grenouille se tint cachée jusqu’à ce que je fusse dans
mon navire ; alors, voyant un endroit pour se reposer, elle
grimpa, et fit tellement pencher mon bateau que je me trouvai
obligé de faire le contrepoids de l’autre côté pour l’empêcher de
s’enfoncer ; mais je l’obligeai à coups de rames de sauter dehors.
– 101 –
Voici le plus grand péril que je courus dans ce royaume.
Glumdalclitch m’avait enfermé au verrou dans son cabinet,
étant sortie pour des affaires ou pour faire une visite. Le temps
était très chaud, et la fenêtre du cabinet était ouverte, aussi bien
que les fenêtres et la porte de ma boîte ; pendant que j’étais
assis tranquillement et mélancoliquement près de ma table,
j’entendis quelque chose entrer dans le cabinet par la fenêtre et
sauter çà et là. Quoique j’en fusse un peu alarmé, j’eus le
courage de regarder dehors, mais sans abandonner ma chaise ;
et alors je vis un animal capricieux, bondissant et sautant de
tous côtés, qui enfin s’approcha de ma boîte et la regarda avec
une apparence de plaisir et de curiosité, mettant sa tête à la
porte et à chaque fenêtre. Je me retirai au coin le plus éloigné de
ma boîte ; mais cet animal, qui était un singe, regardant dedans
de tous côtés, me donna une telle frayeur, que je n’eus pas la
présence d’esprit de me cacher sous mon lit, comme je pouvais
faire très facilement. Après bien des grimaces et des gambades,
il me découvrit ; et fourrant une de ses pattes par l’ouverture de
la porte, comme fait un chat qui joue avec une souris, quoique je
changeasse souvent de lieu pour me mettre à couvert de lui, il
m’attrapa par les pans de mon justaucorps (qui, étant fait du
drap de ce pays, était épais et très fort), et me tira dehors. Il me
prit dans sa patte droite, et me tint comme une nourrice tient
un enfant qu’elle va allaiter, et de la même façon que j’ai vu la
même espèce d’animal faire avec un jeune chat en Europe.
Quand je me débattais, il me pressait si fort, que je crus que le
parti le plus sage était de me soumettre et d’en passer par tout
ce qui lui plairait. J’ai quelque raison de croire qu’il me prit
pour un jeune singe, parce qu’avec son autre patte il flattait
doucement mon visage.
– 102 –
Il fut tout à coup interrompu par un bruit à la porte du
cabinet, comme si quelqu’un eût tâché de l’ouvrir ; soudain il
sauta à la fenêtre par laquelle il était entré, et, de là, sur les
gouttières, marchant sur trois pattes et me tenant de la
quatrième, jusqu’à, ce qu’il eût grimpé à un toit attenant au
– 103 –
nôtre. J’entendis dans l’instant jeter des cris pitoyables à
Glumdalclitch. La pauvre fille était au désespoir, et ce quartier
du palais se trouva tout en tumulte : les domestiques coururent
chercher des échelles ; le singe fut vu par plusieurs personnes
assis sur le faite d’un bâtiment, me tenant comme une poupée
dans une de ses pattes de devant, et me donnant à manger avec
l’autre, fourrant dans ma bouche quelques viandes qu’il avait
attrapées, et me tapant quand je ne voulais pas manger, ce qui
faisait beaucoup rire la canaille qui me regardait d’en bas ; en
quoi ils n’avaient pas tort, car, excepté pour moi, la chose était
assez plaisante. Quelques-uns jetèrent des pierres, dans
l’espérance de faire descendre le singe ; mais on défendit de
continuer, de peur de me casser la tête.
Les échelles furent appliquées, et plusieurs hommes
montèrent. Aussitôt le singe, effrayé, décampa, et me laissa
tomber sur une gouttière. Alors un des laquais de ma petite
maîtresse, honnête garçon, grimpa, et, me mettant dans la
poche de sa veste, me fit descendre en sûreté.
J’étais presque suffoqué des ordures que le singe avait
fourrées dans mon gosier ; mais ma chère petite maîtresse me
fit vomir, ce qui me soulagea. J’étais si faible et si froissé des
embrassades de cet animal, que je fus obligé de me tenir au lit
pendant quinze jours. Le roi et toute la cour envoyèrent chaque
jour pour demander des nouvelles de ma santé, et la reine me fit
plusieurs visites pendant ma maladie. Le singe fut mis à mort,
et un ordre fut porté, faisant défense d’entretenir désormais
aucun animal de cette espèce auprès du palais. La première fois
que je me rendis auprès du roi, après le rétablissement de ma
santé, pour le remercier de ses bontés, il me fit l’honneur de
railler beaucoup sur cette aventure ; il me demanda quels
étaient mes sentiments et mes réflexions pendant que j’étais
entre les pattes du singe ; de quel goût étaient les viandes qu’il
me donnait, et si l’air frais que j’avais respiré sur le toit n’avait
pas aiguisé mon appétit. Il souhaita fort de savoir ce que j’aurais
– 104 –
fait en une telle occasion dans mon pays. Je dis à Sa Majesté
qu’en Europe nous n’avions point des singes, excepté ceux qu’on
apportait des pays étrangers, et qui étaient si petits qu’ils
n’étaient point à craindre, et qu’à l’égard de cet animal énorme à
qui je venais d’avoir affaire (il était, en vérité, aussi gros qu’un
éléphant), si la peur m’avait permis de penser aux moyens
d’user de mon sabre (à ces mots, je pris un air fier et mis la
main sur la poignée de mon sabre), quand il a fourré sa patte
dans ma chambre, peut-être je lui aurais fait une telle blessure
qu’il aurait été bien aise de la retirer plus promptement qu’il ne
l’avait avancée. Je prononçai ces mots avec un accent ferme,
comme une personne jalouse de son honneur et qui se sent.
Cependant mon discours, ne produisit rien qu’un éclat de rire,
et tout le respect dû à Sa Majesté de la part de ceux qui
l’environnaient ne put les retenir ; ce qui me fit réfléchir sur la
sottise d’un homme qui tâche de se faire honneur à lui-même en
présence de ceux qui sont hors de tous les degrés d’égalité ou de
comparaison avec lui ; et cependant ce qui m’arriva alors je l’ai
vu souvent arriver en Angleterre, où un petit homme de néant
se vante, s’en fait accroître, tranche du petit seigneur et ose
prendre un air important avec les plus grands du royaume,
parce qu’il a quelque talent.
Je fournissais tous les jours à la cour le sujet de quelque
conte ridicule, et Glumdalclitch, quoiqu’elle m’aimât
extrêmement, était assez méchante pour instruire la reine
quand je faisais quelque sottise qu’elle croyait pouvoir réjouir
Sa Majesté. Par exemple, étant un jour descendu de carrosse à
la promenade, où j’étais avec Glumdalclitch, porté par elle dans
ma boîte de voyage, je me mis à marcher : il y avait de la bouse
de vache dans un sentier ; je voulus, pour faire parade de mon
agilité, faire l’essai de sauter par-dessus ; mais, par malheur, je
sautai mal, et tombai au beau milieu, en sorte que j’eus de
l’ordure jusqu’aux genoux. Je m’en tirai avec peine, et un des
laquais me nettoya comme il put avec son mouchoir. La reine
– 105 –
fût bientôt instruite de cette aventure impertinente, et les
laquais la divulguèrent partout.
– 106 –
Chapitre IV
Différentes inventions de l’auteur pour plaire au roi et à la
reine. Le roi s’informe de l’état de l’Europe, dont l’auteur lui
donne la relation. Les observations du roi sur cet article.
J’avais coutume de me rendre au lever du roi une ou deux
fois par semaine, et je m’y étais trouvé souvent lorsqu’on le
rasait, ce qui, au commencement, me faisait trembler, le rasoir
du barbier étant près de deux fois plus long qu’une faux. Sa
Majesté, selon l’usage du pays, n’était rasée que deux fois par
semaine. Je demandai une fois au barbier quelques poils de la
barbe de Sa Majesté. M’en ayant fait présent, je pris un petit
morceau de bois, et y ayant fait plusieurs trous à une distance
égale avec une aiguille, j’y attachai les poils si adroitement, que
je m’en fis un peigne, ce qui me fut d’un grand secours, le mien
étant rompu et devenu presque inutile, et n’ayant trouvé dans le
pays aucun ouvrier capable de m’en faire un autre.
Je me souviens d’un amusement que je me procurai vers le
même temps. Je priai une des femmes de chambre de la reine
de recueillir les cheveux fins qui tombaient, de la tête de Sa
Majesté quand on la peignait, et de me les donner. J’en amassai
une quantité considérable, et alors, prenant conseil de
l’ébéniste, qui avait reçu ordre de faire tous les petits ouvrages
que je lui demanderais, je lui donnai des instructions pour me
faire deux fauteuils de la grandeur de ceux qui se trouvaient
dans ma boîte, et de les percer de plusieurs petits trous avec une
alène fine. Quand les pieds, les bras, les barres et les dossiers
des fauteuils furent prêts, je composai le fond avec les cheveux
de la reine, que je passai dans les trous, et j’en fis des fauteuils
semblables aux fauteuils de canne dont nous nous servons en
– 107 –
Angleterre. J’eus l’honneur d’en faire présent à la reine, qui les
mit dans une armoire comme une curiosité.
Elle voulut un jour me faire asseoir dans un de ces
fauteuils ; mais je m’en excusai, protestant que je n’étais pas
assez téméraire et assez insolent pour m’asseoir sur de
respectables cheveux qui avaient autrefois orné la tête de Sa
Majesté. Comme j’avais du génie pour la mécanique, je fis
ensuite de ces cheveux une petite bourse très bien taillée, longue
environ de deux aunes, avec le nom de Sa Majesté tissé en
lettres d’or, que je donnai à Glumdalclitch, du consentement de
la reine.
Le roi, qui aimait fort la musique, avait très souvent des
concerts, auxquels j’assistais placé dans ma boîte ; mais le bruit
était si grand que je ne pouvais guère distinguer les accords ; je
m’assure que tous les tambours et trompettes d’une armée
royale, battant et sonnant à la fois tout près des oreilles,
n’auraient pu égaler ce bruit. Ma coutume était de faire placer
ma boîte loin de l’endroit où étaient les acteurs du concert, de
fermer les portes et les fenêtres ; avec ces précautions, je ne
trouvais pas leur musique désagréable.
J’avais appris, pendant ma jeunesse, à jouer du clavecin.
Glumdalclitch en avait un dans sa chambre, où un maître se
rendait deux fois la semaine pour lui montrer. La fantaisie me
prit un jour de régaler le roi et la reine d’un air anglais sur cet
instrument ; mais cela me parut extrêmement difficile, car le
clavecin était long de près de soixante pieds, et les touches
larges environ d’un pied ; de telle sorte qu’avec mes deux bras
bien étendus je ne pouvais atteindre plus de cinq touches, et de
plus, pour tirer un son, il me fallait toucher à grands coups de
poing. Voici le moyen dont je m’avisai : j’accommodai deux
bâtons environ de la grosseur d’un tricot ordinaire, et je couvris
le bout de ces bâtons de peau de souris, pour ménager les
touches et le son de l’instrument ; je plaçai un banc vis-à-vis, sur
– 108 –
lequel je montai, et alors je me mis à courir avec toute la vitesse
et toute l’agilité imaginables sur cette espèce d’échafaud,
frappant çà et là le clavier avec mes deux bâtons de toute ma
force, en sorte que je vins à bout de jouer une gigue anglaise, à
la grande satisfaction de Leurs Majestés ; mais il faut avouer
que je ne fis jamais d’exercice plus violent et plus pénible.
Le roi, qui, comme je l’ai dit, était un prince plein d’esprit,
ordonnait souvent de m’apporter dans ma boîte et de me mettre
sur la table de son cabinet. Alors il me commandait de tirer une
de mes chaises hors de la boîte, et de m’asseoir de sorte que je
fusse au niveau de son visage. De cette manière, j’eus plusieurs
conférences avec lui. Un jour, je pris la liberté de dire à Sa
Majesté que le mépris qu’elle avait conçu pour l’Europe et pour
le reste du monde ne me semblait pas répondre aux excellentes
qualités d’esprit dont elle était ornée ; que la raison était
indépendante de la grandeur du corps ; qu’au contraire, nous
avions observé, dans notre pays, que les personnes de haute
taille n’étaient pas ordinairement les plus ingénieuses ; que ;
parmi les animaux, les abeilles et les fourmis avaient la
réputation d’avoir le plus d’industrie, d’artifice et de sagacité ; et
enfin que, quelque peu de cas qu’il fît de ma figure, j’espérais
néanmoins pouvoir rendre de grands services à Sa Majesté. Le
roi m’écouta avec attention, et commença à me regarder d’un
autre oeil et à ne plus mesurer mon esprit par ma taille.
Il m’ordonna alors de lui faire une relation exacte du
gouvernement d’Angleterre, parce que, quelque prévenus que
les princes soient ordinairement en faveur de leurs maximes et
de leurs usages, il serait bien aise de savoir s’il y avait en mon
pays de quoi imiter. Imaginez-vous, mon cher lecteur, combien
je désirai alors d’avoir le génie et la langue de Démosthène et de
Cicéron, pour être capable de peindre dignement l’Angleterre,
ma patrie, et d’en tracer une idée sublime.
– 109 –
Je commençai par dire à Sa Majesté que nos États étaient
composés de deux îles qui formaient trois puissants royaumes
sous un seul souverain, sans compter nos colonies en Amérique.
Je m’étendis fort sur la fertilité de notre terrain et sur la
température de notre climat. Je décrivis ensuite la constitution
du Parlement anglais, composé en partie d’un corps illustre
appelé la Chambre des pairs, personnages du sang le plus
noble, anciens possesseurs et seigneurs des plus belles terres du
royaume. Je représentai l’extrême soin qu’on prenait de leur
éducation par rapport aux sciences et aux armes, pour les
rendre capables d’être conseillers-nés du royaume, d’avoir part
dans l’administration du gouvernement, d’être membres de la
plus haute cour de justice dont il n’y avait point d’appel, et
d’être les défenseurs zélés de leur prince et de leur patrie, par
leur valeur, leur conduite et leur fidélité ; que ces seigneurs
étaient l’ornement et la sûreté du Royaume, dignes successeurs
de leurs ancêtres, dont les honneurs avaient été la récompense
d’une vertu insigne, et qu’on n’avait jamais vu leur postérité
dégénérer ; qu’à ces seigneurs étaient joints plusieurs saints
hommes, qui avaient une place parmi eux sous le titre
d’évêques, dont la charge particulière était de veiller sur la
religion et sur ceux qui la prêchent au peuple ; qu’on cherchait
et qu’on choisissait dans le clergé les plus saints et les plus
savants hommes pour les revêtir de cette dignité éminente.
J’ajoutai que l’autre partie du Parlement était une
assemblée respectable, nommée la Chambre des communes,
composée de nobles choisis librement, et députés par le peuple
même, seulement à cause de leurs lumières, de leurs talents et
de leur amour pour la patrie, afin de représenter la sagesse de
toute la nation. Je dis que ces deux corps formaient la plus
auguste assemblée de l’univers, qui, de concert avec le prince,
disposait de tout et réglait en quelque sorte la destinée de tous
les peuples de l’Europe.
– 110 –
Ensuite je descendis aux cours de justice, où étaient assis
de vénérables interprètes de la loi, qui décidaient sur les
différentes contestations des particuliers, qui punissaient le
crime et protégeaient l’innocence. Je ne manquai pas de parler
de la sage et économique administration de nos finances, et de
m’étendre sur la valeur et les exploits de nos guerriers de mer et
de terre. Je supputai le nombre du peuple, en comptant
combien il y avait de millions d’hommes de différentes religions
et de différents partis politiques parmi nous. Je n’omis ni nos
jeux, ni nos spectacles, ni aucune autre particularité que je
crusse pouvoir faire honneur à mon pays, et je finis par un petit
récit historique des dernières révolutions d’Angleterre depuis
environ cent ans.
Cette conversation dura cinq audiences dont chacune fut
de plusieurs heures, et le roi écouta le tout avec une grande
attention, écrivant l’extrait de presque tout ce que je disais, et
marquant en même temps les questions qu’il avait dessein de
me faire.
Quand j’eus achevé mes longs discours, Sa Majesté, dans
une sixième audience, examinant ses extraits, me proposa
plusieurs doutes et de fortes objections sur chaque article. Elle
me demanda d’abord quels étaient les moyens ordinaires de
cultiver l’esprit de notre jeune noblesse ; quelles mesures l’on
prenait quand une maison noble venait à s’éteindre, ce qui
devait arriver de temps en temps ; quelles qualités étaient
nécessaires à ceux qui devaient être créés nouveaux pairs ; si le
caprice du prince, une somme d’argent donnée à propos à une
dame de la cour et à un favori, ou le dessein de fortifier un parti
opposé au bien public, n’étaient jamais les motifs de ces
promotions ; quel degré de science les pairs avaient dans les lois
de leur pays, et comment ils devenaient capables de décider en
dernier ressort des droits de leurs compatriotes ; s’ils étaient
toujours exempts d’avarice et de préjugés ; si ces saints évêques
dont j’avais parlé parvenaient toujours à ce haut rang par leur
– 111 –
science dans les matières théologiques et par la sainteté de leur
vie ; s’ils n’avaient jamais intrigué lorsqu’ils n’étaient que de
simples prêtres ; s’ils n’avaient pas été quelquefois les
aumôniers d’un pair par le moyen duquel ils étaient parvenus à
l’évêché, et si, dans ce cas, ils ne suivaient pas toujours
aveuglément l’avis du pair et ne servaient pas sa passion ou son
préjugé dans l’assemblée du Parlement.
Il voulut savoir comment on s’y prenait pour l’élection de
ceux que j’avais appelés députés des communes ; si un inconnu,
avec une bourse bien remplie d’or, ne pouvait pas quelquefois
gagner le suffrage des électeurs à force d’argent, se faire préférer
à leur propre seigneur ou aux plus considérables et aux plus
distingués de la noblesse dans le voisinage ; pourquoi on avait
une si violente passion d’être élu pour l’assemblée du
Parlement, puisque cette élection était l’occasion d’une très
grande dépense et ne rendait rien ; qu’il fallait donc que ces élus
fussent des hommes d’un désintéressement parfait et d’une
vertu éminente et héroïque, ou bien qu’ils comptassent d’être
indemnisés et remboursés avec usure par le prince et par ses
ministres, en leur sacrifiant le bien public. Sa Majesté me
proposa sur cet article des difficultés insurmontables, que la
prudence ne me permet pas de répéter.
Sur ce que je lui avais dit de nos cours de justice, Sa
Majesté voulut être éclairée touchant plusieurs articles. J’étais
assez en état de la satisfaire, ayant été autrefois presque ruiné
par un long procès de la chancellerie, qui fut néanmoins jugé en
ma faveur, et que je gagnai même avec les dépens. Il me
demanda combien de temps on employait ordinairement à
mettre une affaire en état d’être jugée ; s’il en coûtait beaucoup
pour plaider ; si les avocats avaient la liberté de défendre des
causes évidemment injustes ; si l’on n’avait jamais remarqué
que l’esprit de parti et de religion eût fait pencher la balance ; si
ces avocats avaient quelque connaissance des premiers
principes et des lois générales de l’équité, s’ils ne se
– 112 –
contentaient pas de savoir les lois arbitraires et les coutumes
locales du pays ; si eux et les juges avaient le droit d’interpréter
à leur gré et de commenter les lois ; si les plaidoyers et les arrêts
n’étaient pas quelquefois contraires les uns aux autres dans la
même espèce.
Ensuite, il s’attacha à me questionner sur l’administration
des finances, et me dit qu’il croyait que je m’étais mépris sur cet
article, parce que je n’avais fait monter les impôts qu’à cinq ou
six millions par an ; que cependant la dépense de l’État allait
beaucoup plus loin et excédait beaucoup la recette.
Il ne pouvait, disait-il, concevoir comment un royaume
osait dépenser au delà de son revenu et manger son bien comme
un particulier. Il me demanda quels étaient nos créanciers, et où
nous trouverions de quoi les payer, si nous gardions à leur égard
les lois de la nature, de la raison et de l’équité. Il était étonné du
détail que je lui avais fait de nos guerres et des frais excessifs
qu’elles exigeaient. Il fallait certainement, disait-il, que nous
fussions un peuple bien inquiet et bien querelleur, ou que nous
eussions de bien mauvais voisins. « Qu’avez-vous à démêler,
ajoutait-il, hors de vos îles ? Devez-vous y avoir d’autres affaires
que celles de votre commerce ? Devez-vous songer à faire des
conquêtes, et ne vous suffit-il pas de bien garder vos ports et vos
côtes ? » Ce qui l’étonna fort, ce fut d’apprendre que nous
entretenions une armée dans le sein de la paix et au milieu d’un
peuple libre. Il dit que si nous étions gouvernés de notre propre
consentement, il ne pouvait s’imaginer de qui nous avions peur,
et contre qui nous avions à combattre. Il demanda si la maison
d’un particulier ne serait pas mieux défendue par lui-même, par
ses enfants et par ses domestiques, que par une troupe de
fripons et de coquins tirés par hasard de la lie du peuple avec un
salaire bien petit, et qui pourraient gagner cent fois plus en nous
coupant la gorge.
– 113 –
Il rit beaucoup de ma bizarre arithmétique (comme il lui
plut de l’appeler), lorsque j’avais supputé le nombre de notre
peuple en calculant les différentes sectes qui sont parmi nous à
l’égard de la religion et de la politique.
Il remarqua qu’entre les amusements de notre noblesse,
j’avais fait mention du jeu. Il voulut savoir à quel âge ce
divertissement était ordinairement pratiqué et quand on le
quittait, combien de temps on y consacrait, et s’il n’altérait pas
quelquefois la fortune des particuliers et ne leur faisait pas
commettre des actions basses et indignes ; si des hommes vils et
corrompus ne pouvaient pas quelquefois, par leur adresse dans
ce métier, acquérir de grandes richesses, tenir nos pairs même
dans une espèce de dépendance, les accoutumer à voir mauvaise
compagnie, les détourner entièrement de la culture de leur
esprit et du soin de leurs affaires domestiques, et les forcer, par
les pertes qu’ils pouvaient faire, d’apprendre peut-être à se
servir de cette même adresse infâme qui les avait ruinés.
Il était extrêmement étonné du récit que je lui avais fait de
notre histoire du dernier siècle ; ce n’était, selon lui, qu’un
enchaînement horrible de conjurations, de rébellions, de
meurtres, de massacres, de révolutions, d’exils et des plus
énormes effets que l’avarice, l’esprit de faction, l’hypocrisie, la
perfidie, la cruauté, la rage, la folie, la haine, l’envie, la malice et
l’ambition pouvaient produire.
Sa Majesté, dans une autre audience, prit la peine de
récapituler la substance de tout ce que j’avais dit, compara les
questions qu’elle m’avait faites avec les réponses que j’avais
données ; puis, me prenant dans ses mains et me flattant
doucement, s’exprima dans ces mots que je n’oublierai jamais,
non plus que la manière dont il les prononça : « Mon petit ami
Grildrig, vous avez fait un panégyrique très extraordinaire de
votre pays ; vous avez fort bien prouvé que l’ignorance, la
paresse et le vice peuvent être quelquefois les seules qualités
– 114 –
d’un homme d’État ; que les lois sont éclaircies, interprétées et
appliquées le mieux du monde par des gens dont les intérêts et
la capacité les portent à les corrompre, à les brouiller et à les
éluder. Je remarque parmi vous une constitution de
gouvernement qui, dans son origine, a peut-être été
supportable, mais que le vice a tout à fait défigurée. Il ne me
paraît pas même, par tout ce que vous m’avez dit, qu’une seule
vertu soit requise pour parvenir à aucun rang ou à aucune
charge parmi vous. Je vois que les hommes n’y sont point
anoblis par leur vertu ; que les prêtres n’y sont point avancés
par leur piété ou leur science, les soldats par leur conduite ou
leur valeur, les juges par leur intégrité, les sénateurs par l’amour
de leur patrie, ni les hommes d’État par leur sagesse. Mais pour
vous (continua le roi), qui avez passé la plupart de votre vie
dans les voyages, je veux croire que vous n’êtes pas infecté des
vices de votre pays ; mais, par tout ce que vous m’avez raconté
d’abord et par les réponses que je vous ai obligé de faire à mes
objections, je juge que la plupart de vos compatriotes sont la
plus pernicieuse race d’insectes que la nature ait jamais souffert
ramper sur la surface de la terre. »
– 115 –
Chapitre V
Zèle de l’auteur pour l’honneur de sa patrie. Il fait une
proposition avantageuse au roi, qui est rejetée. La littérature
de ce peuple imparfaite et bornée. Leurs lois, leurs affaires
militaires et leurs partis dans l’État.
L’amour de la vérité m’a empêché de déguiser l’entretien
que j’eus alors avec Sa Majesté ; mais ce même amour ne me
permit pas de me taire lorsque je vis mon cher pays si
indignement traité. J’éludais adroitement la plupart de ses
questions, et je donnais à chaque chose le tour le plus favorable
que je pouvais ; car, quand il s’agit de défendre ma patrie et de
soutenir sa gloire, je me pique de ne point entendre raison ;
alors je n’omets rien pour cacher ses infirmités et ses
difformités et pour mettre sa vertu et sa beauté dans le jour le
plus avantageux. C’est ce que je m’efforçai de faire dans les
différents entretiens que j’eus avec ce judicieux monarque : par
malheur, je perdis ma peine.
Mais il faut excuser un roi qui vit entièrement séparé du
reste du monde et qui, par conséquent, ignore les moeurs et les
coutumes des autres nations. Ce défaut de connaissance sera
toujours la cause de plusieurs préjugés et d’une certaine
manière bornée de penser, dont le pays de l’Europe est exempt.
Il serait ridicule que les idées de vertu et de vice d’un prince
étranger et isolé fussent proposées pour des règles et pour des
maximes à suivre.
Pour confirmer ce que je viens de dire et pour faire voir les
effets malheureux d’une éducation bornée, je rapporterai ici une
chose qu’on aura peut-être de la peine à croire. Dans la vue de
– 116 –
gagner les bonnes grâces de Sa Majesté, je lui donnai avis d’une
découverte faite depuis trois on quatre cents ans, qui était une
certaine petite poudre noire qu’une seule petite étincelle pouvait
allumer en un instant, de telle manière qu’elle était capable de
faire sauter en l’air des montagnes avec un bruit et un fracas
plus grand que celui du tonnerre ; qu’une quantité de cette
poudre étant mise dans un tube de bronze ou de fer, selon sa
grosseur, poussait une balle de plomb ou un boulet de fer avec
une si grande violence et tant de vitesse, que rien n’était capable
de soutenir sa force ; que les boulets, ainsi poussés et chassés
d’un tube de fonte par l’inflammation de cette petite poudre,
rompaient, renversaient, culbutaient les bataillons et les
escadrons, abattaient les plus fortes murailles, faisaient sauter
les plus grosses tours, coulaient à fond les plus gros vaisseaux ;
que cette poudre, mise dans un globe de fer lancé avec une
machine, brûlait et écrasait les maisons, et jetait de tous côtés
des éclats qui foudroyaient tout ce qui se rencontrait ; que je
savais la composition de cette poudre merveilleuse, où il
n’entrait que des choses communes et à bon marché, et que je
pourrais apprendre le même secret à ses sujets si Sa Majesté le
voulait ; que, par le moyen de cette poudre, Sa Majesté briserait
les murailles de la plus forte ville de son royaume, si elle se
soulevait jamais et osait lui résister ; que je lui offrais ce petit
présent comme un léger tribut de ma reconnaissance.
Le roi, frappé de la description que je lui avais faite des
effets terribles de ma poudre, paraissait ne pouvoir comprendre
comment un insecte impuissant, faible, vil et rampant avait
imaginé une chose effroyable, dont il osait parler d’une manière
si familière, qu’il semblait regarder comme des bagatelles le
carnage et la désolation que produisait une invention si
pernicieuse. « Il fallait, disait-il, que ce fût un mauvais génie,
ennemi de Dieu et de ses ouvrages, qui en eût été l’auteur. » Il
protesta que, quoique rien ne lui fit plus de plaisir que les
nouvelles découvertes, soit dans la nature, soit dans les arts, il
aimerait mieux perdre sa couronne que faire usage d’un si
– 117 –
funeste secret, dont il me défendit, sous peine de la vie, de faire
part à aucun de ses sujets : effet pitoyable de l’ignorance et des
bornes de l’esprit d’un prince sans éducation. Ce monarque,
orné de toutes les qualités qui gagnent la vénération, l’amour et
l’estime des peuples, d’un esprit fort et pénétrant, d’une grande
sagesse, d’une profonde science, doué de talents admirables
pour le gouvernement, presque adoré de son peuple, se trouve
sottement gêné par un scrupule excessif et bizarre dont nous
n’avons jamais eu d’idée en Europe, et laisse échapper une
occasion qu’on lui met entre les mains de se rendre le maître
absolu de la vie, de la liberté et des biens de tous ses sujets ! Je
ne dis pas ceci dans l’intention de rabaisser les vertus et les
lumières de ce prince, auquel je n’ignore pas néanmoins que ce
récit fera tort dans l’esprit d’un lecteur anglais ; mais je
m’assure que ce défaut ne venait que d’ignorance, ces peuples
n’ayant pas encore réduit la politique en art, comme nos esprits
sublimes de l’Europe.
Car il me souvient que, dans un entretien que j’eus un jour
avec le roi sur ce que je lui avais dit par hasard qu’il y avait
parmi nous un grand nombre de volumes écrits sur l’art du
gouvernement, Sa Majesté en conçut une opinion très basse de
notre esprit, et ajouta qu’il méprisait et détestait tout mystère,
tout raffinement et toute intrigue dans les procédés d’un prince
ou d’un ministre d’État. Il ne pouvait comprendre ce que je
voulais dire par les secrets du cabinet. Pour lui, il renfermait la
science de gouverner dans des bornes très étroites, la réduisant
au sens commun, à la raison, à la justice, à la douceur, à la
prompte décision des affaires civiles et criminelles, et à d’autres
semblables pratiques à la portée de tout le monde et qui ne
méritent pas qu’on en parle. Enfin, il avança ce paradoxe
étrange que, si quelqu’un pouvait faire croître deux épis ou deux
brins d’herbe sur un morceau de terre où auparavant il n’y en
avait qu’un, il mériterait beaucoup du genre humain et rendrait
un service plus essentiel à son pays que toute la race de nos
sublimes politiques.
– 118 –
La littérature de ce peuple est fort peu de chose et ne
consiste que dans la connaissance de la morale, de l’histoire, de
la poésie et des mathématiques ; mais il faut avouer qu’ils
excellent dans ces quatre genres.
La dernière de ces connaissances n’est appliquée par eux
qu’à tout ce qui est utile ; en sorte que la meilleure partie de
notre mathématique serait parmi eux fort peu estimée. À l’égard
des entités métaphysiques, des abstractions et des catégories, il
me fut impossible de les leur faire concevoir.
Dans ce pays, il n’est pas permis de dresser une loi en plus
de mots qu’il n’y a de lettres dans leur alphabet, qui n’est
composé que de vingt-deux lettres ; il y a même très peu de lois
qui s’étendent jusqu’à cette longueur. Elles sont toutes
exprimées dans les termes les plus clairs et les plus simples, et
ces peuples ne sont ni assez vifs ni assez ingénieux pour y
trouver plusieurs sens ; c’est d’ailleurs un crime capital d’écrire
un commentaire sur aucune loi.
Ils possèdent de temps immémorial l’art d’imprimer, aussi
bien que les Chinois ; mais leurs bibliothèques ne sont pas
grandes ; celle du roi, qui est la plus nombreuse, n’est composée
que de mille volumes rangés dans une galerie de douze cents
pieds de longueur, où j’eus la liberté de lire tous les livres qu’il
me plut. Le livre que j’eus d’abord envie de lire fut mis sur une
table sur laquelle on me plaça : alors, tournant mon visage vers
le livre, je commençai par le haut de la page ; je me promenai
dessus le livre même, à droite et à gauche, environ huit ou dix
pas, selon la longueur des lignes, et je reculai à mesure que
j’avançais dans la lecture des pages. Je commençai à lire l’autre
page de la même façon, après quoi je tournai le feuillet, ce que je
pus difficilement faire avec mes deux mains, car il était aussi
épais et aussi raide qu’un gros carton.
– 119 –
Leur style est clair, mâle et doux, mais nullement fleuri,
parce qu’on ne sait parmi eux ce que c’est de multiplier les mots
inutiles et de varier les expressions. Je parcourus plusieurs de
leurs livres, surtout ceux qui concernaient l’histoire et la
morale ; entre autres, je lus avec plaisir un vieux petit traité qui
était dans la chambre de Glumdalclitch. Ce livre était intitulé :
Traité de la faiblesse du genre humain, et n’était estimé que des
femmes et du petit peuple. Cependant je fus curieux de voir ce
qu’un auteur de ce pays pouvait dire sur un pareil sujet. Cet
écrivain faisait voir très au long combien l’homme est peu en
état de se mettre à couvert des injures de l’air ou de la fureur
des bêtes sauvages ; combien il était surpassé par d’autres
animaux, soit dans la force, soit dans la vitesse, soit dans la
prévoyance, soit dans l’industrie. Il montrait que la nature avait
dégénéré dans ces derniers siècles, et qu’elle était sur son déclin.
Il enseignait que les lois mêmes de la nature exigeaient
absolument que nous eussions été au commencement d’une
taille plus grande et d’une complexion plus vigoureuse, pour
n’être point sujets à une soudaine destruction par l’accident
d’une tuile tombant de dessus une maison, ou d’une pierre jetée
de la main d’un enfant, ni à être noyés dans un ruisseau. De ces
raisonnements l’auteur tirait plusieurs applications utiles à la
conduite de la vie. Pour moi, je ne pouvais m’empêcher de faire
des réflexions morales sur cette morale même, et sur le
penchant universel qu’ont tous les hommes à se plaindre de la
nature et à exagérer ses défauts. Ces géants se trouvaient petits
et faibles. Que sommes-nous donc, nous autres Européens ? Ce
même auteur disait que l’homme n’était qu’un ver de terre et
qu’un atome, et que sa petitesse devait sans cesse l’humilier.
Hélas ! que suis-je, me disais-je, moi qui suis au-dessous de rien
en comparaison de ces hommes qu’on dit être si petits et si peu
de chose ?
Dans ce même livre, on faisait voir la vanité du titre
d’altesse et de grandeur, et combien il était ridicule qu’un
– 120 –
homme qui avait au plus cent cinquante pieds de hauteur osât
se dire haut et grand. Que penseraient les princes et les grands
seigneurs d’Europe, disais-je alors, s’ils lisaient ce livre, eux qui,
avec cinq pieds et quelques pouces, prétendent sans façon qu’on
leur donne de l’altesse et de la grandeur ? Mais pourquoi n’ontils
pas aussi exigé les titres de grosseur, de largeur,
d’épaisseur ? Au moins auraient-ils pu inventer un terme
général pour comprendre toutes ces dimensions, et se faire
appeler votre étendue. On me répondra peut-être que ces mots
altesse et grandeur se rapportent à l’âme et non au corps ; mais
si cela est, pourquoi ne pas prendre des titres plus marqués et
plus déterminés à un sens spirituel ? pourquoi ne pas se faire
appeler votre sagesse, votre pénétration, votre prévoyance,
votre libéralité, votre bonté, votre bon sens, votre bel esprit ? Il
faut avouer que, comme ces titres auraient été très beaux et très
honorables, ils auraient aussi semé beaucoup d’aménité dans les
compliments des inférieurs, rien n’étant plus divertissant qu’un
discours plein de contrevérités.
La médecine, la chirurgie, la pharmacie, sont très cultivées
en ce pays-là. J’entrai un jour dans un vaste édifice, que je
pensai prendre pour un arsenal plein de boulets et de canons :
c’était la boutique d’un apothicaire ; ces boulets étaient des
pilules, et ces canons des seringues. En comparaison, nos plus
gros canons sont en vérité de petites couleuvrines.
À l’égard de leur milice, on dit que l’armée du roi est
composée de cent soixante-seize mille hommes de pied et de
trente-deux mille de cavalerie, si néanmoins on peut donner ce
nom à une armée qui n’est composée que de marchands et de
laboureurs dont les commandants ne sont que les pairs et la
noblesse, sans aucune paye ou récompense. Ils sont, à la vérité,
assez parfaits dans leurs exercices et ont une discipline très
bonne, ce qui n’est pas étonnant, puisque chaque laboureur est
commandé par son propre seigneur, et chaque bourgeois par les
principaux de sa propre ville, élus à la façon de Venise.
– 121 –
Je fus curieux de savoir pourquoi ce prince, dont les États
sont inaccessibles, s’avisait de faire apprendre à son peuple la
pratique de la discipline militaire ; mais j’en fus bientôt instruit,
soit par les entretiens que j’eus sur ce sujet, soit par la lecture de
leurs histoires ; car, pendant plusieurs siècles, ils ont été affligés
de la maladie à laquelle tant d’autres gouvernements sont
sujets, la pairie et la noblesse disputant souvent pour le pouvoir,
le peuple pour la liberté, et le roi pour la domination arbitraire.
Ces choses, quoique sagement tempérées par les lois du
royaume, ont quelquefois occasionné des partis, allumé des
passions et causé des guerres civiles, dont la dernière fut
heureusement terminée par l’aïeul du prince régnant, et la
milice, alors établie dans le royaume, a toujours subsisté depuis
pour prévenir de nouveaux désordres.
– 122 –
Chapitre VI
Le roi et la reine font un voyage vers la frontière, où l’auteur
les suit. Détail de la manière dont il sort de ce pays pour
retourner en Angleterre.
J’avais toujours dans l’esprit que je recouvrerais un jour
ma liberté, quoique je ne pusse deviner par quel moyen, ni
former aucun projet avec la moindre apparence de réussir. Le
vaisseau qui m’avait porté, et qui avait échoué sur ces côtes,
était le premier vaisseau européen qu’on eût su en avoir
approché, et le roi avait donné des ordres très précis pour que,
si jamais il arrivait qu’un autre parût, il fût tiré à terre et mis
avec tout l’équipage et les passagers sur un tombereau et
apporté à Lorbrulgrud.
Il était fort porté à trouver une femme de ma taille avec
laquelle on me marierait, et qui me rendrait père ; mais j’aurais
mieux aimé mourir que d’avoir de malheureux enfants destinés
à être mis en cage, ainsi que des serins de Canarie, et à être
ensuite comme vendus par tout le royaume aux gens de qualité
de petits animaux curieux. J’étais à la vérité traité avec
beaucoup de bonté ; j’étais le favori du roi et de la reine et les
délices de toute la cour ; mais c’était dans une condition qui ne
convenait pas à la dignité de ma nature humaine. Je ne pouvais
d’abord oublier les précieux gages que j’avais laissés chez moi.
Je souhaitais fort de me retrouver parmi des peuples avec
lesquels je me pusse entretenir d’égal à égal, et d’avoir la liberté
de me promener par les rues et par les champs sans crainte
d’être foulé aux pieds, d’être écrasé comme une grenouille, ou
d’être le jouet d’un jeune chien ; mais ma délivrance arriva plus
tôt que je ne m’y attendais, et d’une manière très extraordinaire,
– 123 –
ainsi que je vais le raconter fidèlement, avec toutes les
circonstances de cet admirable événement.
Il y avait deux ans que j’étais dans ce pays. Au
commencement de la troisième année, Glumdalclitch et moi
étions à la suite du roi et de la reine, dans un voyage qu’ils
faisaient vers la côte méridionale du royaume. J’étais porté, à
mon ordinaire, dans ma boîte de voyage, qui était un cabinet
très commode, large de douze pieds. On avait, par mon ordre,
attaché un brancard avec des cordons de soie aux quatre coins
du haut de la boîte, afin que je sentisse moins les secousses du
cheval, sur lequel un domestique me portait devant lui. J’avais
ordonné au menuisier de faire au toit de ma boîte une ouverture
d’un pied en carré pour laisser entrer l’air, en sorte que quand je
voudrais on pût l’ouvrir et la fermer avec une planche.
Quand nous fûmes arrivés au terme de notre voyage, le roi
jugea à propos de passer quelques jours à une maison de
plaisance qu’il avait proche de Flanflasnic, ville située à dix-huit
milles anglais du bord de la mer. Glumdalclitch et moi étions
bien fatigués ; j’étais, moi, un peu enrhumé ; mais la pauvre fille
se portait si mal, qu’elle était obligée de se tenir toujours dans
sa chambre. J’eus envie de voir l’Océan. Je fis semblant d’être
plus malade que je ne l’étais, et je demandai la liberté de
prendre l’air de la mer avec un page qui me plaisait beaucoup, et
à qui j’avais été confié quelquefois. Je n’oublierai jamais avec
quelle répugnance Glumdalclitch y consentit, ni l’ordre sévère
qu’elle donna au page d’avoir soin de moi, ni les larmes qu’elle
répandit, comme si elle eût eu quelque présage, de ce qui me
devait arriver. Le page me porta donc dans ma boîte, et me
mena environ à une demi-lieue du palais, vers les rochers, sur le
rivage de la mer. Je lui dis alors de me mettre à terre, et, levant
le châssis d’une de mes fenêtres, je me mis à regarder la mer
d’un oeil triste. Je dis ensuite au page que j’avais envie de
dormir un peu dans mon brancard, et que cela me soulagerait.
Le page ferma bien la fenêtre, de peur que je n’eusse froid ; je
– 124 –
m’endormis bientôt. Tout ce que je puis conjecturer est que,
pendant que je dormais, ce page, croyant qu’il n’y avait rien à
appréhender, grimpa sur les rochers pour chercher des oeufs
d’oiseaux, l’ayant vu auparavant de ma fenêtre en chercher et en
ramasser. Quoi qu’il en soit, je me trouvai soudainement éveillé
par une secousse violente donnée à ma boîte, que je sentis tirée
en haut, et ensuite portée en avant avec une vitesse prodigieuse.
La première secousse m’avait presque jeté hors de mon
brancard, mais ensuite le mouvement fut assez doux. Je criais
de toute ma force, mais inutilement. Je regardai à travers ma
fenêtre, et je ne vis que des nuages. J’entendais un bruit
horrible au-dessus de ma tête, ressemblant à celui d’un
battement d’ailes. Alors je commençai à connaître le dangereux
état où je me trouvais, et à soupçonner qu’un aigle avait pris le
cordon de ma boîte dans son bec dans le dessein de le laisser
tomber sur quelque rocher, comme une tortue dans son écaille,
et puis d’en tirer mon corps pour le dévorer ; car la sagacité et
l’odorat de cet oiseau le mettent en état de découvrir sa proie à
une grande distance, quoique caché encore mieux que je ne
pouvais être sous des planches qui n’étaient épaisses que de
deux pouces.
Au bout de quelque temps, je remarquai que le bruit et le
battement d’ailes s’augmentaient beaucoup, et que ma boîte
était agitée çà et là comme une enseigne de boutique par un
grand vent ; j’entendis plusieurs coups violents qu’on donnait à
l’aigle, et puis, tout à coup, je me sentis tomber
perpendiculairement pendant plus d’une minute, mais avec une
vitesse incroyable. Ma chute fut terminée par une secousse
terrible, qui retentit plus haut à mes oreilles que notre cataracte
du Niagara ; après quoi je fus dans les ténèbres pendant une
autre minute, et alors ma boîte commença à s’élever de manière
que je pus voir le jour par le haut de ma fenêtre.
Je connus alors que j’étais tombé dans la mer, et que ma
boîte flottait. Je crus, et je le crois encore que l’aigle qui
– 125 –
emportait ma boîte avait été poursuivi de deux ou trois aigles et
contraint de me laisser tomber pendant qu’il se défendait contre
les autres qui lui disputaient sa proie. Les plaques de fer
attachées au bas de la boîte conservèrent l’équilibre, et
l’empêchèrent d’être brisée, et fracassée en tombant.
Oh ! que je souhaitai alors d’être secouru par ma chère
Glumdalclitch, dont cet accident subit m’avait tant éloigné ! Je
puis dire en vérité qu’au milieu de mes malheurs je plaignais et
regrettais ma chère petite maîtresse ; que je pensais au chagrin
qu’elle aurait de ma perte et au déplaisir de la reine. Je suis sûr
qu’il y a très peu de voyageurs qui se soient trouvés dans une
situation aussi triste que celle où je me trouvai alors, attendant
à tout moment de voir ma boîte brisée, ou au moins renversée
par le premier coup de vent, et submergée par les vagues ; un
carreau de vitre cassé, c’était fait de moi. Il n’y avait rien qui eût
pu jusqu’alors conserver ma fenêtre, que des fils de fer assez
forts dont elle était munie par dehors contre les accidents qui
peuvent arriver en voyageant. Je vis l’eau entrer dans ma boîte
par quelques petites fentes, que je tâchai de boucher le mieux
que je pus. Hélas ! je n’avais pas la force de lever le toit de ma
boîte, ce que j’aurais fait si j’avais pu, et me serais tenu assis
dessus, plutôt que de rester enfermé dans une espèce de fond de
cale.
Dans cette déplorable situation, j’entendis ou je crus
entendre quelque sorte de bruit à côté de ma boîte, et bientôt
après je commençai à m’imaginer qu’elle était tirée et en
quelque façon remorquée, car de temps en temps je sentais une
sorte d’effort qui faisait monter les ondes jusqu’au haut de mes
fenêtres, me laissant presque dans l’obscurité. Je conçus alors
quelque faible espérance de secours, quoique je ne pusse me
figurer d’où il me pourrait venir. Je montai sur mes chaises, et
approchai ma tête d’une petite fente qui était au toit de ma
boîte, et alors je me mis à crier de toutes mes forces et à
demander du secours dans toutes les langues que je savais.
– 126 –
Ensuite, j’attachai mon mouchoir à un bâton que j’avais, et, le
haussant par l’ouverture, je le branlai plusieurs fois dans l’air,
afin que, si quelque barque ou vaisseau était proche, les
matelots pussent conjecturer qu’il y avait un malheureux mortel
renfermé dans cette boîte.
Je ne m’aperçus point que tout cela eût rien produit ; mais
je connus évidemment que ma boîte était tirée en avant. Au
bout d’une heure, je sentis qu’elle heurtait quelque chose de très
dur. Je craignis d’abord que ce ne fût un rocher, et j’en fus très
alarmé. J’entendis alors distinctement du bruit sur le toit de ma
boîte, comme celui d’un câble, ensuite je me trouvai haussé peu
à peu au moins de trois pieds plus haut que je n’étais
auparavant ; sur quoi je levai encore mon bâton et mon
mouchoir, criant au secours jusqu’à m’enrouer. Pour réponse
j’entendis de grandes acclamations répétées trois fois, qui me
donnèrent des transports de joie qui ne peuvent être conçus que
par ceux qui les sentent ; en même temps j’entendis marcher sur
le toit et quelqu’un appelant par l’ouverture et criant en anglais :
« Y a-t-il là quelqu’un ! » Je répondis : « Hélas ! oui ; je suis un
pauvre Anglais réduit par la fortune à la plus grande calamité
qu’aucune créature ait jamais soufferte ; au nom de Dieu,
délivrez-moi de ce cachot. » La voix me répondit : « Rassurezvous,
vous n’avez rien à craindre, votre boîte est attachée au
vaisseau, et le charpentier va venir pour faire un trou dans le
toit et vous tirer dehors. » Je répondis que cela n’était pas
nécessaire et demandait trop de temps, qu’il suffisait que
quelqu’un de l’équipage mît son doigt dans le cordon, afin
d’emporter la boîte hors de la mer dans le vaisseau. Quelquesuns
d’entre eux, m’entendant parler ainsi, pensèrent que j’étais
un pauvre insensé ; d’autres en rirent ; je ne pensais pas que
j’étais alors parmi des hommes de ma taille et de ma force. Le
charpentier vint, et dans peu de minutes fit un trou au haut de
ma boîte, large de trois pieds, et me présenta une petite échelle
sur laquelle je montai. J’entrai dans le vaisseau en un état très
faible.
– 127 –
Les matelots furent tout étonnés et me firent mille
questions auxquelles je n’eus pas le courage de répondre. Je
m’imaginais voir autant de pygmées, mes yeux étant
accoutumés aux objets monstrueux que je venais de quitter ;
mais le capitaine, M. Thomas Viletcks, homme de probité et de
mérite, voyant que j’étais près de tomber en faiblesse, me fit
entrer dans sa chambre, me donna un cordial pour me soulager,
et me fit coucher sur son lit, me conseillant de prendre un peu
de repos, dont j’avais assez de besoin. Avant que je
m’endormisse, je lui fis entendre que j’avais des meubles
précieux dans ma boîte, un brancard superbe, un lit de
campagne, deux chaises, une table et une armoire ; que ma
chambre était tapissée ou pour mieux dire matelassée d’étoffes
de soie et de coton, que, s’il voulait ordonner à quelqu’un de son
équipage d’apporter ma chambre dans sa chambre, je l’y
ouvrirais en sa présence et lui montrerais mes meubles. Le
capitaine, m’entendant dire ces absurdités, jugea que j’étais
fou ; cependant, pour me complaire, il promit d’ordonner ce que
je souhaitais, et, montant sur le tillac, il envoya quelques-uns de
ses gens visiter la caisse.
Je dormis pendant quelques heures, mais continuellement
troublé par l’idée du pays que j’avais quitté et du péril que
j’avais couru. Cependant, quand je m’éveillai, je me trouvai
assez bien remis. Il était huit heures du soir, et le capitaine
donna ordre de me servir à souper incessamment, croyant que
j’avais jeûné trop longtemps. Il me régala avec beaucoup
d’honnêteté, remarquant néanmoins que j’avais les yeux égarés.
Quand on nous eût laissés seuls, il me pria de lui faire le récit de
mes voyages, et de lui apprendre par quel accident j’avais été
abandonné au gré des flots dans cette grande caisse. Il me dit
que, sur le midi, comme il regardait avec sa lunette, il l’avait
découverte de fort loin, l’avait prise pour une petite barque, et
qu’il l’avait voulu joindre, dans la vue d’acheter du biscuit, le
sien commençant à manquer ; qu’en approchant il avait connu
– 128 –
son erreur et avait envoyé sa chaloupe pour découvrir ce que
c’était ; que ses gens étaient revenus tout effrayés, jurant qu’ils
avaient vu une maison flottante ; qu’il avait ri de leur sottise, et
s’était lui-même mis dans la chaloupe, ordonnant à ses matelots
de prendre avec eux un câble très fort ; que, le temps étant
calme, après avoir ramé autour de la grande caisse et en avoir
plusieurs fois fait le tour, il avait commandé à ses gens de ramer
et d’approcher de ce côté-là, et qu’attachant un câble à une des
gâches de la fenêtre, il l’avait fait remorquer ; qu’on avait vu
mon bâton et mon mouchoir hors de l’ouverture et qu’on avait
jugé qu’il fallait que quelques malheureux fussent enfermés
dedans. Je lui demandai si lui ou son équipage n’avait point vu
des oiseaux prodigieux dans l’air dans le temps qu’il m’avait
découvert ; à quoi il répondit que, parlant sur ce sujet avec les
matelots pendant que je dormais, un d’entre eux lui avait dit
qu’il avait observé trois aigles volant vers le nord, mais il n’avait
point remarqué qu’ils fussent plus gros qu’à l’ordinaire, ce qu’il
faut imputer, je crois, à la grande hauteur où ils se trouvaient, et
aussi ne put-il pas deviner pourquoi je faisais cette question.
Ensuite je demandai au capitaine combien il croyait que nous
fussions éloignés de terre ; il me répondit que, par le meilleur
calcul qu’il eût pu faire, nous en étions éloignés de cent lieues.
Je l’assurai qu’il s’était certainement trompé presque de la
moitié, parce que je n’avais pas quitté le pays d’où je venais plus
de deux heures avant que je tombasse dans la mer ; sur quoi il
recommença à croire que mon cerveau était troublé, et me
conseilla de me remettre au lit dans une chambre qu’il avait fait
préparer pour moi. Je l’assurai que j’étais bien rafraîchi de son
bon repas et de sa gracieuse compagnie, et que j’avais l’usage de
mes sens et de ma raison aussi parfaitement que je l’avais
jamais eu. Il prit alors son sérieux, et me pria de lui dire
franchement si je n’avais pas la conscience bourrelée de quelque
crime pour lequel j’avais été puni par l’ordre de quelque prince,
et exposé dans cette caisse, comme quelquefois les criminels en
certains pays sont abandonnés à la merci des flots dans un
vaisseau sans voiles et sans vivres ; que, quoiqu’il fût bien fâché
– 129 –
d’avoir reçu un tel scélérat dans son vaisseau, cependant il me
promettait, sur sa parole d’honneur, de me mettre à terre en
sûreté au premier port où nous arriverions ; il ajouta que ses
soupçons s’étaient beaucoup augmentés par quelques discours
très absurdes que j’avais tenus d’abord aux matelots, et ensuite
à lui-même, à l’égard de ma boîte et de ma chambre, aussi bien
que par mes yeux égarés et ma bizarre contenance.
Je le priai d’avoir la patience de m’entendre faire le récit de
mon histoire ; je le fis très fidèlement, depuis la dernière fois
que j’avais quitté l’Angleterre jusqu’au moment qu’il m’avait
découvert ; et, comme la vérité s’ouvre toujours un passage dans
les esprits raisonnables, cet honnête et digne gentilhomme, qui
avait un très bon sens et n’était pas tout à fait dépourvu de
lettres, fut satisfait de ma candeur et de ma sincérité ; mais
d’ailleurs, pour confirmer tout ce que j’avais dit, je le priai de
donner ordre de m’apporter mon armoire, dont j’avais la clef ; je
l’ouvris en sa présence et lui fis voir toutes les choses curieuses
travaillées dans le pays d’où j’avais été tiré d’une manière si
étrange. Il y avait, entre autres choses, le peigne que j’avais
formé des poils de la barbe du roi, et un autre de la même
matière, dont le dos était d’une rognure de l’ongle du pouce de
Sa Majesté ; il y avait un paquet d’aiguilles et d’épingles longues
d’un pied et demi ; une bague d’or dont un jour la reine me fit
présent d’une manière très obligeante, l’ôtant de son petit doigt
et me la mettant au cou comme un collier. Je priai le capitaine
de vouloir bien accepter cette bague en reconnaissance de ses
honnêtetés, ce qu’il refusa absolument. Enfin, je le priai de
considérer la culotte que je portais alors, et qui était faite de
peau de souris.
Le capitaine fut très satisfait de tout ce que je lui racontai,
et me dit qu’il espérait qu’après notre retour en Angleterre je
voudrais bien en écrire la relation et la donner au public. Je
répondis que je croyais que nous avions déjà trop de livres de
voyages, que mes aventures passeraient pour un vrai roman et
– 130 –
pour une action ridicule ; que ma relation ne contiendrait que
des descriptions de plantes et d’animaux extraordinaires, de
lois, de moeurs et d’usages bizarres ; que ces descriptions étaient
trop communes, et qu’on en était las ; et, n’ayant rien autre
chose à dire touchant mes voyages, ce n’était pas la peine de les
écrire. Je le remerciai de l’opinion avantageuse qu’il avait de
moi.
Il me parut étonné d’une chose, qui fut de m’entendre
parler si haut, me demandant si le roi et la reine de ce pays
étaient sourds. Je lui dis que c’était une chose à laquelle j’étais
accoutumé depuis plus de deux ans, et que j’admirais de mon
côté sa voix et celle de ses gens, qui me semblaient toujours me
parler bas et à l’oreille ; mais que, malgré cela, je les pouvais
entendre assez bien ; que, quand je parlais dans ce pays, j’étais
comme un homme qui parle dans la rue à un autre qui est
monté au haut d’un clocher, excepté quand j’étais mis sur une
table ou tenu dans la main de quelque personne. Je lui dis que
j’avais même remarqué une autre chose, c’est que, d’abord que
j’étais entré dans le vaisseau, lorsque les matelots se tenaient
debout autour de moi, ils me paraissaient infiniment petits ; que
pendant mon séjour dans ce pays, je ne pouvais plus me
regarder dans un miroir, depuis que mes yeux s’étaient
accoutumés à de grands objets, parce que la comparaison que je
faisais me rendait méprisable à moi-même. Le capitaine me dit
que, pendant que nous soupions, il avait aussi remarqué que je
regardais toutes choses avec une espèce d’étonnement, et que je
lui semblais quelquefois avoir de la peine à m’empêcher
d’éclater de rire ; qu’il ne savait pas fort bien alors comment il le
devait prendre, mais qu’il l’attribua à quelque dérangement
dans ma cervelle. Je répondis que j’étais étonné comment
j’avais été capable de me contenir en voyant ses plats de la
grosseur d’une pièce d’argent de trois sous, une éclanche de
mouton qui était à peine une bouchée, un gobelet moins grand
qu’une écaille de noix, et je continuai ainsi, faisant la
description du reste de ses meubles et de ses viandes par
– 131 –
comparaison ; car, quoique la reine m’eût donné pour mon
usage tout ce qui m’était nécessaire dans une grandeur
proportionnée à ma taille, cependant mes idées étaient
occupées entièrement de ce que je voyais autour de moi, et je
faisais comme tous les hommes qui considèrent sans cesse les
autres sans se considérer eux-mêmes et sans jeter les yeux sur
leur petitesse. Le capitaine, faisant allusion au vieux proverbe
anglais, me dit que mes yeux étaient donc plus grands que mon
ventre, puisqu’il n’avait pas remarqué que j’eusse un grand
appétit, quoique j’eusse jeûné toute la journée ; et, continuant
de badiner, il ajouta qu’il aurait donné beaucoup pour avoir le
plaisir de voir ma caisse dans le bec de l’aigle, et ensuite tomber
d’une si grande hauteur dans la mer, ce qui certainement aurait
été un objet très étonnant et digne d’être transmis aux siècles
futurs.
Le capitaine, revenant du Tonkin, faisait sa route vers
l’Angleterre, et avait été poussé vers le nord-est, à quarante
degrés de latitude, à cent quarante-trois de longitude ; mais un
vent de saison s’élevant deux jours après que je fus à son bord,
nous fûmes poussés au nord pendant un long temps ; et,
côtoyant la Nouvelle-Hollande, nous fîmes route vers l’ouestnord-
ouest, et depuis au sud-sud-ouest, jusqu’à ce que nous
eussions doublé le cap de Bonne-Espérance. Notre voyage fut
très heureux, mais j’en épargnerai le journal ennuyeux au
lecteur. Le capitaine mouilla à un ou deux ports, et y fit entrer
sa chaloupe, pour chercher des vivres et faire de l’eau ; pour
moi, je ne sortis point du vaisseau que nous ne fussions arrivés
aux Dunes. Ce fut, je crois, le 4 juin 1706, environ neuf mois
après ma délivrance. J’offris de laisser mes meubles pour la
sûreté du payement de mon passage ; mais le capitaine protesta
qu’il ne voulait rien recevoir. Nous nous dîmes adieu très
affectueusement, et je lui fis promettre de me venir voir à
Redriff. Je louai un cheval et un guide pour un écu, que me
prêta le capitaine.
– 132 –
Pendant le cours de ce voyage, remarquant la petitesse des
maisons, des arbres, du bétail et du peuple, je pensais me croire
encore à Lilliput ; j’eus peur de fouler aux pieds les voyageurs
que je rencontrais, et je criai souvent pour les faire reculer du
chemin ; en sorte que je courus risque une ou deux fois d’avoir
la tête cassée pour mon impertinence.
Quand je me rendis à ma maison, que j’eus de la peine à
reconnaître, un de mes domestiques ouvrant la porte, je me
baissai pour entrer, de crainte de me blesser la tête ; cette porte
me semblait un guichet. Ma femme accourut pour
m’embrasser ; mais je me courbai plus bas que ses genoux,
songeant qu’elle ne pourrait autrement atteindre ma bouche.
Ma fille se mit à mes genoux pour me demander ma
bénédiction ; mais je ne pus la distinguer que lorsqu’elle fut
levée, ayant été depuis si longtemps accoutumé à me tenir
debout, avec ma tête et mes yeux levés en haut. Je regardai tous
mes domestiques et un ou deux amis qui se trouvaient alors
dans la maison comme s’ils avaient été des pygmées et moi un
géant. Je dis à ma femme qu’elle avait été trop frugale, car je
trouvais qu’elle s’était réduite elle-même et sa fille presque à
rien. En un mot ; je me conduisis d’une manière si étrange qu’ils
furent tous de l’avis du capitaine quand il me vit d’abord, et
conclurent que j’avais perdu l’esprit. Je fais mention de ces
minuties pour faire connaître le grand pouvoir de l’habitude et
du préjugé.
En peu de temps, je m’accoutumai à ma femme, à ma
famille et à mes amis ; mais ma femme protesta que je n’irais
jamais sur mer ; toutefois, mon mauvais destin en ordonna
autrement, comme le lecteur le pourra savoir dans la suite.
Cependant, c’est ici que je finis la seconde partie de mes
malheureux voyages.
– 133 –
VOYAGE À LAPUTA, AUX
BALNIBARBES, À LUGGNAGG, À
GLOUBBDOUBDRIE ET AU JAPON
Chapitre I
L’auteur entreprend un troisième voyage. Il est pris par des
pirates. Méchanceté d’un Hollandais. Il arrive à Laputa.
Il n’y avait que deux ans environ que j’étais chez moi,
lorsque le capitaine Guill Robinson, de la province de
Cornouailles, commandant la Bonne-Espérance, vaisseau de
trois cents tonneaux, vint me trouver. J’avais été autrefois
chirurgien d’un autre vaisseau dont il était capitaine, dans un
voyage au Levant, et j’en avais toujours été bien traité. Le
capitaine, ayant appris mon arrivée, me rendit une visite où il
marqua la joie qu’il avait de me trouver en bonne santé, me
demanda si je m’étais fixé pour toujours, et m’apprit, qu’il
méditait un voyage aux Indes orientales et comptait partir dans
deux mois. Il m’insinua en même temps que je lui ferais grand
plaisir de vouloir bien être le chirurgien de son vaisseau ; qu’il
aurait un autre chirurgien avec moi et deux garçons ; que
j’aurais une double paye ; et qu’ayant éprouvé que la
connaissance que j’avais de la mer était au moins égale à la
sienne, il s’engageait à se comporter à mon égard comme avec
un capitaine en second.
– 134 –
Il me dit enfin tant de choses obligeantes, et me parut un si
honnête homme, que je me laissai gagner, ayant d’ailleurs,
malgré mes malheurs passés, une plus forte passion que jamais
de voyager. La seule difficulté que je prévoyais, c’était d’obtenir
le consentement de ma femme, qu’elle me donna pourtant assez
volontiers, en vue sans doute des avantages que ses enfants en
pourraient retirer.
Nous mîmes à la voile le 5 d’août 1708, et arrivâmes au fort
Saint-Georges le 1er avril 1709, où nous restâmes trois semaines
pour rafraîchir notre équipage, dont la plus grande partie était
malade. De là nous allâmes vers le Tonkin, où notre capitaine
résolut de s’arrêter quelque temps, parce que la plus grande
partie des marchandises qu’il avait envie d’acheter ne pouvait
lui être livrée que dans plusieurs mois. Pour se dédommager un
peu des frais de ce retardement, il acheta une barque chargée de
différentes sortes de marchandises, dont les Tonkinois font un
commerce ordinaire avec les îles voisines ; et mettant sur ce
petit navire quarante hommes, dont trois du pays, il m’en fit
capitaine et me donna en pouvoir pour deux mois, tandis qu’il
ferait ses affaires au Tonkin.
Il n’y avait pas trois jours que nous étions en mer qu’une
grande tempête s’étant élevée, nous fûmes poussés pendant
cinq jours vers le nord-est, et ensuite à l’est. Le temps devint un
peu plus calme, mais le vent d’ouest soufflait toujours assez fort.
Le dixième jour, deux pirates nous donnèrent la chasse et
bientôt nous prirent, car mon navire était si chargé qu’il allait
très lentement et qu’il nous fut impossible de faire la manoeuvre
nécessaire pour nous défendre.
Les deux pirates vinrent à l’abordage et entrèrent dans
notre navire à la tête de leurs gens ; mais, nous trouvant tous
couchés sur le ventre, comme je l’avais ordonné, ils se
– 135 –
contentèrent de nous lier, et, nous ayant donné des gardes, ils se
mirent à visiter la barque.
Je remarquai parmi eux un Hollandais qui paraissait avoir
quelque autorité, quoiqu’il n’eût pas de commandement. Il
connut à nos manières que nous étions Anglais, et, nous parlant
en sa langue, il nous dit qu’on allait nous lier tous dos à dos et
nous jeter dans la mer. Comme je parlais assez bien hollandais,
je lui déclarai qui nous étions et le conjurai, en considération du
nom commun de chrétiens et de chrétiens réformés, de voisins,
d’alliés, d’intercéder pour nous auprès du capitaine. Mes
paroles ne firent que l’irriter : il redoubla ses menaces, et,
s’étant tourné vers ses compagnons, il leur parla en langue
japonaise, répétant souvent le nom de christianos.
Le plus gros vaisseau de ces pirates était commandé par un
capitaine japonais qui parlait un peu hollandais : il vint à moi,
et, après m’avoir fait diverses questions, auxquelles je répondis
très humblement, il m’assura qu’on ne nous ôterait point la vie.
Je lui fis une très profonde révérence, et me tournant alors vers
le Hollandais, je lui dis que j’étais bien fâché de trouver plus
d’humanité dans un idolâtre que dans un chrétien ; mais j’eus
bientôt lieu de me repentir de ces paroles inconsidérées, car ce
misérable réprouvé, ayant tâché en vain de persuader aux deux
capitaines de me jeter dans la mer (ce qu’on ne voulut pas lui
accorder à cause de la parole qui m’avait été donnée), obtint que
je serais encore plus rigoureusement traité que si on m’eût fait
mourir. On avait partagé mes gens dans les deux vaisseaux et
dans la barque ; pour moi, on résolut de m’abandonner à mon
sort dans un petit canot, avec des avirons, une voile et des
provisions pour quatre jours. Le capitaine japonais les
augmenta du double, et tira de ses propres vivres cette
charitable augmentation ; il ne voulut pas même qu’on me
fouillât. Je descendis donc dans le canot pendant que mon
Hollandais brutal m’accablait, de dessus le pont, de toutes les
injures et imprécations que son langage lui pouvait fournir.
– 136 –
Environ une heure avant que nous eussions vu les deux
pirates, j’avais pris hauteur et avais trouvé que nous étions à
quarante-six degrés de latitude et à cent quatre-vingt-trois de
longitude. Lorsque je fus un peu éloigné, je découvris avec une
lunette différentes îles au sud-ouest. Alors je haussai ma voile,
le vent étant bon, dans le dessein d’aborder à la plus prochaine
de ces îles, ce que j’eus bien de la peine à faire en trois heures.
Cette île n’était qu’un rocher, où je trouvai beaucoup d’oeufs
d’oiseaux ; alors, battant le briquet, je mis le feu à quelques
bruyères et à quelques joncs marins pour pouvoir cuire ces
oeufs, qui furent ce soir-là toute ma nourriture, ayant résolu
d’épargner mes provisions autant que je le pourrais. Je passai la
nuit sur cette roche, où ayant étendu des bruyères sous moi, je
dormis assez bien.
Le jour suivant, je fis voile vers une autre île, et de là à une
troisième et à une quatrième, me servant quelquefois de mes
rames ; mais, pour ne point ennuyer le lecteur, je lui dirai
seulement qu’au bout de cinq jours j’atteignis la dernière île que
j’avais vue, qui était au sud-ouest de la première.
Cette île était plus éloignée que je ne croyais, et je ne pus y
arriver qu’en cinq heures. J’en fis presque tout le tour avant que
de trouver un endroit pour pouvoir y aborder. Ayant pris terre à
une petite baie qui était trois fois large comme mon canot, je
trouvai que toute l’île n’était qu’un rocher, avec quelques
espaces où il croissait du gazon et des herbes très odoriférantes.
Je pris mes petites provisions, et, après m’être un peu rafraîchi,
je mis le reste dans une des grottes dont il y avait un grand
nombre. Je ramassai plusieurs oeufs sur le rocher et arrachai
une quantité de joncs marins et d’herbes sèches, afin de les
allumer le lendemain pour cuire mes oeufs, car j’avais sur moi
mon fusil, ma mèche, avec un verre ardent. Je passai toute la
nuit dans la cave où j’avais mis mes provisions ; mon lit était ces
– 137 –
mêmes herbes sèches destinées au feu. Je dormis peu, car j’étais
encore plus inquiet que las.
Je considérais qu’il était impossible de ne pas mourir dans
un lieu si misérable. Je me trouvai si abattu de ces réflexions,
que je n’eus pas le courage de me lever, et, avant que j’eusse
assez de force pour sortir de ma cave, le jour était déjà fort
grand : le temps était beau et le soleil si ardent que j’étais obligé
de détourner mon visage.
Mais voici tout à coup que le temps s’obscurcit, d’une
manière pourtant très différente de ce qui arrive par
l’interposition d’un nuage. Je me tournai vers le soleil et je vis
un grand corps opaque et mobile entre lui et moi, qui semblait
aller çà et là. Ce corps suspendu, qui me paraissait à deux milles
de hauteur, me cacha le soleil environ six ou sept minutes ; mais
je ne pus pas bien l’observer à cause de l’obscurité. Quand ce
corps fut venu plus près de l’endroit où j’étais, il me parut être
d’une substance solide, dont la base était plate, unie et luisante
par la réverbération de la mer. Je m’arrêtai sur une hauteur, à
deux cents pas environ du rivage, et je vis ce même corps
descendre et approcher de moi environ à un mille de distance.
Je pris alors mon télescope, et je découvris un grand nombre de
personnes en mouvement, qui me regardèrent et se regardèrent
les unes les autres.
L’amour naturel de la vie me fit naître quelques sentiments
de joie et d’espérance que cette aventure pourrait m’aider à me
délivrer de l’état fâcheux où j’étais ; mais, en même temps, le
lecteur ne peut s’imaginer mon étonnement de voir une espèce
d’île en l’air, habitée par des hommes qui avaient l’art et le
pouvoir de la hausser, de l’abaisser et de la faire marcher à leur
gré ; mais, n’étant pas alors en humeur de philosopher sur un si
étrange phénomène, je me contentai d’observer de quel côté l’île
tournerait, car elle me parut alors arrêtée un peu de temps.
Cependant elle s’approcha de mon côté, et j’y pus découvrir
– 138 –
plusieurs grandes terrasses et des escaliers d’intervalle en
intervalle pour communiquer des unes aux autres.
Sur la terrasse la plus basse, je vis plusieurs hommes qui
péchaient des oiseaux à la ligne, et d’autres qui regardaient. Je
leur fis signe avec mon chapeau et avec mon mouchoir ; et
lorsque je me fus approché de plus près, je criai de toutes mes
forces ; et, ayant alors regardé fort attentivement, je vis une
foule de monde amassée sur le bord qui était vis-à-vis de moi.
Je découvris par leurs postures qu’ils me voyaient, quoiqu’ils ne
m’eussent pas répondu. J’aperçus alors cinq ou six hommes
montant avec empressement au sommet de l’île, et je
m’imaginai qu’ils avaient été envoyés à quelques personnes
d’autorité pour en recevoir des ordres sur ce qu’on devait faire
en cette occasion.
– 139 –
– 140 –
La foule des insulaires augmenta, et en moins d’une demiheure
l’île s’approcha tellement, qu’il n’y avait plus que cent pas
de distance entre elle et moi. Ce fut alors que je me mis en
diverses postures humbles et touchantes, et que je fis les
supplications les plus vives ; mais je ne reçus point de réponse ;
ceux qui me semblaient le plus proche étaient, à en juger par
leurs habits, des personnes de distinction.
À la fin, un d’eux me fit entendre sa voix dans un langage
clair, poli et très doux, dont le son approchait de l’italien ; ce fut
aussi en italien que je répondis, m’imaginant que le son et
l’accent de cette langue seraient plus agréables à leurs oreilles
que tout autre langage. Ce peuple comprit ma pensée ; on me fit
signe de descendre du rocher et d’aller vers le rivage, ce que je
fis ; et alors, l’île volante s’étant abaissée à un degré convenable,
on me jeta de la terrasse d’en bas une chaîne avec un petit siège
qui y était attaché, sur lequel m’étant assis, je fus dans un
moment enlevé par le moyen d’une moufle.
– 141 –
Chapitre II
Caractère des Laputiens, idée de leurs savants, de leur roi et de
sa cour. Réception qu’on fait à l’auteur. Les craintes et les
inquiétudes des habitants. Caractère des femmes laputiennes.
À mon arrivée, je me vis entouré d’une foule de peuple qui
me regardait avec admiration, et je regardai de même, n’ayant
encore jamais vu une race de mortels si singulière dans sa
figure, dans ses habits et dans ses manières ; ils penchaient la
tête, tantôt à droite, tantôt à gauche ; ils avaient un oeil tourné
en dedans, et l’autre vers le ciel. Leurs habits étaient bigarrés de
figures du soleil, de la lune et des étoiles, et parsemés de
violons, de flûtes, de harpes, de trompettes, de guitares, de luths
et de plusieurs autres instruments inconnus en Europe. Je vis
autour d’eux plusieurs domestiques armés de vessies, attachées
comme un fléau au bout d’un petit bâton, dans lesquelles il y
avait une certaine quantité de petits cailloux ; ils frappaient de
temps en temps avec ces vessies tantôt la bouche, tantôt les
oreilles de ceux dont ils étaient proches, et je n’en pus d’abord
deviner la raison. Les esprits de ce peuple paraissaient si
distraits et si plongés dans la méditation, qu’ils ne pouvaient ni
parler ni être attentifs à ce qu’on leur disait sans le secours de
ces vessies bruyantes dont on les frappait, soit à la bouche, soit
aux oreilles, pour les réveiller. C’est pourquoi les personnes qui
en avaient le moyen entretenaient toujours un domestique qui
leur servait de moniteur, et sans lequel ils ne sortaient jamais.
L’occupation de cet officier, lorsque deux ou trois
personnes se trouvaient ensemble, était de donner adroitement
de la vessie sur la bouche de celui à qui c’était à parler, ensuite
sur l’oreille droite de celui ou de ceux à qui le discours
– 142 –
s’adressait. Le moniteur accompagnait toujours son maître
lorsqu’il sortait, et était obligé de lui donner de temps en temps
de la vessie sur les yeux, parce que, sans cela, ses profondes
rêveries l’eussent bientôt mis en danger de tomber dans quelque
précipice, de se heurter la tête contre quelque poteau, de
pousser les autres dans les rues ou d’en être jeté dans le
ruisseau.
On me fit monter au sommet de l’île et entrer dans le palais
du roi, où je vis Sa Majesté sur un trône environné de personnes
de la première distinction. Devant le trône était une grande
table couverte de globes, de sphères et d’instruments de
mathématiques de toutes espèce. Le roi ne prit point garde à
moi lorsque j’entrai, quoique la foule qui m’accompagnait fît un
très grand bruit ; il était alors appliqué à résoudre un problème,
et nous fûmes devant lui au moins une heure entière à attendre
que Sa Majesté eût fini son opération. Il avait auprès de lui deux
pages qui avaient des vessies à la main, dont l’un, lorsque Sa
Majesté eut cessé de travailler, le frappa doucement et
respectueusement à la bouche, et l’autre à l’oreille droite. Le roi
parut alors comme se réveiller en sursaut, et, jetant les yeux sur
moi et sur le monde qui m’entourait, il se rappela ce qu’on lui
avait dit de mon arrivée peu de temps auparavant ; il me dit
quelques mots, et aussitôt un jeune homme armé d’une vessie
s’approcha de moi et m’en donna sur l’oreille droite ; mais je fis
signe qu’il était inutile de prendre cette peine, ce qui donna au
roi et à toute la cour une haute idée de mon intelligence. Le roi
me fit diverses questions, auxquelles je répondis sans que nous
nous entendissions ni l’un ni l’autre. On me conduisit bientôt
après dans un appartement où l’on me servit à dîner. Quatre
personnes de distinction me firent l’honneur de se mettre à
table avec moi ; nous eûmes deux services, chacun de trois plats.
Le premier service était composé d’une épaule de mouton
coupée en triangle équilatéral, d’une pièce de boeuf sous la
forme d’un rhomboïde, et d’un boudin sous celle d’une cycloïde.
Le second service fut deux canards ressemblant à deux violons,
– 143 –
des saucisses et des andouilles qui paraissaient comme des
flûtes et des hautbois, et un foie de veau qui avait l’air d’une
harpe. Les pains qu’on nous servit avaient la figure de cônes, de
cylindres, de parallélogrammes.
Après le dîner, un homme vint à moi de la part du roi, avec
une plume, de l’encre et du papier, et me fit entendre par des
signes qu’il avait ordre de m’apprendre la langue du pays. Je fus
avec lui environ quatre heures, pendant lesquelles j’écrivis sur
deux colonnes un grand nombre de mots avec la traduction visà-
vis. Il m’apprit aussi plusieurs phrases courtes, dont il me fit
connaître le sens en faisant devant moi ce qu’elles signifiaient.
Mon maître me montra ensuite, dans un de ses livres, la figure
du soleil et de la lune, des étoiles, du zodiaque, des tropiques et
des cercles polaires, en me disant le nom de tout cela, ainsi que
de toutes sortes d’instruments de musique, avec les termes de
cet art convenables à chaque instrument Quand il eut fini sa
leçon, je composai en mon particulier un très joli petit
dictionnaire de tous les mots que j’avais appris, et, en peu de
jours, grâce à mon heureuse mémoire, je sus passablement la
langue laputienne.
– 144 –
Un tailleur vint, le lendemain matin, prendre ma mesure.
Les tailleurs de ce pays exercent leur métier autrement qu’en
Europe. Il prit d’abord la hauteur de mon corps avec un quart
de cercle, et puis, avec la règle et le compas, ayant mesuré ma
grosseur et toute la proportion de mes membres, il fit son calcul
sur le papier, et au bout de six jours il m’apporta un habit très
mal fait ; il m’en fit excuse, en me disant qu’il avait eu le
malheur de se tromper dans ses supputations.
Sa Majesté ordonna ce jour-là qu’on fit avancer son île vers
Lagado, qui est la capitale de son royaume de terre ferme, et
– 145 –
ensuite vers certaines villes et villages, pour recevoir les
requêtes de ses sujets. On jeta pour cela plusieurs ficelles avec
des petits plombs au bout, afin que le peuple attachât ses placets
à ces ficelles, qu’on tirait ensuite, et qui semblaient en l’air
autant de cerfs-volants.
La connaissance que j’avais des mathématiques m’aida
beaucoup à comprendre leur façon de parler et leurs
métaphores, tirées la plupart des mathématiques et de la
musique, car je suis un peu musicien. Toutes leurs idées
n’étaient qu’en lignes et en figures, et leur galanterie même était
toute géométrique. Si, par exemple, ils voulaient louer la beauté
d’une jeune fille, ils disaient que ses dents blanches étaient de
beaux et parfaits parallélogrammes, que ses sourcils étaient un
arc charmant ou une belle portion de cercle, que ses yeux
formaient une ellipse admirable, que sa gorge était décorée de
deux globes asymptotes, et ainsi du reste. Le sinus, la tangente,
la ligne courbe, le cône, le cylindre, l’ovale, la parabole, le
diamètre, le rayon, le centre, le point, sont parmi eux des termes
qui entrent dans le langage affectueux.
Leurs maisons étaient fort mal bâties : c’est qu’en ce payslà
on méprise la géométrie pratique comme une chose vulgaire
et mécanique. Je n’ai jamais vu de peuple si sot, si niais, si
maladroit dans tout ce qui regarde les actions communes et la
conduite de la vie. Ce sont, outre cela, les plus mauvais
raisonneurs du monde, toujours prêts à contredire, si ce n’est
lorsqu’ils pensent juste, ce qui leur arrive rarement, et alors ils
se taisent ; ils ne savent ce que c’est qu’imagination, invention,
portraits, et n’ont pas même de mots en leur langue qui
expriment ces choses. Aussi tous leurs ouvrages, et même leurs
poésies, semblent des théorèmes d’Euclide.
Plusieurs d’entre eux, principalement ceux qui s’appliquent
à l’astronomie, donnent dans l’astrologie judiciaire, quoiqu’ils
n’osent l’avouer publiquement ; mais ce que je trouvai de plus
– 146 –
surprenant, ce fut l’inclination qu’ils avaient pour la politique et
leur curiosité pour les nouvelles ; ils parlaient incessamment
d’affaires d’État, et portaient sans façon leur jugement sur tout
ce qui se passait dans les cabinets des princes. J’ai souvent
remarqué le même caractère dans nos mathématiciens
d’Europe, sans avoir jamais pu trouver la moindre analogie
entre les mathématiques et la politique, à moins que l’on ne
suppose que, comme le plus petit cercle a autant de degrés que
le plus grand, celui qui sait raisonner sur un cercle tracé sur le
papier peut également raisonner sur la sphère du monde ; mais
n’est-ce pas plutôt le défaut naturel de tous les hommes, qui se
plaisent naturellement à parler et à raisonner sur ce qu’ils
entendent le moins ?
Ce peuple paraît toujours inquiet et alarmé, et ce qui n’a
jamais troublé le repos des autres hommes est le sujet continuel
de leurs craintes et de leurs frayeurs : ils appréhendent
l’altération des corps célestes ; par exemple, que la terre, par les
approches continuelles du soleil, ne soit à la fin dévorée par les
flammes de cet astre terrible ; que ce flambeau de la nature ne
se trouve peu à peu encroûté par son écume, et ne vienne à
s’éteindre tout à fait pour les mortels ; ils craignent que la
prochaine comète, qui, selon leur calcul, paraîtra dans trente et
un ans, d’un coup de sa queue ne foudroie la terre et ne la
réduise en cendres ; ils craignent encore que le soleil, à force de
répandre des rayons de toutes parts, ne vienne enfin à s’user et
à perdre tout à fait sa substance. Voilà les craintes ordinaires et
les alarmes qui leur dérobent le sommeil et les privent de toutes
sortes de plaisirs ; aussi, dès qu’ils se rencontrent le matin, ils se
demandent d’abord les uns aux autres des nouvelles du soleil,
comment il se porte et comment il s’est levé et couché.
– 147 –
Chapitre III
Phénomène expliqué par les philosophes et astronomes
modernes. Les Laputiens sont grands astronomes. Comment le
roi apaise les séditions.
Je demandai au roi la permission de voir les curiosités de
l’île ; il me l’accorda et ordonna à un de ses courtisans de
m’accompagner. Je voulus savoir principalement quel secret
naturel ou artificiel était le principe de ces mouvements divers,
dont je vais rendre au lecteur un compte exact et philosophique.
L’île volante est parfaitement ronde ; son diamètre est de
sept mille huit cent trente-sept demi-toises, c’est-à-dire
d’environ quatre mille pas, et par conséquent contient à peu
près dix mille acres. Le fond de cette île ou la surface de
dessous, telle qu’elle parait à ceux qui la regardent d’en bas, est
comme un large diamant, poli et taillé régulièrement, qui
réfléchit la lumière à quatre cents pas. Il y a au-dessus plusieurs
minéraux, situés selon le rang ordinaire des mines, et pardessus
est un terrain fertile de dix ou douze pieds de
profondeur.
Le penchant des parties de la circonférence vers le centre
de la surface supérieure est la cause naturelle que toutes les
pluies et rosées qui tombent sur l’île sont conduites par de petits
ruisseaux vers le milieu, où ils s’amassent dans quatre grands
bassins, chacun d’environ un demi-mille de circuit. À deux cents
pas de distance du centre de ces bassins, l’eau est
continuellement attirée et pompée par le soleil pendant le jour,
ce qui empêche le débordement. De plus, comme il est au
pouvoir du monarque d’élever l’île au-dessus de la région des
– 148 –
nuages et des vapeurs terrestres, il peut, quand il lui plaît,
empêcher la chute de la pluie et de la rosée, ce qui n’est au
pouvoir d’aucun potentat d’Europe, qui, ne dépendant de
personne, dépend toujours de la pluie et du beau temps.
Au centre de l’île est un trou d’environ vingt-cinq toises de
diamètre, par lequel les astronomes descendent dans un large
dôme, qui, pour cette raison, est appelé Flandola Gahnolé, ou la
Cave des Astronomes, située à la profondeur de cinquante
toises au-dessus de la surface supérieure du diamant. Il y a dans
cette cave vingt lampes sans cesse allumées, qui par la
réverbération du diamant répandent une grande lumière de
tous côtés. Ce lieu est orné de sextants, de cadrans, de
télescopes, d’astrolabes et autres instruments astronomiques ;
mais la plus grande curiosité, dont dépend même la destinée de
l’île, est une pierre d’aimant prodigieuse taillée en forme de
navette de tisserand.
Elle est longue de trois toises, et dans sa plus grande
épaisseur elle a au moins une toise et demie. Cet aimant est
suspendu par un gros essieu de diamant qui passe par le milieu
de la pierre, sur lequel elle joue, et qui est placé avec tant de
justesse qu’une main très faible peut le faire tourner ; elle est
entourée d’un cercle de diamant, en forme de cylindre creux, de
quatre pieds de profondeur, de plusieurs pieds d’épaisseur et de
six toises de diamètre, placé horizontalement et soutenu par
huit piédestaux, tous de diamant, hauts chacun de trois toises.
Du côté concave du cercle il y a une mortaise profonde de douze
pouces, dans laquelle sont placées les extrémités de l’essieu, qui
tourne quand il le faut.
Aucune force ne peut déplacer la pierre, parce que le cercle
et les pieds du cercle sont d’une seule pièce avec le corps du
diamant qui fait, la base de l’île.
– 149 –
C’est par le moyen de cet aimant que l’île se hausse, se
baisse et change de place ; car, par rapport à cet endroit de la
terre sur lequel le monarque préside, la pierre est munie à un de
ses côtés d’un pouvoir attractif, et à l’autre d’un pouvoir
répulsif. Ainsi, quand il lui plaît que l’aimant soit tourné vers la
terre par son pôle ami, l’île descend ; mais quand le pôle ennemi
est tourné vers la même terre, l’île remonte. Lorsque la position
de la terre est oblique, le mouvement de l’île est pareil ; car,
dans cet aimant, les forces agissent toujours en ligne parallèle à
sa direction ; c’est par ce mouvement oblique que l’île est
conduite aux différentes parties des domaines du monarque.
Le roi serait le prince le plus absolu de l’univers s’il pouvait
engager ses ministres à lui complaire en tout ; mais ceux-ci,
ayant leurs terres au-dessous dans le continent, et considérant
que la faveur des princes est passagère, n’ont garde de se porter
préjudice à eux-mêmes en opprimant la liberté de leurs
compatriotes.
Si quelque ville se révolte ou refuse de payer les impôts, le
roi a deux façons de la réduire. La première et la plus modérée
est de tenir son île au-dessus de la ville rebelle et des terres
voisines ; par là, il prive le pays et du soleil et de la rosée, ce qui
cause des maladies et de la mortalité ; mais si le crime le mérite,
on les accable de grosses pierres qu’on leur jette du haut de l’île,
dont ils ne peuvent se garantir qu’en se sauvant dans leurs
celliers et dans leurs caves, où ils passent le temps à boire frais
tandis que les toits de leurs sont mis en pièces. S’ils continuent
témérairement dans leur obstination et leur révolte, le roi a
recours alors au dernier remède, qui est de laisser tomber l’île à
plomb sur leur tête, ce qui écrase toutes les maisons et tous les
habitants. Le prince, néanmoins, se porte rarement à cette
terrible extrémité, que les ministres n’osent lui conseiller, vu
que ce procédé violent le rendrait odieux au peuple et leur ferait
tort à eux-mêmes, qui ont des biens dans le continent : car l’île
n’appartient qu’au roi, qui aussi n’a que l’île pour tout domaine.
– 150 –
Mais il y a encore une autre raison plus forte pour laquelle
les rois de ce pays ont été toujours éloignés d’exercer ce dernier
châtiment, si ce n’est dans une nécessité absolue : c’est que, si la
ville qu’on veut détruire était située près de quelques hautes
roches (car il y en a en ce pays, ainsi qu’en Angleterre, auprès
des grandes villes, qui ont été exprès bâties près de ces roches
pour se préserver de la colère des rois), ou si elle avait un grand
nombre de clochers et de pyramides de pierres, l’île royale, par
sa chute, pourrait se briser. Ce sont principalement les clochers
que le roi redoute, et le peuple le sait bien. Aussi, quand Sa
Majesté est le plus en courroux, il fait toujours descendre son île
très doucement, de peur, dit-il, d’accabler son peuple, mais,
dans le fond, c’est qu’il craint lui-même que les clochers ne
brisent son île. En ce cas, les philosophes croient que l’aimant
ne pourrait plus la soutenir désormais, et qu’elle tomberait.
– 151 –
Chapitre IV
L’auteur quitte l’île de Laputa et est conduit aux Balnibarbes.
Son arrivée à la capitale. Description de cette ville et des
environs. Il est reçu avec bonté par un grand seigneur.
Quoique je ne puisse pas dire que je fusse maltraité dans
cette île, il est vrai cependant que je m’y crus négligé et tant soit
peu méprisé. Le prince et le peuple n’y étaient curieux que de
mathématiques et de musique ; j’étais en ce genre fort audessous
d’eux, et ils me rendaient justice en faisant peu de cas
de moi.
D’un autre côté, après avoir vu toutes les curiosités de l’île,
j’avais une forte envie d’en sortir, étant très las de ces insulaires
aériens. Ils excellaient, il est vrai, dans des sciences que j’estime
beaucoup et dont j’ai même quelque teinture ; mais ils étaient si
absorbés dans leurs spéculations, que je ne m’étais jamais
trouvé en si triste compagnie. Je ne m’entretenais qu’avec les
femmes (quel entretien pour un philosophe marin !), qu’avec les
artisans, les moniteurs, les pages de cour, et autres gens de cette
espèce, ce qui augmenta encore le mépris qu’on avait pour moi ;
mais, en vérité, pouvais-je faire autrement ? Il n’y avait que
ceux-là avec qui je pusse lier commerce ; les autres ne parlaient
point.
Il y avait à la cour un grand seigneur, favori du roi, et qui,
pour cette raison seule, était traité avec respect, mais qui était,
pourtant regardé en général comme un homme très ignorant et
assez stupide ; il passait pour avoir de l’honneur et de la probité,
mais il n’avait point du tout d’oreille pour la musique, et battait,
dit-on, la mesure assez mal ; on ajoute qu’il n’avait jamais pu
– 152 –
apprendre les propositions les plus aisées des mathématiques.
Ce seigneur me donna mille marques de bonté ; il me faisait
souvent l’honneur de me venir voir, désirant s’informer des
affaires de l’Europe et s’instruire des coutumes, des moeurs, des
lois et des sciences des différentes nations parmi lesquelles
j’avais demeuré ; il m’écoutait toujours avec une grande
attention, et faisait de très belles observations sur tout ce que je
lui disais. Deux moniteurs le suivaient pour la forme, mais il ne
s’en servait qu’à la cour et dans les visites de cérémonie ; quand
nous étions ensemble, il les faisait toujours retirer.
Je priai ce seigneur d’intercéder pour moi auprès de Sa
Majesté pour obtenir mon congé. Le roi m’accorda cette grâce
avec regret, comme il eut la bonté de me le dire, et il me fit
plusieurs offres avantageuses, que je refusai en lui en marquant
ma vive reconnaissance.
Le 16 février, je pris congé de Sa Majesté, qui me fit un
présent considérable, et mon protecteur me donna un diamant,
avec une lettre de recommandation pour un seigneur de ses
amis demeurant à Lagado, capitale des Balnibarbes. L’île étant
alors suspendue au-dessus d’une montagne, je descendis de la
dernière terrasse de l’île de la même façon que j’étais monté.
Le continent porte le nom de Balnibarbes, et la capitale,
comme j’ai dit, s’appelle Lagado. Ce fut d’abord une assez
agréable satisfaction pour moi de n’être plus en l’air et de me
trouver en terre ferme. Je marchai vers la ville sans aucune
peine et sans aucun embarras, étant vêtu comme les habitants
et sachant assez bien la langue pour la parler. Je trouvai bientôt
le logis de la personne à qui j’étais recommandé. Je lui présentai
la lettre du grand seigneur, et j’en fus très bien reçu. Cette
personne, qui était un seigneur balnibarbe, et qui s’appelait
Munodi, me donna un bel appartement chez lui, où je logeai
pendant mon séjour en ce pays, et où je fus très bien traité.
– 153 –
Le lendemain matin après mon arrivée, Munodi me prit
dans son carrosse pour me faire voir la ville, qui est grande
comme la moitié de Londres ; mais les maisons étaient
étrangement bâties, et la plupart tombaient en ruine ; le peuple,
couvert de haillons, marchait dans les rues d’un pas précipité,
ayant un regard farouche. Nous passâmes par une des portes de
la ville, et nous avançâmes environ trois mille pas dans la
campagne, où je vis un grand nombre de laboureurs qui
travaillaient à la terre avec plusieurs sortes d’instruments, mais
je ne pus deviner ce qu’ils faisaient : je ne voyais nulle part
aucune apparence d’herbes ni de grain. Je priai mon conducteur
de vouloir bien m’expliquer ce que prétendaient toutes ces têtes
et toutes ces mains occupées à la ville et à la campagne, n’en
voyant aucun effet ; car, en vérité, je n’avais jamais trouvé ni de
terre si mal cultivée, ni de maisons en si mauvais état et si
délabrées, ni un peuple si gueux et si misérable.
– 154 –
Le seigneur Munodi avait été plusieurs années gouverneur
de Lagado ; mais, par la cabale des ministres, il avait été déposé,
au grand regret du peuple. Cependant le roi l’estimait comme
un homme qui avait des intentions droites, mais qui n’avait pas
l’esprit de la cour.
– 155 –
Lorsque j’eus ainsi critiqué librement le pays et ses
habitants, il ne me répondit autre chose sinon que je n’avais pas
été assez longtemps parmi eux pour en juger, et que les
différents peuples du monde avaient des usages différents ; il
me débita plusieurs autres lieux communs semblables ; mais,
quand nous fûmes de retour chez lui, il me demanda comment
je trouvais son palais, quelles absurdités j’y remarquais, et ce
que je trouvais à redire dans les habits et dans les manières de
ses domestiques. Il pouvait me faire aisément cette question,
car chez lui tout était magnifique, régulier et poli. Je répondis
que sa grandeur, sa prudence et ses richesses l’avaient exempté
de tous les défauts qui avaient rendu les autres fous et gueux ; il
me dit que, si je voulais aller avec lui à sa maison de campagne,
qui était à vingt milles, il aurait plus de loisir de m’entretenir
surtout cela. Je répondis à Son Excellence que je ferais tout ce
qu’elle souhaiterait ; nous partîmes donc le lendemain au matin.
Durant notre voyage, il me fit observer les différentes
méthodes des laboureurs pour ensemencer leurs terres.
Cependant, excepté en quelques endroits, je n’avais découvert
dans tout le pays aucune espérance de moisson, ni même
aucune trace de culture ; mais, ayant marché encore trois
heures, la scène changea entièrement. Nous nous trouvâmes
dans une très belle campagne. Les maisons des laboureurs
étaient un peu éloignées et très bien bâties ; les champs étaient
clos et renfermaient des vignes, des pièces de blé, des prairies,
et je ne me souviens pas d’avoir rien vu de si agréable. Le
seigneur, qui observait ma contenance, me dit alors en
soupirant que là commençait sa terre ; que, néanmoins, les gens
du pays le raillaient et le méprisaient de ce qu’il n’avait pas
mieux fait ses affaires.
Nous arrivâmes enfin à son château, qui était d’une très
noble structure : les fontaines, les jardins, les promenades, les
avenues, les bosquets, étaient tous disposés avec jugement et
– 156 –
avec goût. Je donnai à chaque chose des louanges, dont Son
Excellence ne parut s’apercevoir qu’après le souper.
Alors, n’y ayant point de tiers, il me dit d’un air fort triste
qu’il ne savait s’il ne lui faudrait pas bientôt abattre ses maisons
à la ville et à la campagne pour les rebâtir à la mode, et détruire
tout son palais pour le rendre conforme au goût moderne ; mais
qu’il craignait pourtant de passer pour ambitieux, pour
singulier, pour ignorant et capricieux, et peut-être de déplaire
par là aux gens de bien ; que je cesserais d’être étonné quand je
saurais quelques particularités que j’ignorais.
Il me dit que, depuis environ quatre ans, certaines
personnes étaient venues à Laputa, soit pour leurs affaires, soit
pour leurs plaisirs, et qu’après cinq mois elles s’en étaient
retournées avec une très légère teinture de mathématiques,
mais pleines d’esprits volatils recueillis dans cette région
aérienne ; que ces personnes, à leur retour, avaient commencé à
désapprouver ce qui se passait dans le pays d’en bas, et avaient
formé le projet de mettre les arts et les sciences sur un nouveau
pied ; que pour cela elles avaient obtenu des lettres patentes
pour ériger une académie d’ingénieurs, c’est-à-dire de gens à
systèmes ; que le peuple était si fantasque qu’il y avait une
académie de ces gens-là dans toutes les grandes villes ; que,
dans ces académies ou collèges, les professeurs avaient trouvé
de nouvelles méthodes pour l’agriculture et l’architecture, et de
nouveaux instruments et outils pour tous les métiers et
manufactures, par le moyen desquels un homme seul pourrait
travailler autant que dix, et un palais pourrait être bâti en une
semaine de matières si solides, qu’il durerait éternellement sans
avoir besoin de réparation ; tous les fruits de la terre devaient
naître dans toutes les saisons, plus gros cent fois qu’à présent,
avec une infinité d’autres projets admirables. « C’est dommage,
continua-t-il, qu’aucun de ces projets n’ait été perfectionné
jusqu’ici, qu’en peu de temps toute la campagne ait
misérablement ravagée, que la plupart des maisons soient
– 157 –
tombées en ruine, et que le peuple, tout nu, meure de froid, de
soif et de faim. Avec tout cela, loin d’être découragés, ils en sont
plus animés à la poursuite de leurs systèmes, poussés tour à
tour par l’espérance et par le désespoir. » Il ajouta que, pour ce
qui était de lui, n’étant pas d’un esprit entreprenant, il s’était
contenté d’agir selon l’ancienne méthode, de vivre dans les
maisons bâties par ses ancêtres et de faire ce qu’ils avaient fait,
sans rien innover ; que quelque peu de gens de qualité avaient
suivi son exemple, mais avaient été regardés avec mépris, et
s’étaient même rendus odieux, comme gens mal intentionnés,
ennemis des arts, ignorants, mauvais républicains, préférant
leur commodité et leur molle fainéantise au bien général du
pays.
Son Excellence ajouta qu’il ne voulait pas prévenir par un
long détail le plaisir que j’aurais lorsque j’irais visiter l’académie
des systèmes ; qu’il souhaitait seulement que j’observasse un
bâtiment ruiné du côté de la montagne ; que ce que je voyais, à
la moitié d’un mille de son château, était un moulin que le
courant d’une grande rivière faisait aller, et qui suffisait pour sa
maison et pour un grand nombre de ses vassaux ; qu’il y avait
environ sept ans qu’une compagnie d’ingénieurs était venue lui
proposer d’abattre ce moulin et d’en bâtir un autre au pied de la
montagne, sur le sommet de laquelle serait construit un
réservoir où l’eau pourrait être conduite aisément par des
tuyaux et par des machines, d’autant que le vent et l’air sur le
haut de la montagne agiteraient l’eau et la rendraient plus
fluide, et que le poids de l’eau en descendant ferait par sa chute
tourner le moulin avec la moitié du courant de la rivière ; il me
dit que, n’étant pas bien à la cour, parce qu’il n’avait donné
jusqu’ici dans aucun des nouveaux systèmes, et étant pressé par
plusieurs de ses amis, il avait agréé le projet ; mais qu’après y
avoir fait travailler pendant deux ans, l’ouvrage avait mal réussi,
et que les entrepreneurs avaient pris la fuite.
– 158 –
Peu de jours après, je souhaitai voir l’académie des
systèmes, et Son Excellence voulut bien me donner une
personne pour m’y accompagner ; il me prenait peut-être pour
un grand admirateur de nouveautés, pour un esprit curieux et
crédule. Dans le fond, j’avais un peu été dans ma jeunesse
homme à projets et à systèmes, et encore aujourd’hui tout ce qui
est neuf et hardi me plaît extrêmement.
– 159 –
Chapitre V
L’auteur visite l’académie et en fait la description.
Le logement de cette académie n’est pas un seul et simple
corps de logis, mais une suite de divers bâtiments des deux
côtés d’une cour.
Je fus reçu très honnêtement par le concierge, qui nous dit
d’abord que, dans ces bâtiments, chaque chambre renfermait un
ingénieur, et quelquefois plusieurs, et qu’il y avait environ cinq
cents chambres dans l’académie. Aussitôt il nous fit monter et
parcourir les appartements.
Le premier mécanicien que je vis me parut un homme fort
maigre : il avait la face et les mains couvertes de crasse, la barbe
et les cheveux longs, avec un habit et une chemise de même
couleur que sa peau ; il avait été huit ans sur un projet curieux,
qui était, nous dit-il, de recueillir des rayons de soleil afin de les
enfermer dans des fioles bouchées hermétiquement, et qu’ils
pussent servir à échauffer l’air lorsque les étés seraient peu
chauds ; il me dit que, dans huit autres années, il pourrait
fournir aux jardins des financiers des rayons de soleil à un prix
raisonnable ; mais il se plaignait que ses fonds étaient petits, et
il m’engagea à lui donner quelque chose pour l’encourager.
Je passai dans une autre chambre ; mais je tournai vite le
dos, ne pouvant endurer la mauvaise odeur. Mon conducteur
me poussa dedans, et me pria tout bas de prendre garde
d’offenser un homme qui s’en ressentirait ; ainsi je n’osai pas
même me boucher le nez. L’ingénieur qui logeait dans cette
chambre était le plus ancien de l’académie : son visage et sa
– 160 –
barbe étaient d’une couleur pâle et jaune, et ses mains avec ses
habits étaient couverts d’une ordure infâme. Lorsque je lui fus
présenté, il m’embrassa très étroitement, politesse dont je me
serais bien passé. Son occupation, depuis son entrée à
l’académie, avait été de tâcher de reconstituer les éléments des
matières ayant servi à l’alimentation, pour les faire retourner à
l’état d’aliment.
J’en vis un autre occupé à calciner la glace, pour en
extraire, disait-il, de fort bon salpêtre et en faire de la poudre à
canon ; il me montra un traité concernant la malléabilité du feu,
qu’il avait envie de publier.
Je vis ensuite un très ingénieux architecte, qui avait trouvé
une méthode admirable pour bâtir les maisons en commençant
par le faîte et en finissant par les fondements, projet qu’il me
justifia aisément par l’exemple de deux insectes, l’abeille et
l’araignée.
Il y avait un homme aveugle de naissance qui avait sous lui
plusieurs apprentis aveugles comme lui. Leur occupation était
de composer des couleurs pour les peintres. Ce maître leur
enseignait à les distinguer par le tact et par l’odorat. Je fus assez
malheureux pour les trouver alors très peu instruits, et le maître
lui-même, comme on peut juger, n’était pas plus habile.
Je montai dans un appartement où était un grand homme
qui avait trouvé le secret de labourer la terre avec des cochons et
d’épargner les frais des chevaux, des boeufs, de la charrue et du
laboureur. Voici sa méthode : dans l’espace d’un acre de terre,
on enfouissait de six pouces en six pouces une quantité de
glands, de dattes, de châtaignes, et autres pareils fruits que les
cochons aiment ; alors, on lâchait dans le champ six cents et
plus de ces animaux, qui, par le moyen de leurs pieds et de leur
museau, mettaient en très peu de temps la terre en état d’être
ensemencée, l’engraissaient aussi en lui rendant ce qu’ils y
– 161 –
avaient pris. Par malheur, on avait fait l’expérience ; et, outre
qu’on avait trouvé le système coûteux et embarrassant, le
champ n’avait presque rien produit. On ne doutait pas
néanmoins que cette invention ne pût être d’une très grande
conséquence et d’une vraie utilité.
Dans une chambre vis-à-vis logeait un homme qui avait des
idées contraires par rapport au même objet. Il prétendait faire
marcher une charrue sans boeufs et sans chevaux, mais avec le
secours du vent, et, pour cela, il avait construit une charrue avec
un mât et des voiles ; il soutenait que, par le même moyen, il
ferait aller des charrettes et des carrosses, et que, dans la suite,
on pourrait courir la poste en chaise, en mettant à la voile sur la
terre comme sur mer ; que puisque sur la mer on allait à tous
vents, il n’était pas difficile de faire la même chose sur la terre.
Je passai dans une autre chambre, qui était toute tapissée
de toiles d’araignée, et où il y avait à peine un petit espace pour
donner passage à l’ouvrier. Dès qu’il me vit, il cria : « Prenez
garde de rompre mes toiles ! » Je l’entretins, et il me dit que
c’était une chose pitoyable que l’aveuglement où les hommes
avaient été jusqu’ici par rapport aux vers à soie, tandis qu’ils
avaient à leur disposition tant d’insectes domestiques dont ils
ne faisaient aucun usage, et qui étaient néanmoins préférables
aux vers à soie, qui ne savaient que filer ; au lieu que l’araignée
saurait tout ensemble filer et ourdir. Il ajouta que l’usage des
toiles d’araignée épargnerait encore dans la suite les frais de la
teinture, ce que je concevrais aisément lorsqu’il m’aurait fait
voir un grand nombre de mouches de couleurs diverses et
charmantes dont il nourrissait ses araignées ; qu’il était certain
que leurs toiles prendraient infailliblement la couleur de ces
mouches, et que, comme il en avait de toute espèce, il espérait
aussi voir bientôt des toiles capables de satisfaire, par leurs
couleurs, tous les goûts différents des hommes, aussitôt qu’il
aurait pu trouver une certaine nourriture suffisamment
– 162 –
glutineuse pour ses mouches, afin que les fils de l’araignée en
acquissent plus de solidité et de force.
Je vis ensuite un célèbre astronome, qui avait entrepris de
placer un cadran à la pointe du grand clocher de la maison de
ville, ajustant de telle manière les mouvements diurnes et
annuels du soleil avec le vent, qu’ils pussent s’accorder avec le
mouvement de la girouette.
Après avoir visité le bâtiment des arts, je passai dans
l’autre corps de logis, où étaient les faiseurs de systèmes par
rapport aux sciences. Nous entrâmes d’abord dans l’école du
langage, où nous trouvâmes trois académiciens qui raisonnaient
ensemble sur les moyens d’embellir la langue.
L’un d’eux était d’avis, pour abréger le discours, de réduire
tous les mots en simples monosyllabes et de bannir tous les
verbes et tous les participes.
L’autre allait plus loin, et proposait une manière d’abolir
tous les mots, en sorte qu’on raisonnerait sans parler, ce qui
serait très favorable à la poitrine, parce qu’il est clair qu’à force
de parler les poumons s’usent et la santé s’altère. L’expédient
qu’il trouvait était de porter sur soi toutes les choses dont on
voudrait s’entretenir. Ce nouveau système, dit-on, aurait été
suivi, si les femmes ne s’y fussent opposées. Plusieurs esprits
supérieurs de cette académie ne laissaient pas néanmoins de se
conformer à cette manière d’exprimer les choses par les choses
mêmes, ce qui n’était embarrassant pour eux que lorsqu’ils
avaient à parler de plusieurs sujets différents ; alors il fallait
apporter sur leur dos des fardeaux énormes, à moins qu’ils
n’eussent un ou deux valets bien forts pour s’épargner cette
peine : ils prétendaient que, si ce système avait lieu, toutes les
nations pourraient facilement s’entendre (ce qui serait d’une
grande commodité), et qu’on ne perdrait plus le temps à
apprendre des langues étrangères.
– 163 –
De là, nous entrâmes dans l’école de mathématique, dont le
maître enseignait à ses disciples une méthode que les
Européens auront de la peine à s’imaginer : chaque proposition,
chaque démonstration était écrite sur du pain à chanter, avec
une certaine encre de teinture céphalique. L’écolier, à jeun, était
obligé, après avoir avalé ce pain à chanter, de s’abstenir de boire
et de manger pendant trois jours, en sorte que, le pain à chanter
étant digéré, la teinture céphalique pût monter au cerveau et y
porter avec elle la proposition et la démonstration. Cette
méthode, il est vrai, n’avait pas eu beaucoup de succès jusqu’ici,
mais c’était, disait-on, parce que l’on s’était trompé dans la
mesure de la dose, ou parce que les écoliers, malins et indociles,
faisaient seulement semblant d’avaler le bolus, ou bien parce
qu’ils mangeaient en cachette pendant les trois jours.
– 164 –
Chapitre VI
Suite de la description de l’académie.
Je ne fus pas fort satisfait de l’école de politique, que je
visitai ensuite. Ces docteurs me parurent peu sensés, et la vue
de telles personnes a le don de me rendre toujours
mélancolique. Ces hommes extravagants soutenaient que les
grands devaient choisir pour leurs favoris ceux en qui ils
remarquaient plus de sagesse, plus de capacité, plus de vertu, et
qu’ils devaient avoir toujours en vue le bien public, récompenser
le mérite, le savoir, l’habileté et les services ; ils disaient encore
que les princes devaient toujours donner leur confiance aux
personnes les plus capables et les plus expérimentées, et autres
pareilles sottises et chimères, dont peu de princes se sont avisés
jusqu’ici ; ce qui me confirma la vérité de cette pensée
admirable de Cicéron : qu’il n’y a rien de si absurde qui n’ait été
avancé par quelque philosophe.
Mais tous les autres membres de l’académie ne
ressemblaient pas à ces originaux dont je viens de parler. Je vis
un médecin d’un esprit sublime, qui possédait à fond la science
du gouvernement : il avait consacré ses veilles jusqu’ici à
découvrir les causes des maladies d’un État et à trouver des
remèdes pour guérir le mauvais tempérament de ceux qui
administrent les affaires publiques. On convient, disait-il, que le
corps naturel et le corps politique ont entre eux une parfaite
analogie : donc l’un et l’autre peuvent être traités avec les
mêmes remèdes. Ceux qui sont à la tête des affaires ont souvent
les maladies qui suivent : ils sont pleins d’humeurs en
mouvement, qui leur affaiblissent la tête et le coeur et leur
causent quelquefois des convulsions et des contractions de nerfs
– 165 –
à la main droite, une faim canine, des indigestions, des vapeurs,
des délires et autres sortes de maux. Pour les guérir, notre
grand médecin proposait que lorsque ceux qui manient les
affaires d’État seraient sur le point de s’assembler, on leur
tâterait le pouls, et que par là on tâcherait de connaître la nature
de leur maladie ; qu’ensuite, la première fois qu’ils
s’assembleraient encore, on leur enverrait avant la séance des
apothicaires avec des remèdes astringents, palliatifs, laxatifs,
céphalalgiques, apophlegmatiques, acoustiques, etc..., selon la
qualité du mal, et en réitérant toujours le même remède à
chaque séance.
L’exécution de ce projet ne serait pas d’une grande
dépense, et serait, selon mon idée, très utile dans les pays où les
états et les parlements se mêlent des affaires d’État : elle
procurerait l’unanimité, terminerait les différends, ouvrirait la
bouche aux muets, la fermerait aux déclamateurs, calmerait
l’impétuosité des jeunes sénateurs, échaufferait la froideur des
vieux, réveillerait les stupides, ralentirait les étourdis.
Et parce que l’on se plaint ordinairement que les favoris
des princes ont la mémoire courte et malheureuse, le même
docteur voulait que quiconque aurait affaire à eux, après avoir
exposé le cas en très peu de mots, eût la liberté de donner à
M. le favori une chiquenaude dans le nez, un coup de pied dans
le ventre, de lui tirer les oreilles ou de lui ficher une épingle
dans les cuisses, et tout cela pour l’empêcher d’oublier l’affaire
dont on lui aurait parlé ; en sorte qu’on pourrait réitérer de
temps en temps le même compliment jusqu’à ce que la chose fût
accordée ou refusée tout à fait.
Il voulait aussi que chaque sénateur, dans l’assemblée
générale de la nation, après avoir proposé son opinion et avoir
dit tout ce qu’il aurait à dire pour la soutenir, fût obligé de
conclure à la proposition contradictoire, parce
– 166 –
qu’infailliblement le résultat de ces assemblées serait par là très
favorable au bien public.
Je vis deux académiciens disputer avec chaleur sur le
moyen de lever des impôts sans faire murmurer les peuples.
L’un soutenait que la meilleure méthode serait d’imposer une
taxe sur les vices et sur les folies des hommes, et que chacun
serait taxé suivant le jugement et l’estimation de ses voisins.
L’autre académicien était d’un sentiment entièrement opposé,
et prétendait, au contraire, qu’il fallait taxer les belles qualités
du corps et de l’esprit dont chacun se piquait, et les taxer plus
ou moins selon leurs degrés, en sorte que chacun serait son
propre juge et ferait lui-même sa déclaration. Il fallait taxer
fortement l’esprit et la valeur, selon l’aveu que chacun ferait de
ces qualités ; mais à l’égard de l’honneur et de la probité, de la
sagesse, de la modestie, on exemptait ces vertus de toute taxe,
vu qu’étant trop rares, elles ne rendraient presque rien ; qu’on
ne rencontrerait personne qui ne voulût avouer qu’elles se
trouvassent dans son voisin, et que presque personne aussi
n’aurait l’effronterie de se les attribuer à lui-même.
On devait pareillement taxer les dames à proportion de
leur beauté, de leurs agréments et de leur bonne grâce, suivant
leur propre estimation, comme on faisait à l’égard des hommes ;
mais pour la sincérité, le bon sens et le bon naturel des femmes,
comme elles ne s’en piquent point, cela ne devait rien payer du
tout, parce que tout ce qu’on en pourrait retirer ne suffirait pas
pour les frais du gouvernement.
Afin de retenir les sénateurs dans l’intérêt de la couronne,
un antre académicien politique était d’avis qu’il fallait que le
prince fît tous les grands emplois à la rafle, de façon cependant
que chaque sénateur, avant que de jouer, fit serment et donnât
caution qu’il opinerait ensuite selon les intentions de la cour,
soit qu’il gagnât ou non ; mais que les perdants auraient ensuite
le droit de jouer dès qu’il y aurait quelque emploi vacant. Ils
– 167 –
seraient ainsi toujours pleins d’espérance, ils ne se plaindraient
point des fausses promesses qu’on leur aurait données, et ne
s’en prendraient qu’à la fortune, dont les épaules sont toujours
plus fortes que celles du ministère.
Un autre académicien me fit voir un écrit contenant une
méthode curieuse pour découvrir les complots et les cabales, qui
était d’examiner la nourriture des personnes suspectes, le temps
auquel elles mangent, le côté sur lequel elles se couchent dans
leur lit, de considérer leurs excréments, et de juger par leur
odeur et leur couleur des pensées et des projets d’un homme. Il
ajoutait que lorsque, pour faire seulement des expériences, il
avait parfois songé à l’assassinat d’un homme, il avait alors
trouvé ses excréments très jaunes, et que lorsqu’il avait pensé à
se révolter et à brûler la capitale, il les avait trouvés d’une
couleur très noire.
Je me hasardai d’ajouter quelque chose au système de ce
politique : je lui dis qu’il serait bon d’entretenir toujours une
troupe d’espions et de délateurs, qu’on protégerait et auxquels
on donnerait toujours une somme d’argent proportionnée à
l’importance de leur dénonciation, soit qu’elle fût fondée ou
non ; que, par ce moyen, les sujets seraient retenus dans la
crainte et dans le respect ; que ces délateurs et accusateurs
seraient autorisés à donner quel sens il leur plairait aux écrits
qui leur tomberaient entre les mains ; qu’ils pourraient, par
exemple, interpréter ainsi les termes suivants :
Un crible, – une grande dame de la cour.
Un chien boiteux, – une descente, une invasion.
La peste, – une armée sur pied.
Une buse, – un favori.
– 168 –
La goutte, – un grand prêtre.
Un balai, – une révolution.
Une souricière, – un emploi de finance.
Un égout, – la cour.
Un roseau brisé, – la cour de justice.
Un tonneau vide, – un général.
Une plaie ouverte, – l’état des affaires publiques.
On pourrait encore observer l’anagramme de tous les noms
cités dans un écrit ; mais il faudrait pour cela des hommes de la
plus haute pénétration et du plus sublime génie, surtout quand
il s’agirait de découvrir le sens politique et mystérieux des
lettres initiales : Ainsi N pourrait signifier un complot, B un
régiment de cavalerie, L une flotte. Outre cela, en transposant
les lettres, on pourrait apercevoir dans un écrit tous les desseins
cachés d’un parti mécontent : par exemple, vous lisez dans une
lettre écrite à un ami : Votre frère Thomas a mal au ventre :
l’habile déchiffreur trouvera dans l’assemblage de ces mots
indifférents une phrase qui fera entendre que tout est prêt pour
une sédition.
L’académicien me fit de grands remerciements de lui avoir
communiqué ces petites observations, et me promit de faire de
moi une mention honorable dans le traité qu’il allait mettre au
jour sur ce sujet.
Je ne vis rien dans ce pays qui pût m’engager à y faire un
plus long séjour ; ainsi, je commençai à songer à mon retour en
Angleterre.
– 169 –
Chapitre VII
L’auteur quitte Lagado et arrive à Maldonada. Il fait un petit
voyage à Gloubbdoubdrib. Comment il est reçu par le
gouverneur.
Le continent dont ce royaume fait partie s’étend, autant
que j’en puis juger, à l’est, vers une contrée inconnue de
l’Amérique ; à l’ouest, vers la Californie ; et au nord, vers la mer
Pacifique. Il n’est pas à plus de mille cinquante lieues de
Lagado. Ce pays a un port célèbre et un grand commerce avec
l’île de Luggnagg, située au nord-ouest, environ à vingt degrés
de latitude septentrionale et à cent quarante de longitude. L’île
de Luggnagg est au sud-ouest du Japon et en est éloignée
environ de cent lieues. Il y a une étroite alliance entre
l’empereur du Japon et le roi de Luggnagg, ce qui fournit
plusieurs occasions d’aller de l’une à l’autre. Je résolus, pour
cette raison, de prendre ce chemin pour retourner en Europe. Je
louai deux mules avec un guide pour porter mon bagage et me
montrer le chemin. Je pris congé de mon illustre protecteur, qui
m’avait témoigné tant de bonté, et à mon départ j’en reçus un
magnifique présent.
Il ne m’arriva pendant mon voyage aucune aventure qui
mérite d’être rapportée. Lorsque je fus arrivé au port de
Maldonada, qui est une ville environ de la grandeur de
Portsmouth, il n’y avait point de vaisseau dans le port prêt à
partir pour Luggnagg. Je fis bientôt quelques connaissances
dans la ville. Un gentilhomme de distinction me dit que,
puisqu’il ne partirait aucun navire pour Luggnagg que dans un
mois, je ferais bien de me divertir à faire un petit voyage à l’île
de Gloubbdoubdrib, qui n’était éloignée que de cinq lieues vers
– 170 –
le sud-ouest ; il s’offrit lui-même d’être de la partie avec un de
ses amis, et de me fournir une petite barque.
Gloubbdoubdrib, selon son étymologie, signifie l’île des
Sorciers ou Magiciens. Elle est environ trois fois aussi large que
l’île de Wight et est très fertile. Cette île est sous la puissance du
chef d’une tribu toute composée de sorciers, qui ne s’allient
qu’entre eux et dont le prince est toujours le plus ancien de la
tribu. Ce prince ou gouverneur a un palais magnifique et un
parc d’environ trois mille acres, entouré d’un mur de pierres de
taille de vingt pieds de haut. Lui et toute sa famille sont servis
par des domestiques d’une espèce assez extraordinaire. Par la
connaissance qu’il a de la nécromancie, il a le pouvoir d’évoquer
les esprits et de les obliger à le servir pendant vingt-quatre
heures.
Lorsque nous abordâmes à l’île, il était environ onze heures
du matin. Un des deux gentilshommes qui m’accompagnaient
alla trouver le gouverneur, et lui dit qu’un étranger souhaitait
d’avoir l’honneur de saluer Son Altesse. Ce compliment fut bien
reçu. Nous entrâmes dans la cour du palais, et passâmes au
milieu d’une haie de gardes, dont les armes et les attitudes me
firent une peur extrême ; nous traversâmes les appartements et
rencontrâmes une foule de domestiques avant que de parvenir à
la chambre du gouverneur. Après que nous lui eûmes fait trois
révérences profondes, il nous fit asseoir sur de petits tabourets
au pied de son trône. Comme il entendait la langue des
Balnibarbes, il me fit différentes questions au sujet de mes
voyages, et, pour me marquer qu’il voulait en agir avec moi sans
cérémonie, il fit signe avec le doigt à tous ses gens de se retirer,
et en un instant (ce qui m’étonna beaucoup) ils disparurent
comme une fumée. J’eus de la peine à me rassurer ; mais, le
gouverneur m’ayant dit que je n’avais rien à craindre, et voyant
mes deux compagnons nullement embarrassés, parce qu’ils
étaient faits à ces manières, je commençai à prendre courage, et
racontai à Son Altesse les différentes aventures de mes voyages,
– 171 –
non sans être troublé de temps en temps par ma sotte
imagination, regardant souvent autour de moi, à gauche et à
droite, et jetant les yeux sur les lieux où j’avais vu les fantômes
disparaître.
J’eus l’honneur de dîner avec le gouverneur, qui nous fit
servir par une nouvelle troupe de spectres. Nous fûmes à table
jusqu’au coucher du soleil, et, ayant prié Son Altesse de vouloir
bien que je ne couchasse pas dans son palais, nous nous
retirâmes, mes deux amis et moi, et allâmes chercher un lit dans
la ville capitale, qui est proche. Le lendemain matin, nous
revînmes rendre nos devoirs au gouverneur. Pendant les dix
jours que nous restâmes dans cette île, je vins à me familiariser
tellement avec les esprits, que je n’en eus plus de peur du tout,
ou du moins, s’il m’en restait encore un peu, elle cédait à ma
curiosité. J’eus bientôt une occasion de la satisfaire, et le lecteur
pourra juger par là que je suis encore plus curieux que poltron.
Son Altesse me dit un jour de nommer tels morts qu’il me
plairait, qu’il me les ferait venir et les obligerait de répondre à
toutes les questions que je leur voudrais faire, à condition,
toutefois, que je ne les interrogerais que sur ce qui s’était passé
de leur temps, et que je pourrais être bien assuré qu’ils me
diraient toujours vrai, étant inutile aux morts de mentir.
Je rendis de très humbles actions de grâces à Son Altesse,
et, pour profiter de ses offres, je me mis à me rappeler la
mémoire de ce que j’avais autrefois lu dans l’histoire romaine.
Le gouverneur fit signe à César et à Brutus de s’avancer. Je
fus frappé d’admiration et de respect à la vue de Brutus, et
César m’avoua que toutes ses belles actions étaient au-dessous
de celles de Brutus, qui lui avait ôté la vie pour délivrer Rome de
sa tyrannie.
Il me prit envie de voir Homère ; il m’apparut ; je
l’entretins et lui demandai ce qu’il pensait de son Iliade. Il
– 172 –
m’avoua qu’il était surpris des louanges excessives qu’on lui
donnait depuis trois mille ans ; que son poème était médiocre et
semé de sottises, qu’il n’avait plu de son temps qu’à cause de la
beauté de sa diction et de l’harmonie de ses vers, et qu’il était
fort surpris que, puisque sa langue était morte et que personne
n’en pouvait plus distinguer les beautés, les agréments et les
finesses, il se trouvât encore des gens assez vains ou assez
stupides pour l’admirer. Sophocle et Euripide, qui
l’accompagnaient, me tinrent à peu près le même langage et se
moquèrent surtout de nos savants modernes, qui, obligés de
convenir des bévues des anciennes tragédies, lorsqu’elles étaient
fidèlement traduites, soutenaient néanmoins qu’en grec
c’étaient des beautés et qu’il fallait savoir le grec pour en juger
avec équité.
Je voulus voir Aristote et Descartes. Le premier m’avoua
qu’il n’avait rien entendu à la physique, non plus que tous les
philosophes ses contemporains, et tous ceux même qui avaient
vécu entre lui et Descartes ; il ajouta que celui-ci avait pris un
bon chemin, quoiqu’il se fût souvent trompé, surtout par
rapport à son système extravagant touchant l’âme des bêtes.
Descartes prit la parole et dit qu’il avait trouvé quelque chose et
avait su établir d’assez bons principes, mais qu’il n’était pas allé
fort loin, et que tous ceux qui, désormais, voudraient courir la
même carrière seraient toujours arrêtés par la faiblesse de leur
esprit et obligés de tâtonner ; que c’était une grande folie de
passer sa vie à chercher des systèmes, et que la vraie physique
convenable et utile à l’homme était de faire un amas
d’expériences et de se borner là ; qu’il avait eu beaucoup
d’insensés pour disciples, parmi lesquels on pouvait compter un
certain Spinosa.
J’eus la curiosité de voir plusieurs morts illustres de ces
derniers temps, et surtout des morts de qualité, car j’ai toujours
eu une grande vénération pour la noblesse. Oh ! que je vis des
choses étonnantes, lorsque le gouverneur fit passer en revue
– 173 –
devant moi toute la suite des aïeux de la plupart de nos
gentilshommes modernes ! Que j’eus de plaisir à voir leur
origine et tous les personnages qui leur ont transmis leur sang !
Je vis clairement pourquoi certaines familles ont le nez long,
d’autres le menton pointu, d’autres ont le visage basané et les
traits effroyables, d’autres ont les yeux beaux et le teint blond et
délicat ; pourquoi, dans certaines familles, il y a beaucoup de
fous et d’étourdis, dans d’autres beaucoup de fourbes et de
fripons ; pourquoi le caractère de quelques-unes est la
méchanceté, la brutalité, la bassesse, la lâcheté, ce qui les
distingue, comme leurs armes et leurs livrées. Que je fus encore
surpris de voir, dans la généalogie de certains seigneurs, des
pages, des laquais, des maîtres à danser et à chanter, etc.
Je connus clairement pourquoi les historiens ont
transformé des guerriers imbéciles et lâches en grands
capitaines, des insensés et de petits génies en grands politiques,
des flatteurs et des courtisans en gens de bien, des athées en
hommes pleins de religion, d’infâmes débauchés en gens
chastes, et des délateurs de profession en hommes vrais et
sincères. Je sus de quelle manière des personnes très innocentes
avaient été condamnées à la mort ou au bannissement par
l’intrigue des favoris qui avaient corrompu les juges ; comment
il était arrivé que des hommes de basse extraction et sans mérite
avaient été élevés aux plus grandes places ; comment des
hommes vils avaient souvent donné le branle aux plus
importantes affaires, et avaient occasionné dans l’univers les
plus grands événements. Oh ! que je conçus alors une basse idée
de l’humanité ! Que la sagesse et la probité des hommes me
parut peu de chose, en voyant la source de toutes les
révolutions, le motif honteux des entreprises les plus éclatantes,
les ressorts, ou plutôt les accidents imprévus, et les bagatelles
qui les avaient fait réussir !
Je découvris l’ignorance et la témérité de nos historiens,
qui ont fait mourir du poison certains rois, qui ont osé faire part
– 174 –
au public des entretiens secrets d’un prince avec son premier
ministre, et qui ont, si on les en croit, crocheté, pour ainsi dire,
les cabinets des souverains et les secrétaireries des
ambassadeurs pour en tirer des anecdotes curieuses.
Ce fut là que j’appris les causes secrètes de quelques
événements qui ont étonné le monde.
Un général d’armée m’avoua qu’il avait une fois remporté
une victoire par sa poltronnerie et par son imprudence, et un
amiral me dit qu’il avait battu malgré lui une flotte ennemie,
lorsqu’il avait envie de laisser battre la sienne. Il y eut trois rois
qui me dirent que, sous leur règne, ils n’avaient jamais
récompensé ni élevé aucun homme de mérite, si ce n’est une
fois que leur ministre les trompa et se trompa lui-même sur cet
article ; qu’en cela ils avaient eu raison, la vertu étant une chose
très incommode à la cour.
J’eus la curiosité de m’informer par quel moyen un grand
nombre de personnes étaient parvenues à une très haute
fortune. Je me bornai à ces derniers temps, sans néanmoins
toucher au temps présent, de peur d’offenser même les
étrangers (car il n’est pas nécessaire que j’avertisse que tout ce
que j’ai dit jusqu’ici ne regarde point mon cher pays). Parmi ces
moyens, je vis le parjure, l’oppression, la subornation, la
perfidie, et autres pareilles bagatelles qui méritent peu
d’attention. Après ces découvertes, je crois qu’on me
pardonnera d’avoir désormais un peu moins d’estime et de
vénération pour la grandeur, que j’honore et respecte
naturellement, comme tous les inférieurs doivent faire à l’égard
de ceux que la nature ou la fortune ont placés dans un rang
supérieur.
J’avais lu dans quelques livres que des sujets avaient rendu
de grands services à leur prince et à leur patrie ; j’eus envie de
les voir ; mais on me dit qu’on avait oublié leurs noms, et qu’on
– 175 –
se souvenait seulement de quelques-uns, dont les citoyens
avaient fait mention en les faisant passer pour des traîtres et des
fripons. Ces gens de bien, dont on avait oublié les noms,
parurent cependant devant moi, mais avec un air humilié et en
mauvais équipage ; ils me dirent qu’ils étaient tous morts dans
la pauvreté et dans la disgrâce, et quelques-uns même sur un
échafaud.
Parmi ceux-ci, je vis un homme dont le cas me parut
extraordinaire, qui avait à côté de lui un jeune homme de dixhuit
ans. Il me dit qu’il avait été capitaine de vaisseau pendant
plusieurs années, et que, dans le combat naval d’Actium, il avait
enfoncé la première ligne, coulé à fond trois vaisseaux du
premier rang, et en avait pris un de la même grandeur, ce qui
avait été la seule cause de la fuite d’Antoine et de l’entière
défaite de sa flotte ; que le jeune homme qui était auprès de lui
était son fils unique, qui avait été tué dans le combat ; il
m’ajouta que, la guerre ayant été terminée, il vint à Rome pour
solliciter une récompense et demander le commandement d’un
plus gros vaisseau, dont le capitaine avait péri dans le combat ;
mais que, sans avoir égard à sa demande, cette place avait été
donnée à un jeune homme qui n’avait encore jamais vu la mer ;
qu’étant retourné à son département, on l’avait accusé d’avoir
manqué à son devoir, et que le commandement de son vaisseau
avait été donné à un page favori du vice-amiral Publicola ; qu’il
avait été alors obligé de se retirer chez lui, à une petite terre loin
de Rome, et qu’il y avait fini ses jours. Désirant savoir si cette
histoire était véritable, je demandai à voir Agrippa, qui dans ce
combat avait été l’amiral de la flotte victorieuse : il parut, et, me
confirmant la vérité de ce récit, il y ajouta des circonstances que
la modestie du capitaine avait omises.
Comme chacun des personnages qu’on évoquait paraissait
tel qu’il avait été dans le monde, je vis avec douleur combien,
depuis cent ans, le genre humain avait dégénéré.
– 176 –
Je voulus voir enfin quelques-uns de nos anciens paysans,
dont on vante la simplicité, la sobriété, la justice, l’esprit de
liberté, la valeur et l’amour pour la patrie. Je les vis et ne pus
m’empêcher de les comparer avec ceux d’aujourd’hui, qui
vendent à prix d’argent leurs suffrages dans l’élection des
députés au parlement et qui, sur ce point, ont toute la finesse et
tout le manège des gens de cour.
– 177 –
Chapitre VIII
Retour de l’auteur à Maldonada. Il fait voile pour le royaume
du Luggnagg. À son arrivée, il est arrêté et conduit à la cour.
Comment il y est reçu.
Le jour de notre départ étant arrivé, je pris congé de Son
Altesse le gouverneur de Gloubbdoubdrid, et retournai avec mes
deux compagnons à Maldonada, où, après avoir attendu quinze
jours, je m’embarquai enfin dans un navire qui partait pour
Luggnagg. Les deux gentilshommes, et quelques autres
personnes encore, eurent l’honnêteté de me fournir les
provisions nécessaires pour ce voyage et de me conduire jusqu’à
bord.
Nous essuyâmes une violente tempête, et fûmes contraints
de gouverner au nord pour pouvoir jouir d’un certain vent
marchand qui souffle en cet endroit dans l’espace de soixante
lieues. Le 21 avril 1609, nous entrâmes dans la rivière de
Clumegnig, qui est une ville port de mer au sud-est de
Luggnagg. Nous jetâmes l’ancre à une lieue de la ville et
donnâmes le signal pour faire venir un pilote. En moins d’une
demi-heure, il en vint deux à bord, qui nous guidèrent au milieu
des écueils et des rochers, qui sont très dangereux dans cette
rade et dans le passage qui conduit à un bassin où les vaisseaux
sont en sûreté, et qui est éloigné des murs de la ville de la
longueur d’un câble.
Quelques-uns de nos matelots, soit par trahison, soit par
imprudence, dirent aux pilotes que j’étais un étranger et un
grand voyageur. Ceux-ci en avertirent le commis de la douane,
qui me fit diverses questions dans la langue balnibarbienne qui
– 178 –
est entendue en cette ville à cause du commerce, et surtout par
les gens de mer et les douaniers. Je lui répondis en peu de mots
et lui fis une histoire aussi vraisemblable et aussi suivie qu’il me
fut possible ; mais je crus qu’il était nécessaire de déguiser mon
pays et de me dire Hollandais, ayant dessein d’aller au Japon,
où je savais que les Hollandais seuls étaient reçus. Je dis donc
au commis qu’ayant fait naufrage à la côte des Balnibarbes, et
ayant échoué sur un rocher, j’avais été dans l’île volante de
Laputa, dont j’avais souvent ouï parler, et que maintenant je
songeais à me rendre au Japon, afin de pouvoir retourner de là
dans mon pays. Le commis me dit qu’il était obligé de m’arrêter
jusqu’à ce qu’il eût reçu des ordres de la cour, où il allait écrire
immédiatement et d’où il espérait recevoir réponse dans quinze
jours. On me donna un logement convenable et on mit une
sentinelle à ma porte. J’avais un grand jardin pour me
promener, et je fus traité assez bien aux dépens du roi. Plusieurs
personnes me rendirent visite, excitées par la curiosité de voir
un homme qui venait d’un pays très éloigné, dont ils n’avaient
jamais entendu parler.
Je fis marché avec un jeune homme de notre vaisseau pour
me servir d’interprète. Il était natif de Luggnagg ; mais, ayant
passé plusieurs années à Maldonada, il savait parfaitement les
deux langues. Avec son secours je fus en état d’entretenir tous
ceux qui me faisaient l’honneur de me venir voir, c’est-à-dire
d’entendre leurs questions et de leur faire entendre mes
réponses.
Celle de la cour vint au bout de quinze jours, comme on
l’attendait : elle portait un ordre de me faire conduire avec ma
suite par un détachement de chevaux à Traldragenb ou
Tridragdrib ; car, autant que je m’en puis souvenir, on prononce
des deux manières. Toute ma suite consistait en ce pauvre
garçon qui me servait d’interprète et que j’avais pris à mon
service. On fit partir un courrier devant nous, qui nous devança
d’une demi-journée, pour donner avis au roi de mon arrivée
– 179 –
prochaine et pour demander à Sa Majesté le jour et l’heure que
je pourrais avoir l’honneur et le plaisir de lécher la poussière du
pied de son trône.
Deux jours après mon arrivée, j’eus audience ; et d’abord
on me fit coucher et ramper sur le ventre, et balayer le plancher
avec ma langue à mesure que j’avançais vers le trône du roi ;
mais, parce que j’étais étranger, on avait eu l’honnêteté de
nettoyer le plancher, de manière que la poussière ne me pût
faire de peine. C’était une grâce particulière, qui ne s’accordait
pas même aux personnes du premier rang lorsqu’elles avaient
l’honneur d’être reçues à l’audience de Sa Majesté ; quelquefois
même on laissait exprès le plancher très sale et très couvert de
poussière, lorsque ceux qui venaient à l’audience avaient des
ennemis à la cour. J’ai une fois vu un seigneur avoir la bouche si
pleine de poussière et si souillée de l’ordure qu’il avait recueillie
avec sa langue, que, quand il fut parvenu au trône, il lui fut
impossible d’articuler un seul mot. À ce malheur il n’y a point de
remède, car il est défendu, sous des peines très graves, de
cracher ou de s’essuyer la bouche en présence du roi. Il y a
même en cette cour un autre usage que je ne puis du tout
approuver : lorsque le roi veut se défaire de quelque seigneur ou
quelque courtisan d’une manière qui ne le déshonore point, il
fait jeter sur le plancher une certaine poudre brune qui est
empoisonnée, et qui ne manque point de le faire mourir
doucement et sans éclat au bout de vingt-quatre heures ; mais,
pour rendre justice à ce prince, à sa grande douceur et à la bonté
qu’il a de ménager la vie de ses sujets, il faut dire, à son
honneur, qu’après de semblables exécutions il a coutume
d’ordonner très expressément de bien balayer le plancher ; en
sorte que, si ses domestiques l’oubliaient, ils courraient risque
de tomber dans sa disgrâce. Je le vis un jour condamner un petit
page à être bien fouetté pour avoir malicieusement négligé
d’avertir de balayer dans le cas dont il s’agit, ce qui avait été
cause qu’un jeune seigneur de grande espérance avait été
– 180 –
empoisonné ; mais le prince, plein de bonté, voulut bien encore
pardonner au petit page et lui épargner le fouet.
Pour revenir à moi, lorsque je fus à quatre pas du trône de
Sa Majesté, je me levai sur mes genoux, et après avoir frappé
sept fois la terre de mon front, je prononçai les paroles
suivantes, que la veille on m’avait fait apprendre par coeur :
Ickpling glofftrobb sgnutserumm bliopm lashnalt, zwin
tnodbalkguffh sthiphad gurdlubb asht ! C’est un formulaire
établi par les lois de ce royaume pour tous ceux qui sont admis à
l’audience, et qu’on peut traduire ainsi : Puisse Votre céleste
Majesté survivre au soleil ! Le roi me fit une réponse que je ne
compris point, et à laquelle je fis cette réplique, comme on me
l’avait apprise : Fluft drin valerick dwuldom prastrod
mirpush ; c’est-à-dire : Ma langue est dans la bouche de mon
ami. Je fis entendre par là que je désirais me servir de mon
interprète. Alors on fit entrer ce jeune garçon dont j’ai parlé, et,
avec son secours, je répondis à toutes les questions que Sa
Majesté me fit pendant une demi-heure. Je parlais
balnibarbien, mon interprète rendait mes paroles en
luggnaggien.
Le roi prit beaucoup de plaisir à mon entretien, et ordonna
à son bliffmarklub, ou chambellan, de faire préparer un
logement dans son palais pour moi et mon interprète, et de me
donner une somme par jour pour ma table, avec une bourse
pleine d’or pour mes menus plaisirs.
Je demeurai trois mois en cette cour, pour obéir à Sa
Majesté, qui me combla de ses bontés et me fit des offres très
gracieuses pour m’engager à m’établir dans ses États ; mais je
crus devoir le remercier, et songer plutôt à retourner dans mon
pays, pour y finir mes jours auprès de ma chère femme, privée
depuis longtemps des douceurs de ma présence.
– 181 –
Chapitre IX
Des struldbruggs ou immortels.
Les Luggnaggiens sont un peuple très poli et très brave, et,
quoiqu’ils aient un peu de cet orgueil qui est commun à toutes
les nations de l’Orient, ils sont néanmoins honnêtes et civils à
l’égard des étrangers, et surtout de ceux qui ont été bien reçus à
la cour.
Je fis connaissance et je me liai avec des personnes du
grand monde et du bel air ; et, par le moyen de mon interprète,
j’eus souvent avec eux des entretiens agréables et instructifs.
Un d’eux me demanda un jour si j’avais vu quelques-uns de
leurs struldbruggs ou immortels. Je lui répondis que non, et
que j’étais fort curieux de savoir comment on avait pu donner ce
nom à des humains ; il me dit que quelquefois, quoique
rarement, il naissait dans une famille un enfant avec une tache
rouge et ronde, placée directement sur le sourcil gauche, et que
cette heureuse marque le préservait de la mort ; que cette tache
était d’abord de la largeur d’une petite pièce d’argent (que nous
appelons en Angleterre un three pence), et qu’ensuite elle
croissait et changeait même de couleur ; qu’à l’âge de douze ans
elle était verte jusqu’à vingt, qu’elle devenait bleue ; qu’à
quarante-cinq ans elle devenait tout à fait noire et aussi grande
qu’un schilling, et ensuite ne changeait plus ; il m’ajouta qu’il
naissait si peu de ces enfants marqués au front, qu’on comptait
à peine onze cents immortels de l’un et de l’autre sexe dans tout
le royaume ; qu’il y en avait environ cinquante dans la capitale,
et que depuis trois ans il n’était né qu’un enfant de cette espèce,
qui était fille ; que la naissance d’un immortel n’était point
– 182 –
attachée à une famille préférablement à une autre ; que c’était
un présent de la nature ou du hasard, et que les enfants mêmes
des struldbruggs naissaient mortels comme les enfants des
autres hommes, sans avoir aucun privilège.
Ce récit me réjouit extrêmement, et la personne qui me le
faisait entendant la langue des Balnibarbes, que je parlais
aisément, je lui témoignai mon admiration et ma joie avec les
termes les plus expressifs et même les plus outrés. Je m’écriai,
comme dans une espèce de ravissement et d’enthousiasme :
« Heureuse nation, dont tous les enfants à naître peuvent
prétendre à l’immortalité ! Heureuse contrée, où les exemples
de l’ancien temps subsistent toujours, où là vertu des premiers
siècles n’a point péri, et où les premiers hommes vivent encore
et vivront éternellement, pour donner des leçons de sagesse à
tous leurs descendants ! Heureux ces sublimes struldbruggs qui
ont le privilège de ne point mourir, et que, par conséquent,
l’idée de la mort n’intimide point, n’affaiblit point, n’abat
point ! »
Je témoignai ensuite que j’étais surpris de n’avoir encore
vu aucun de ces immortels à la cour ; que, s’il y en avait, la
marque glorieuse empreinte sur leur front m’aurait sans doute
frappé les yeux. « Comment, ajoutai-je, le roi, qui est un prince
si judicieux, ne les emploie-t-il point dans le ministère et ne leur
donne-t-il point sa confiance ? Mais peut-être que la vertu
rigide de ces vieillards l’importunerait et blesserait les yeux de
sa cour. Quoi qu’il en soit, je suis résolu d’en parler à Sa Majesté
à la première occasion qui s’offrira, et, soit qu’elle défère à mes
avis ou non, j’accepterai en tout cas l’établissement qu’elle a eu
la bonté de m’offrir dans ses États, afin de pouvoir passer le
reste de mes jours dans la compagnie illustre de ces hommes
immortels, pourvu qu’ils daignent souffrir la mienne. »
Celui à qui j’adressai la parole, me regardant alors avec un
sourire qui marquait que mon ignorance lui faisait pitié, me
– 183 –
répondit qu’il était ravi que je voulusse bien rester dans le pays,
et me demanda la permission d’expliquer à la compagnie ce que
je venais de lui dire ; il le fit, et pendant quelque temps ils
s’entretinrent ensemble dans leur langage, que je n’entendais
point ; je ne pus même lire ni dans leurs gestes ni dans leurs
yeux l’impression que mon discours avait faite sur leurs esprits.
Enfin, la même personne qui m’avait parlé jusque-là me dit
poliment que ses amis étaient charmés de mes réflexions
judicieuses sur le bonheur et les avantages de l’immortalité ;
mais qu’ils souhaitaient savoir quel système de vie je me ferais,
et quelles seraient mes occupations et mes vues si la nature
m’avait fait naître struldbrugg.
À cette question intéressante je répartis que j’allais les
satisfaire sur-le-champ avec plaisir, que les suppositions et les
idées me coûtaient peu, et que j’étais accoutumé à m’imaginer
ce que j’aurais fait si j’eusse été roi, général d’armée ou ministre
d’État ; que, par rapport à l’immortalité, j’avais aussi
quelquefois médité sur la conduite que je tiendrais si j’avais à
vivre éternellement, et que, puisqu’on le voulait, j’allais sur cela
donner l’essor à mon imagination.
Je dis donc que, si j’avais eu l’avantage de naître
struldbrugg, aussitôt que j’aurais pu connaître mon bonheur et
savoir la différence qu’il y a entre la vie et la mort, j’aurais
d’abord mis tout en oeuvre pour devenir riche, et qu’à force
d’être intrigant, souple et rampant, j’aurais pu espérer me voir
un peu à mon aise au bout de deux cents ans ; qu’en second lieu,
je me fusse appliqué si sérieusement à l’étude dès mes
premières années, que j’aurais pu me flatter de devenir un jour
le plus savant homme de l’univers ; que j’aurais remarqué avec
soin tous les grands événements ; que j’aurais observé avec
attention tous les princes et tous les ministres d’État qui se
succèdent les uns aux autres, et aurais eu le plaisir de comparer
tous leurs caractères et de faire sur ce sujet les plus belles
réflexions du monde ; que j’aurais tracé un mémoire fidèle et
– 184 –
exact de toutes les révolutions de la mode et du langage, et des
changements arrivés aux coutumes, aux lois, aux moeurs, aux
plaisirs même ; que, par cette étude et ces observations, je serais
devenu à la fin un magasin d’antiquités, un registre vivant, un
trésor de connaissances, un dictionnaire parlant, l’oracle
perpétuel de mes compatriotes et de tous mes contemporains.
« Dans cet état, je ne me marierais point, ajoutai-je, et je
mènerais une vie de garçon gaiement, librement, mais avec
économie, afin qu’en vivant toujours j’eusse toujours de quoi
vivre. Je m’occuperais à former l’esprit de quelques jeunes gens
en leur faisant part de mes lumières et de ma longue expérience.
Mes vrais amis, mes compagnons, mes confidents, seraient mes
illustres confrères les struldbruggs, dont je choisirais une
douzaine parmi les plus anciens, pour me lier plus étroitement
avec eux. Je ne laisserais pas de fréquenter aussi quelques
mortels de mérite, que je m’accoutumerais à voir mourir sans
chagrin et sans regret, leur postérité me consolant de leur mort ;
ce pourrait même être pour moi un spectacle assez agréable, de
même qu’un fleuriste prend plaisir à voir les tulipes et les
oeillets de son jardin naître, mourir et renaître. Nous nous
communiquerions mutuellement, entre nous autres
struldbruggs, toutes les remarques et observations que nous
aurions faites sur la cause et le progrès de la corruption du
genre humain. Nous en composerions un beau traité de morale,
plein de leçons utiles et capables d’empêcher la nature humaine
de dégénérer, comme elle fait de jour en jour, et comme on le lui
reproche depuis deux mille ans. Quel spectacle, noble et
ravissant que de voir de ses propres yeux les décadences et les
révolutions des empires, la face de la terre renouvelée, les villes
superbes transformées en viles bourgades, ou tristement
ensevelies sous leurs ruines honteuses ; les villages obscurs
devenus le séjour des rois et de leurs courtisans ; les fleuves
célèbres changés en petits ruisseaux ; l’Océan baignant d’autres
rivages ; de nouvelles contrées découvertes ; un monde inconnu
sortant, pour ainsi dire, du chaos ; la barbarie et l’ignorance
– 185 –
répandues sur les nations les plus polies et les plus éclairées ;
l’imagination éteignant le jugement, le jugement glaçant
l’imagination ; le goût des systèmes, des paradoxes, de l’enflure,
des pointes et des antithèses étouffant la raison et le bon goût ;
la vérité opprimée dans un temps et triomphant dans l’autre ;
les persécutés devenus persécuteurs, et les persécuteurs
persécutés à leur tour ; les superbes abaissés et les humbles
élevés ; des esclaves, des affranchis, des mercenaires, parvenus
à une fortune immense et à une richesse énorme par le
maniement des deniers publics, par les malheurs, par la faim,
par la soif, par la nudité, par le sang des peuples ; enfin, la
postérité de ces brigands publics rentrée dans le néant, d’où
l’injustice et la rapine l’avaient tirée ! Comme, dans cet état
d’immortalité, l’idée de la mort ne serait jamais présente à mon
esprit pour me troubler ou pour ralentir mes désirs, je
m’abandonnerais à tous les plaisirs sensibles dont la nature et la
raison me permettraient l’usage. Les sciences seraient
néanmoins toujours mon premier et mon plus cher objet, et je
m’imagine qu’à force de méditer, je trouverais à la fin la
quadrature du cercle, le mouvement perpétuel, la pierre
philosophale et le remède universel ; qu’en un mot, je porterais
toutes les sciences et tous les arts à leur dernière perfection. »
Lorsque j’eus uni mon discours, celui qui seul l’avait
entendu se tourna vers la compagnie et lui en fit le précis dans
le langage du pays ; après quoi ils se mirent à raisonner
ensemble un peu de temps, sans pourtant témoigner, au moins
par leurs gestes et attitudes, aucun mépris pour ce que je venais
de dire. À la fin, cette même personne qui avait résumé mon
discours fut priée par la compagnie d’avoir la charité de me
dessiller les yeux et de me découvrir mes erreurs.
Il me dit d’abord que je n’étais pas le seul étranger qui
regardât avec étonnement et avec envie l’état des struldbruggs ;
qu’il avait trouvé chez les Balnibarbes et chez les Japonais à peu
près les mêmes dispositions ; que le désir de vivre était naturel à
– 186 –
l’homme ; que celui qui avait un pied dans le tombeau s’efforçait
de se tenir ferme sur l’autre ; que le vieillard le plus courbé se
représentait toujours un lendemain et un avenir, et
n’envisageait la mort que comme un mal éloigné et à fuir ; mais
que dans l’île de Luggnagg on pensait bien autrement, et que
l’exemple familier et la vue continuelle des struldbruggs avaient
préservé les habitants de cet amour insensé de la vie.
« Le système de conduite, continua-t-il, que vous vous
proposez dans la supposition de votre être immortel, et que
vous nous avez tracé tout à l’heure, est ridicule et tout à fait
contraire à la raison. Vous avez supposé sans doute que, dans
cet état, vous jouiriez d’une jeunesse perpétuelle, d’une vigueur
et d’une santé sans aucune altération ; mais est-ce là de quoi il
s’agissait lorsque nous vous avons demandé ce que vous feriez si
vous deviez toujours vivre ? Avons-nous supposé que vous ne
vieilliriez point, et que votre prétendue immortalité serait un
printemps éternel ?»
Après cela, il me fit le portrait des struldbruggs, et me dit
qu’ils ressemblaient aux mortels et vivaient comme eux jusqu’à
l’âge de trente ans ; qu’après cet âge, ils tombaient peu à peu
dans une humeur noire, qui augmentait toujours jusqu’à ce
qu’ils eussent atteint l’âge de quatre-vingts ans ; qu’alors ils
n’étaient pas seulement sujets à toutes les infirmités, à toutes
les misères et à toutes les faiblesses des vieillards de cet âge,
mais que l’idée affligeante de l’éternelle durée de leur misérable
caducité les tourmentait à un point que rien ne pouvait les
consoler : qu’ils n’étaient pas seulement, comme les autres
vieillards, entêtés, bourrus, avares, chagrins, babillards, mais
qu’ils n’aimaient qu’eux-mêmes, qu’ils renonçaient aux
douceurs de l’amitié, qu’ils n’avaient plus même de tendresse
pour leurs enfants, et qu’au delà de la troisième génération ils
ne reconnaissaient plus leur postérité ; que l’envie et la jalousie
les dévoraient sans cesse ; que la vue des plaisirs sensibles dont
jouissent les jeunes mortels, leurs amusements, leurs amours,
– 187 –
leurs exercices, les faisaient en quelque sorte mourir à chaque
instant ; que tout, jusqu’à la mort même des vieillards qui
payaient le tribut à la nature, excitait leur envie et les plongeait
dans le désespoir ; que, pour cette raison, toutes les fois qu’ils
voyaient faire des funérailles, ils maudissaient leur sort et se
plaignaient amèrement de la nature, qui leur avait refusé la
douceur de mourir, de finir leur course ennuyeuse et d’entrer
dans un repos éternel ; qu’ils n’étaient plus alors en état de
cultiver leur esprit et d’orner leur mémoire ; qu’ils se
ressouvenaient tout au plus de ce qu’ils avaient vu et appris
dans leur jeunesse et dans leur âge moyen ; que les moins
misérables et les moins à plaindre étaient ceux qui radotaient,
qui avaient tout à fait perdu la mémoire et étaient réduits à
l’état de l’enfance ; qu’au moins on prenait alors pitié de leur
triste situation et qu’on leur donnait tous les secours dont ils
avaient besoin.
« Lorsqu’un struldbrugg, ajouta-t-il, s’est marié à une
struldbrugge, le mariage, selon les lois de l’État, est dissous dès
que le plus jeune des deux est parvenu à l’âge de quatre-vingts
ans. Il est juste que de malheureux humains, condamnés malgré
eux, et sans l’avoir mérité, à vivre éternellement, ne soient pas
encore, pour surcroît de disgrâce, obligés de vivre avec une
femme éternelle. Ce qu’il y a de plus triste est qu’après avoir
atteint cet âge fatal, ils sont regardés comme morts civilement.
Leurs héritiers s’emparent de leurs biens ; ils sont mis en
tutelle, ou plutôt ils sont dépouillés de tout et réduits à une
simple pension alimentaire, loi très juste à cause de la sordide
avarice ordinaire aux vieillards. Les pauvres sont entretenus aux
dépens du public dans une maison appelée l’hôpital des
pauvres immortels. Un immortel de quatre-vingts ans ne peut
plus exercer de charge ni d’emploi, ne peut négocier, ne peut
contracter, ne peut acheter ni vendre, et son témoignage même
n’est point reçu en justice. Mais lorsqu’ils sont parvenus à
quatre-vingt-dix ans, c’est encore bien pis : toutes leurs dents et
tous leurs cheveux tombent ; ils perdent le goût des aliments, et
– 188 –
ils boivent et mangent sans aucun plaisir ; ils perdent la
mémoire des choses les plus aisées à retenir et oublient le nom
de leurs amis et quelquefois leur propre nom. Il leur est, pour
cette raison, inutile de s’amuser à lire, puisque, lorsqu’ils
veulent lire une phrase de quatre mots, ils oublient les deux
premiers tandis qu’ils lisent les deux derniers. Par la même
raison, il leur est impossible de s’entretenir avec personne.
D’ailleurs, comme la langue de ce pays est sujette à de fréquents
changements, les struldbruggs nés dans un siècle ont beaucoup
de peine à entendre le langage des hommes nés dans un autre
siècle, et ils sont toujours comme étrangers dans leur patrie. »
Tel fut le détail qu’on me fit au sujet des immortels de ce
pays, détail qui me surprit extrêmement. On m’en montra dans
la suite cinq ou six, et j’avoue que je n’ai jamais rien vu de si laid
et de si dégoûtant ; les femmes surtout étaient affreuses ; je
m’imaginais voir des spectres.
Le lecteur peut bien croire que je perdis alors tout à fait
l’envie de devenir immortel à ce prix. J’eus bien de la honte de
toutes les folles imaginations auxquelles je m’étais abandonné
sur le système d’une vie éternelle en ce bas monde.
Le roi, ayant appris ce qui s’était passé dans l’entretien que
j’avais eu avec ceux dont j’ai parlé, rit beaucoup de mes idées
sur l’immortalité et de l’envie que j’avais portée aux
struldbruggs. Il me demanda ensuite sérieusement si je ne
voudrais pas en mener deux ou trois dans mon pays pour guérir
mes compatriotes du désir de vivre et de la peur de mourir.
Dans le fond, j’aurais été fort aise qu’il m’eût fait ce présent ;
mais, par une loi fondamentale du royaume, il est défendu aux
immortels d’en sortir.
– 189 –
Chapitre X
L’auteur part de l’île de Luggnagg pour se rendre au Japon, où
il s’embarque sur un vaisseau hollandais. Il arrive à
Amsterdam et de là passe en Angleterre.
Je m’imagine que tout ce que je viens de raconter des
struldbruggs n’aura point ennuyé le lecteur. Ce ne sont point là,
je crois, de ces choses communes, usées et rebattues qu’on
trouve dans toutes les relations des voyageurs ; au moins, je
puis assurer que je n’ai rien trouvé de pareil dans celles que j’ai
lues. En tout cas, si ce sont des redites et des choses déjà
connues, je prie de considérer que des voyageurs, sans se copier
les uns les autres, peuvent fort bien raconter les mêmes choses
lorsqu’ils ont été dans les mêmes pays.
Comme il y a un très grand commerce entre le royaume de
Luggnagg et l’empire du Japon, il est à croire que les auteurs
japonais n’ont pas oublié dans leurs livres de faire mention de
ces struldbruggs. Mais le séjour que j’ai fait au Japon ayant été
très court, et n’ayant, d’ailleurs, aucune teinture de la langue
japonaise, je n’ai pu savoir sûrement si cette matière a été
traitée dans leurs livres. Quelque Hollandais pourra un jour
nous apprendre ce qu’il en est.
Le roi de Luggnagg m’ayant souvent pressé, mais
inutilement, de rester dans ses États, eut enfin la bonté de
m’accorder mon congé, et me fit même l’honneur de me donner
une lettre de recommandation, écrite de sa propre main, pour
Sa Majesté l’empereur du Japon. En même temps, il me fit
présent de quatre cent quarante-quatre pièces d’or, de cinq
mille cinq cent cinquante cinq petites perles et de huit cent
– 190 –
quatre-vingt-huit mille cent quatre-vingt-huit grains d’une
espèce de riz très rare. Ces sortes de nombres, qui se multiplient
par dix, plaisent beaucoup en ce pays-là.
Le 6 de mai 1709, je pris congé, en cérémonie, de Sa
Majesté, et dis adieu à tous les amis que j’avais à sa cour. Ce
prince me fit conduire par un détachement de ses gardes
jusqu’au port de Glanguenstald, situé au sud-ouest de l’île. Au
bout de six jours, je trouvai un vaisseau prêt à me transporter au
Japon ; je montai sur ce vaisseau, et, notre voyage ayant duré
cinquante jours, nous débarquâmes à un petit port nommé
Xamoski, au sud-ouest du Japon.
Je fis voir d’abord aux officiers de la douane la lettre dont
j’avais l’honneur d’être chargé de la part du roi de Luggnagg
pour Sa Majesté japonaise ; ils connurent tout d’un coup le
sceau de Sa Majesté luggnaggienne, dont l’empreinte
représentait un roi soutenant un pauvre estropié et l’aidant à
marcher.
Les magistrats de la ville, sachant que j’étais porteur de
cette auguste lettre, me traitèrent en ministre et me fournirent
une voiture pour me transporter à Yedo, qui est la capitale de
l’empire. Là, j’eus audience de Sa Majesté impériale, et
l’honneur de lui présenter ma lettre, qu’on ouvrit publiquement,
avec de grandes cérémonies, et que l’empereur se fit aussitôt
expliquer par son interprète. Alors Sa Majesté me fit dire, par ce
même interprète, que j’eusse à lui demander quelque grâce, et
qu’en considération de son très cher frère le roi de Luggnagg, il
me l’accorderait aussitôt.
Cet interprète, qui était ordinairement employé dans les
affaires du commerce avec les Hollandais, connut aisément à
mon air que j’étais Européen, et, pour cette raison, me rendit en
langue hollandaise les paroles de Sa Majesté. Je répondis que
j’étais un marchand de Hollande qui avait fait naufrage dans
– 191 –
une mer éloignée ; que depuis j’avais fait beaucoup de chemin
par terre et par mer pour me rendre à Luggnagg, et de là dans
l’empire du Japon, où je savais que mes compatriotes les
Hollandais faisaient commerce, ce qui me pourrait procurer
l’occasion de retourner en Europe ; que je suppliais donc Sa
Majesté de me faire conduire en sûreté à Nangasaki. Je pris en
même temps la liberté de lui demander encore une autre grâce :
ce fut qu’en considération du roi de Luggnagg, qui me faisait
l’honneur de me protéger, on voulût me dispenser de la
cérémonie qu’on faisait pratiquer à ceux de mon pays, et ne
point me contraindre à fouler aux pieds le crucifix, n’étant venu
au Japon que pour passer en Europe, et non pour y trafiquer.
Lorsque l’interprète eut exposé à Sa Majesté japonaise
cette dernière grâce que je demandais, elle parut surprise de ma
proposition et répondit que j’étais le premier homme de mon
pays à qui un pareil scrupule fût venu à l’esprit ; ce qui le faisait
un peu douter que je fasse véritablement Hollandais, comme je
l’avais assuré, et le faisait plutôt soupçonner que j’étais chrétien.
Cependant l’empereur, goûtant la raison que je lui avais
alléguée, et ayant principalement égard à la recommandation
du roi de Luggnagg, voulut bien, par bonté, compatir à ma
faiblesse et à ma singularité, pourvu que je gardasse des
mesures pour sauver les apparences ; il me dit qu’il donnerait
ordre aux officiers préposés pour faire observer cet usage de me
laisser passer et de faire semblant de m’avoir oublié. Il ajouta
qu’il était de mon intérêt de tenir la chose secrète, parce
qu’infailliblement les Hollandais, mes compatriotes, me
poignarderaient dans le voyage s’ils venaient à savoir la
dispense que j’avais obtenue et le scrupule injurieux que j’avais
eu de les imiter.
Je rendis de très humbles actions de grâces à Sa Majesté de
cette faveur singulière, et, quelques troupes étant alors en
marche pour se rendre à Nangasaki, l’officier commandant eut
– 192 –
ordre de me conduire en cette ville, avec une instruction secrète
sur l’affaire du crucifix.
Le neuvième jour de juin 1709, après un voyage long et
pénible, j’arrivai à Nangasaki, où je rencontrai une compagnie
de Hollandais qui étaient partis d’Amsterdam pour négocier à
Amboine, et qui étaient prêts à s’embarquer, pour leur retour,
sur un gros vaisseau de quatre cent cinquante tonneaux. J’avais
passé un temps considérable en Hollande, ayant fait mes études
à Leyde, et je parlais fort bien la langue de ce pays. On me fit
plusieurs questions sur mes voyages, auxquelles je répondis
comme il me plut. Je soutins parfaitement au milieu d’eux le
personnage de Hollandais ; je me donnai des amis et des
parents dans les Provinces-Unies, et je me dis natif de
Gelderland.
J’étais disposé à donner au capitaine du vaisseau, qui était
un certain Théodore Vangrult, tout ce qui lui aurait plu de me
demander pour mon passage ; mais, ayant su que j’étais
chirurgien ; il se contenta de la moitié du prix ordinaire, à
condition que j’exercerais ma profession dans le vaisseau.
Avant que de nous embarquer, quelques-uns de la troupe
m’avaient souvent demandé si j’avais pratiqué la cérémonie, et
j’avais toujours répondu en général que j’avais fait tout ce qui
était nécessaire. Cependant un d’eux, qui était un coquin
étourdi, s’avisa de me montrer malignement à l’officier
japonais, et de dire : Il n’a point foulé aux pieds le crucifix.
L’officier, qui avait un ordre secret de ne le point exiger de moi,
lui répliqua par vingt coups de canne qu’il déchargea sur ses
épaules ; en sorte que personne ne fut d’humeur, après cela, de
me faire des questions sur la cérémonie.
Il ne se passa rien dans notre voyage qui mérite d’être
rapporté. Nous fîmes voile avec un vent favorable, et
mouillâmes au cap de Bonne-Espérance pour y faire aiguade. Le
– 193 –
16 d’avril 1710, nous débarquâmes à Amsterdam, où je restai
peu de temps, et où je m’embarquai bientôt pour l’Angleterre.
Quel plaisir ce fut pour moi de revoir ma chère patrie, après
cinq ans et demi d’absence ! Je me rendis directement à Redriff,
où je trouvai ma femme et mes enfants en bonne santé.
– 194 –
VOYAGE AU PAYS DES
HOUYHNHNMS
– 195 –
Chapitre I
L’auteur entreprend encore un voyage en qualité de capitaine
de vaisseau. Son équipage se révolte, l’enferme, l’enchaîne et
puis le met à terre sur un rivage inconnu. Description des
yahous. Deux Houyhnhnms viennent au-devant de lui.
Je passai cinq mois fort doucement avec ma femme et mes
enfants, et je puis dire qu’alors j’étais heureux, si j’avais pu
connaître que je l’étais ; mais je fus malheureusement tenté de
faire encore un voyage, surtout lorsque l’on m’eut offert le titre
flatteur de capitaine sur l’Aventure, vaisseau marchand de trois
cent cinquante tonneaux. J’entendais parfaitement la
navigation, et d’ailleurs j’étais las du titre subalterne de
chirurgien de vaisseau. Je ne renonçai pourtant pas à la
profession, et je sus l’exercer dans la suite quand l’occasion s’en
présenta. Aussi me contentai-je de mener avec moi, dans ce
voyage, un jeune garçon chirurgien. Je dis adieu à ma pauvre
femme. Étant embarqué à Portsmouth, je mis à la voile le 2 août
1710.
Les maladies m’enlevèrent pendant la route une partie de
mon équipage, en sorte que je fus obligé de faire une recrue aux
Barbades et aux îles de Leeward, où les négociants dont je tenais
ma commission m’avaient donné ordre de mouiller ; mais j’eus
bientôt lieu de me repentir d’avoir fait cette maudite recrue,
dont la plus grande partie était composée de bandits qui avaient
été boucaniers. Ces coquins débauchèrent le reste de mon
équipage, et tous ensemble complotèrent de se saisir de ma
personne et de mon vaisseau. Un matin donc, ils entrèrent dans
ma chambre, se jetèrent sur moi, me lièrent et me menacèrent
de me jeter à la mer si j’osais faire la moindre résistance. Je leur
– 196 –
dis que mon sort était entre leurs mains et que je consentais
d’avance à tout ce qu’ils voudraient. Ils m’obligèrent d’en faire
serment, et puis me délièrent, se contentant de m’enchaîner un
pied au bois de mon lit et de poster à la porte de ma chambre
une sentinelle qui avait ordre de me casser la tête si j’eusse fait
quelque tentative pour me mettre en liberté. Leur projet était
d’exercer la piraterie avec mon vaisseau et de donner la chasse
aux Espagnols ; mais pour cela ils n’étaient pas assez forts
d’équipage ; ils résolurent de vendre ; d’abord la cargaison du
vaisseau et d’aller à Madagascar pour augmenter leur troupe.
Cependant j’étais prisonnier dans ma chambre, fort inquiet du
sort qu’on me préparait.
Le 9 de mai 1711, un certain Jacques Welch entra, et me dit
qu’il avait reçu ordre de M. le capitaine de me mettre à terre. Je
voulus, mais inutilement, avoir quelque entretien avec lui et lui
faire quelques questions ; il refusa même de me dire le nom de
celui qu’il appelait M. le capitaine. On me fit descendre dans la
chaloupe, après m’avoir permis de faire mon paquet et
d’emporter mes hardes. On me laissa mon sabre, et on eut la
politesse de ne point visiter mes poches, où il y avait quelque
argent. Après avoir fait environ une lieue dans la chaloupe, on
me mit sur le rivage. Je demandai à ceux qui m’accompagnaient
quel pays c’était. « Ma foi, me répondirent-ils, nous ne le savons
pas plus que vous, mais prenez garde que la marée ne vous
surprenne ; adieu. » Aussitôt la chaloupe s’éloigna.
Je quittai les sables et montai sur une hauteur pour
m’asseoir et délibérer sur le parti que j’avais à prendre. Quand
je fus un peu reposé, j’avançai dans les terres, résolu de me
livrer au premier sauvage que je rencontrerais et de racheter ma
vie, si je pouvais, par quelques petites bagues, par quelques
bracelets et autres bagatelles, dont les voyageurs ne manquent
jamais de se pourvoir, et dont j’avais une certaine quantité dans
mes poches.
– 197 –
Je découvris de grands arbres, de vastes herbages et des
champs où l’avoine croissait de tous côtés. Je marchais avec
précaution, de peur d’être surpris ou de recevoir quelque coup
de flèche. Après avoir marché quelque temps, je tombai dans un
grand chemin, où je remarquai plusieurs pas d’hommes et de
chevaux et quelques-uns de vaches. Je vis en même temps un
grand nombre d’animaux dans un champ, et un ou deux de la
même espèce perchés sur un arbre. Leur figure me parut
surprenante, et quelques-uns s’étant un peu approchés, je me
cachai derrière un buisson pour les mieux considérer.
De longs cheveux leur tombaient sur le visage ; leur
poitrine, leur dos et leurs pattes de devant étaient couverts d’un
poil épais ; ils avaient de la barbe au menton comme des boucs,
mais le reste de leur corps était sans poil, et laissait voir une
peau très brune. Ils n’avaient point de queue, ils se tenaient
tantôt assis sur l’herbe, tantôt couchés et tantôt debout sur leurs
pattes de derrière ; ils sautaient, bondissaient et grimpaient aux
arbres avec l’agilité des écureuils, ayant des griffes aux pattes de
devant et de derrière. Les femelles étaient un peu plus petites
que les mâles. Elles avaient de forts longs cheveux et seulement
un peu de duvet en plusieurs endroits de leur corps. Leurs
mamelles pendaient entre leurs deux pattes de devant, et
quelquefois touchaient la terre lorsqu’elles marchaient. Le poil
des uns et des autres était de diverses couleurs : brun, rouge,
noir et blond. Enfin, dans tous mes voyages je n’avais jamais vu
d’animal si difforme et si dégoûtant.
Après les avoir suffisamment considérés, je suivis le grand
chemin, dans l’espérance qu’il me conduirait à quelque hutte
d’Indiens. Ayant un peu marché, je rencontrai, au milieu du
chemin, un de ces animaux qui venait directement à moi. À mon
aspect, il s’arrêta, fit une infinité de grimaces, et parut me
regarder comme une espèce d’animal qui lui était inconnue ;
ensuite il s’approcha et leva sur moi sa patte de devant. Je tirai
mon sabre et je frappai du plat, ne voulant pas le blesser, de
– 198 –
peur d’offenser ceux à qui ces animaux pouvaient appartenir.
L’animal, se sentant frappé, se mit à fuir et à crier si haut, qu’il
attira une quarantaine d’animaux de sa sorte, qui accoururent
vers moi en me faisant des grimaces horribles. Je courus vers un
arbre, auquel je m’adossai, tenant mon sabre devant moi ;
aussitôt ils sautèrent aux branches de l’arbre et commencèrent à
me couvrir de leurs ordures ; mais tout à coup ils se mirent tous
à fuir.
Alors je quittai l’arbre et poursuivis mon chemin, étant
assez surpris qu’une terreur soudaine leur eût ainsi fait prendre
la fuite ; mais, regardant, à gauche, je vis un cheval marchant
gravement au milieu d’un champ ; c’était la vue de ce cheval qui
avait fait décamper si vite la troupe qui m’assiégeait. Le cheval,
s’étant approché de moi, s’arrêta, recula, et ensuite me regarda
fixement, paraissant un peu étonné ; il me considéra de tous
côté, tournant plusieurs fois autour de moi.
Je voulus avancer, mais il se mit vis-à-vis de moi dans le
chemin, me regardant d’un oeil doux, et sans me faire aucune
violence. Nous nous considérâmes l’un l’autre pendant un peu
de temps ; enfin je pris la hardiesse de lui mettre la main sur le
cou pour le flatter, sifflant et parlant à la façon des palefreniers
lorsqu’ils veulent caresser un cheval ; mais l’animal superbe,
dédaignant mon honnêteté et ma politesse, fronça ses sourcils
et leva fièrement un de ses pieds de devant pour m’obliger à
retirer ma main trop familière. En même temps il se mit à
hennir trois ou quatre fois, mais avec des accents si variés, que
je commençai à croire qu’il parlait un langage qui lui était
propre, et qu’il y avait une espèce de sens attaché à ses divers
hennissements.
Sur ces entrefaites arriva un autre cheval, qui salua le
premier très poliment ; l’un et l’autre se firent des honnêtetés
réciproques, et se mirent à hennir de cent façons différentes, qui
semblaient former des sons articulés ; ils firent ensuite quelques
– 199 –
pas ensemble, comme s’ils eussent voulu conférer sur quelque
chose ; ils allaient et venaient en marchant gravement côte à
côte, semblables à des personnes qui tiennent conseil sur des
affaires importantes ; mais ils avaient toujours l’oeil sur moi,
comme s’ils eussent pris garde que je ne m’enfuisse.
Surpris de voir des bêtes se comporter ainsi, je me dis à
moi-même : « Puisque en ce pays-ci les bêtes ont tant de raison,
il faut que les hommes y soient raisonnables au suprême
degré. ».
Cette réflexion me donna tant de courage, que je résolus
d’avancer dans le pays jusqu’à ce que j’eusse rencontré quelque
habitant, et de laisser là les deux chevaux discourir ensemble
tant qu’il leur plairait ; mais l’un des deux, qui était gris
pommelé, voyant que je m’en allais, se mit à hennir d’une façon
si expressive, que je crus entendre ce qu’il voulait : je me
retournai et m’approchai de lui, dissimulant mon embarras et
mon trouble autant qu’il m’était possible, car, dans le fond, je ne
savais ce que cela deviendrait, et c’est ce que le lecteur peut
aisément s’imaginer.
Les deux chevaux me serrèrent de près et se mirent à
considérer mon visage et mes mains. Mon chapeau paraissait
les surprendre, aussi bien que les pans de mon justaucorps. Le
gris-pommelé se mit à flatter ma main droite, paraissant
charmé et de la douceur et de la couleur de ma peau ; mais il la
serra si fort entre son sabot et son paturon, que je ne pus
m’empêcher de crier de toute ma force, ce qui m’attira mille
autres caresses pleines d’amitié. Mes souliers et mes bas leur
donnaient de grandes inquiétudes ; ils les flairèrent et les
tâtèrent plusieurs fois, et firent à ce sujet plusieurs gestes
semblables à ceux d’un philosophe qui veut entreprendre
d’expliquer un phénomène.
– 200 –
Enfin, la contenance et les manières de ces deux animaux
me parurent si raisonnables, si sages, si judicieuses, que je
conclus en moi-même qu’il fallait que ce fussent des
enchanteurs qui s’étaient ainsi transformés en chevaux avec
quelque dessein, et qui, trouvant un étranger sur leur chemin,
avaient voulu se divertir un peu à ses dépens, ou avaient peutêtre
été frappés de sa figure, de ses habits et de ses manières.
C’est ce qui me fit prendre la liberté de leur parler en ces
termes :
« Messieurs les chevaux, si vous êtes des enchanteurs,
comme j’ai lieu de le croire, vous entendez toutes les langues ;
ainsi, j’ai l’honneur de vous dire en la mienne que je suis un
pauvre Anglais qui, par malheur, ai échoué sur ces côtes, et qui
vous prie l’un ou l’autre, si pourtant vous êtes de vrais chevaux,
de vouloir ; souffrir que je monte sur vous pour chercher
quelque village ou quelque maison où je me puisse retirer. En
reconnaissance, je vous offre ce petit couteau et ce bracelet. »
Les deux animaux parurent écouter mon discours avec
attention, et quand j’eus fini ils se mirent à hennir tour à tour,
tournés l’un vers l’autre. Je compris alors clairement que leurs
hennissements étaient significatifs, et renfermaient des mots
dont on pourrait peut-être dresser un alphabet aussi aisé que
celui des Chinois.
Je les entendis souvent répéter le mot yahou, dont je
distinguai le son sans en distinguer le sens, quoique, tandis que
les deux chevaux s’entretenaient, j’eusse essayé plusieurs fois
d’en chercher la signification. Lorsqu’ils eurent cessé de parler,
je me mis à crier de toute ma force : Yahou ! yahou ! tâchant de
les imiter. Cela parut les surprendre extrêmement, et alors le
gris-pommelé, répétant deux fois le même mot, sembla vouloir
m’apprendre comment il le fallait prononcer. Je répétai après
lui le mieux qu’il me fut possible, et il me parut que, quoique je
fusse très éloigné de la perfection de l’accent et de la
– 201 –
prononciation, j’avais pourtant fait quelques progrès. L’autre
cheval, qui était bai, sembla vouloir m’apprendre un autre mot
beaucoup plus difficile à prononcer, et qui, étant réduit à
l’orthographe anglaise, peut ainsi s’écrire : houyhnhnm. Je ne
réussis pas si bien d’abord dans la prononciation de ce mot que
dans celle du premier ; mais, après, quelques essais, cela alla
mieux, et les deux chevaux me trouvèrent de l’intelligence.
Lorsqu’ils se furent encore un peu entretenus (sans doute à
mon sujet), ils prirent congé l’un de l’autre avec la même
cérémonie qu’ils s’étaient abordés. Le bai me fit signe de
marcher devant lui, ce que je jugeai à propos de faire, jusqu’à ce
que j’eusse trouvé un autre conducteur. Comme je marchais fort
lentement, il se mit à hennir : hhuum, hhumn. Je compris sa
pensée, et lui donnai à entendre, comme je le pus, que j’étais
bien las et avais de la peine à marcher ; sur quoi il s’arrêta
charitablement pour me laisser reposer.
– 202 –
Chapitre II
L’auteur est conduit au logis d’un Houyhnhnm ; comment il y
est reçu. Quelle est la nourriture des Houyhnhnms. Embarras
de l’auteur pour trouver de quoi se nourrir.
Après avoir marché environ trois milles, nous arrivâmes à
un endroit où il y avait une grande maison de bois fort basse et
couverte de paille. Je commençai aussitôt à tirer de ma poche
les petits présents que je destinais aux hôtes de cette maison
pour en être reçu plus honnêtement. Le cheval me fit poliment
entrer le premier dans une grande salle très propre, où pour
tout meuble il y avait un râtelier et une auge. J’y vis trois
chevaux avec deux cavales, qui ne mangeaient point, et qui
étaient assis sur leurs jarrets. Sur ces entrefaites, le grispommelé
arriva, et en entrant se mit à hennir d’un ton de
maître. Je traversai avec lui deux autres salles de plain-pied ;
dans la dernière, mon conducteur me fit signe d’attendre et
passa dans une chambre qui était proche. Je m’imaginai alors
qu’il fallait que le maître de cette maison fût une personne de
qualité, puisqu’on me faisait ainsi attendre en cérémonie dans
l’antichambre ; mais, en même temps, je ne pouvais concevoir
qu’un homme de qualité eût des chevaux pour valets de
chambre. Je craignis alors d’être devenu fou, et que mes
malheurs ne m’eussent fait entièrement perdre l’esprit. Je
regardai attentivement autour de moi et me mis à considérer
l’antichambre, qui était à peu près meublée comme la première
salle. J’ouvrais de grands yeux, je regardais fixement tout ce qui
m’environnait, et je voyais toujours la même chose. Je me pinçai
les bras, je me mordis les lèvres, je me battis les flancs pour
m’éveiller, en cas que je fusse endormi ; et comme c’étaient
– 203 –
toujours les mêmes objets qui me frappaient les yeux, je conclus
qu’il y avait là de la diablerie et de la haute magie.
Tandis que je faisais ces réflexions, le gris-pommelé revint
à moi dans le lieu où il m’avait laissé, et me fit signe d’entrer
avec lui dans la chambre, où je vis sur une natte très propre et
très fine une belle cavale avec un Beau poulain et une belle
petite jument, tous appuyés modestement sur leurs hanches. La
cavale se leva à mon arrivée et s’approcha de moi, et après avoir
considéré attentivement mon visage et mes mains, me tourna le
dos d’un air dédaigneux et se mit à hennir en prononçant
souvent le mot yahou. Je compris bientôt, malgré moi, le sens
funeste de ce mot, car le cheval qui m’avait introduit, me faisant
signe de là tête, et me répétant souvent le mot hhuum, hhuum,
me conduisit dans une espèce de basse-cour, où il y avait un
autre bâtiment à quelque distance de la maison. La première
chose qui me frappa les yeux ce furent trois de ces maudits
animaux que j’avais vus d’abord dans un champ, et dont j’ai fait
plus haut la description ; ils étaient attachés par le cou et
mangeaient des racines et de la chair d’âne, de chien et de vache
morte (comme je l’ai appris depuis), qu’ils tenaient entre leurs
griffes et déchiraient avec leurs dents.
Le maître cheval commanda alors à un petit bidet alezan,
qui était un de ses laquais, de délier le plus grand de ces
animaux et de l’amener. On nous mit tous deux côte à côte, pour
mieux faire la comparaison de lui à moi, et ce fut alors que
yahou fut répété plusieurs fois, ce qui me donna à entendre que
ces animaux s’appelaient yahous. Je ne puis exprimer ma
surprise et mon horreur, lorsque, ayant considéré de près cet
animal, je remarquai en lui tous les traits et toute la figure d’un
homme, excepté qu’il avait le visage large et plat, le nez écrasé,
les lèvres épaisses et la bouche très grande ; mais cela est
ordinaire à toutes les nations sauvages, parce que les mères
couchent leurs enfants le visage tourné contre terre, les portent
sur le dos, et leur battent le nez avec leurs épaules. Ce yahou
– 204 –
avait les pattes de devant semblables à mes mains, si ce n’est
qu’elles étaient armées d’ongles fort grands et que la peau en
était brune, rude et couverte de poil. Ses jambes ressemblaient
aussi aux miennes, avec les mêmes différences. Cependant mes
bas et mes souliers avaient fait croire à messieurs les chevaux
que la différence était beaucoup plus grande. À l’égard du reste
du corps, c’était, en vérité, la même chose, excepté par rapport à
la couleur et au poil.
Quoi qu’il en soit, ces messieurs n’en jugeaient pas de
même, parce que mon corps était vêtu et qu’ils croyaient que
mes habits étaient ma peau même et une partie de ma
substance ; en sorte qu’ils trouvaient que j’étais par cet endroit
fort différent de leurs yahous. Le petit laquais bidet, tenant une
racine entre son sabot et son paturon, me la présenta. Je la pris,
et, en ayant goûté, je la lui rendis sur-le-champ avec le plus de
politesse qu’il me fut possible. Aussitôt il alla chercher dans la
loge des yahous un morceau de chair d’âne et me l’offrit. Ce
mets me parut si détestable et si dégoûtant, que je n’y voulus
point toucher, et témoignai même qu’il me faisait mal au coeur.
Le bidet jeta le morceau au yahou, qui sur-le-champ le dévora
avec un grand plaisir. Voyant que la nourriture des yahous ne
me convenait point, il s’avisa de me présenter de la sienne, c’està-
dire du foin et de l’avoine ; mais je secouai la tête et lui fis
entendre que ce n’était pas là un mets pour moi. Alors, portant
un de ses pieds de devant à sa bouche d’une façon très
surprenante et pourtant très naturelle, il me fit des signes pour
me faire comprendre qu’il ne savait comment me nourrir, et
pour me demander ce que je voulais donc manger ; mais je ne
pus lui faire entendre ma pensée par mes signes ; et, quand je
l’aurais pu, je ne voyais pas qu’il eût été en état de me satisfaire.
Sur ces entrefaites, une vache passa ; je la montrai du
doigt, et fis entendre, par un signe expressif, que j’avais envie de
l’aller traire. On me comprit, et aussitôt on me fit entrer dans la
maison, où l’on ordonna à une servante, c’est-à-dire à une
– 205 –
jument, de m’ouvrir une salle, où je trouvai une grande quantité
de terrines de lait rangées très proprement, J’en bus
abondamment et pris ma réfection fort à mon aise et de grand
courage.
Sur l’heure de midi, je vis arriver vers la maison une espèce
de chariot ou de carrosse tiré par quatre yahous.
Il y avait dans ce carrosse un vieux cheval, qui paraissait un
personnage de distinction ; il venait rendre visite à mes hôtes et
dîner avec eux. Ils le reçurent fort civilement et avec de grands
égards : ils dînèrent ensemble dans la plus belle salle, et, outre
du foin et de la paille qu’on leur servît d’abord, on leur servit
encore de l’avoine bouillie dans du lait. Leur auge, placée au
milieu de la salle, était disposée circulairement, à peu près
comme le tour d’un pressoir de Normandie, et divisée en
– 206 –
plusieurs compartiments, autour desquels ils étaient rangés
assis sur leurs hanches, et appuyés sur des bottes de paille.
Chaque compartiment avait un râtelier qui lui répondait, en
sorte que chaque cheval et chaque cavale mangeait sa portion
avec beaucoup de décence et de propreté. Le poulain et la petite
jument, enfants du maître et de la maîtresse du logis, étaient à
ce repas, et il paraissait que leur père et leur mère étaient fort
attentifs à les faire manger. Le gris-pommelé m’ordonna de
venir auprès de lui, et il me sembla s’entretenir à mon sujet avec
son ami, qui me regardait de temps en temps et répétait souvent
le mot de yahou.
Depuis quelques moments j’avais mis mes gants ; le maître
gris pommelé s’en étant aperçu et ne voyant plus mes mains
telles qu’il les avait vues d’abord, fit plusieurs signes qui
marquaient son étonnement et son embarras ; il me les toucha
deux ou trois fois avec son pied et me fit entendre qu’il
souhaitait qu’elles reprissent leur première figure. Aussitôt je
me dégantai, ce qui fit parler toute la compagnie et leur inspira
de l’affection pour moi. J’en ressentis bientôt les effets ; on
s’appliqua à me faire prononcer certains mots que j’entendais,
et on m’apprit les noms de l’avoine, du lait, du feu, de l’eau et de
plusieurs autres choses. Je retins tous ces noms, et ce fut alors
plus que jamais que je fis usage de cette prodigieuse facilité que
la nature m’a donné pour apprendre les langues.
Lorsque le dîner fut fini, le maître cheval me prit en
particulier, et, par des signes joints à quelques mots, me fit
entendre la peine qu’il ressentait de voir que je ne mangeais
point, et que je ne trouvais rien qui fût de mon goût. Hlunnh,
dans leur langue, signifie de l’avoine. Je prononçai ce mot deux
ou trois fois ; car, quoique j’eusse d’abord refusé l’avoine qui
m’avait été offerte, cependant, après y avoir réfléchi, je jugeai
que je pouvais m’en faire une sorte de nourriture en la mêlant
avec du lait, et que cela me sustenterait jusqu’à ce que je
trouvasse l’occasion de m’échapper et que je rencontrasse des
– 207 –
créatures de mon espèce. Aussitôt le cheval donna ordre à une
servante, qui était une jolie jument blanche, de m’apporter une
bonne quantité d’avoine dans un plat de bois. Je fis rôtir cette
avoine comme je pus, ensuite je la frottai jusqu’à ce que je lui
eusse fait perdre son écorce, puis je tâchai de la vanner ; je me
remis après cela à l’écraser entre deux pierres ; je pris de l’eau,
et j’en fis une espèce de gâteau que je fis cuire et mangeai tout
chaud en le trempant dans du lait.
Ce fut d’abord pour moi un mets très insipide, quoique ce
soit une nourriture ordinaire en plusieurs endroits de l’Europe ;
mais je m’y accoutumai avec le temps, et, m’étant trouvé dans
ma vie réduit à des états fâcheux, ce n’était pas la première fois
que j’avais éprouvé qu’il faut peu de chose pour contenter les
besoins de la nature, et que le corps se fait à tout. J’observerai
ici que, tant que je fus dans ce pays des chevaux, je n’eus pas la
moindre indisposition. Quelquefois, il est vrai, j’allais à la
chasse des lapins et des oiseaux, que je prenais avec des filets de
cheveux de yahou ; quelquefois je cueillais des herbes, que je
faisais bouillir ou que je mangeais en salade, et, de temps en
temps, je faisais du beurre. Ce qui me causa beaucoup de peine
d’abord fut de manquer de sel ; mais je m’accoutumai à m’en
passer ; d’où je conclus que l’usage du sel est l’effet de notre
intempérance et n’a été produit que pour exciter à boire ; car il
est à remarquer que l’homme est le seul animal qui mêle du sel
dans ce qu’il mange. Pour moi, quand j’eus quitté ce pays, j’eus
beaucoup de peine à en reprendre le goût.
C’est assez parler, je crois, de ma nourriture. Si je
m’étendais pourtant au long sur ce sujet, je ne ferais, ce me
semble, que ce que font, dans leurs relations, la plupart des
voyageurs, qui s’imaginent qu’il importe fort au lecteur de
savoir s’ils ont fait bonne chère ou non.
Quoi qu’il en soit, j’ai cru que ce détail succinct de ma
nourriture était nécessaire pour empêcher le monde de
– 208 –
s’imaginer qu’il m’a été impossible de subsister pendant trois
ans dans un tel pays et parmi de tels habitants.
Sur le soir, le maître cheval me fit donner une chambre à
six pas de la maison et séparée du quartier des yahous. J’y
étendis quelques bottes de paille et me couvris de mes habits, en
sorte que j’y passai la nuit fort bien et y dormis tranquillement.
Mais je fus bien mieux dans la suite, comme le lecteur verra ciaprès,
lorsque je parlerai de ma manière de vivre en ce pays-là.
– 209 –
Chapitre III
L’auteur s’applique à bien apprendre la langue, et le
Houyhnhnm son maître s’applique à la lui enseigner. Plusieurs
Houyhnhnms viennent voir l’auteur par curiosité. Il fait à son
maître un récit succinct de ses voyages.
Je m’appliquai extrêmement à apprendre la langue, que le
Houyhnhnm mon maître (c’est ainsi que je l’appellerai
désormais), ses enfants et tous ses domestiques avaient
beaucoup d’envie de m’enseigner. Ils me regardaient comme un
prodige, et étaient surpris qu’un animal brut eût toutes les
manières et donnât tous les signes naturels d’un animal
raisonnable. Je montrais du doigt chaque chose et en
demandais le nom, que je retenais dans ma mémoire et que je
ne manquais pas d’écrire sur mon petit registre de voyage
lorsque j’étais seul. À l’égard de l’accent, je tâchais de le prendre
en écoutant attentivement. Mais le bidet alezan m’aida
beaucoup.
Il faut avouer que la prononciation de cette langue me
parut très difficile. Les Houyhnhnms parlent en même temps du
nez et de la gorge ; et leur langue, également nasale et gutturale,
approche beaucoup de celle des Allemands, mais est beaucoup
plus gracieuse et plus expressive. L’empereur Charles-Quint
avait fait cette curieuse observation ; aussi disait-il que s’il avait
à parler à son cheval, il lui parlerait allemand.
Mon maître avait tant d’impatience de me voir parler sa
langue pour pouvoir s’entretenir avec moi et satisfaire sa
curiosité, qu’il employait toutes ses heures de loisir à me donner
des leçons et à m’apprendre tous les termes, tous les tours et
– 210 –
toutes les finesses de cette langue. Il était convaincu, comme il
me l’a avoué depuis, que j’étais un yahou ; mais ma propreté,
ma politesse, ma docilité, ma disposition à apprendre,
l’étonnaient : il ne pouvait allier ces qualités avec celles d’un
yahou, qui est un animal grossier, malpropre et indocile. Mes
habits lui causaient aussi beaucoup d’embarras, s’imaginant
qu’ils étaient une partie de mon corps : car je ne me
déshabillais, le soir, pour me coucher, que lorsque toute la
maison était endormie, et je me levais le matin et m’habillais
avant qu’aucun ne fût éveillé. Mon maître avait envie de
connaître de quel pays je venais, où et comment j’avais acquis
cette espèce de raison qui paraissait dans toutes mes manières,
et de savoir enfin mon histoire. Il se flattait d’apprendre bientôt
tout cela, vu le progrès que je faisais de jour en jour dans
l’intelligence et dans la prononciation de la langue. Pour aider
un peu ma mémoire, je formai un alphabet de tous les mots que
j’avais appris, et j’écrivis tous ces termes avec l’anglais audessous.
Dans la suite, je ne fis point difficulté d’écrire en
présence de mon maître les mots et les phrases qu’il
m’apprenait ; mais il ne pouvait comprendre ce que je faisais,
parce que les Houyhnhnms n’ont aucune idée de l’écriture.
Enfin, au bout de dix semaines, je me vis en état d’entendre
plusieurs de ses questions, et bientôt je fus assez habile pour lui
répondre passablement. Une des premières questions qu’il me
fit, lorsqu’il me crut en état de lui répondre, fut de me
demander de quel pays je venais, et comment j’avais appris à
contrefaire l’animal raisonnable, n’étant qu’un, yahou : car ces
yahous, auxquels il trouvait que je ressemblais par le visage et
par les pattes de devant, avaient bien, disait-il, une espèce de
connaissance, avec des ruses et de la malice, mais ils n’avaient
point cette conception et cette docilité qu’il remarquait en moi.
Je lui répondis que je venais de fort loin, et que j’avais traversé
les mers avec plusieurs autres de mon espèce, porté dans un
grand bâtiment de bois ; que mes compagnons m’avaient mis à
terre sur cette côte et qu’ils m’avaient abandonné. Il me fallut
– 211 –
alors joindre au langage plusieurs signes pour me faire
entendre. Mon maître me répliqua qu’il fallait que je me
trompasse, et que j’avais dit la chose qui n’était pas, c’est-à-dire
que je mentais. (Les Houyhnhnms, dans leur langue, n’ont point
de mot pour exprimer le mensonge ou la fausseté.) Il ne pouvait
comprendre qu’il y eût des terres au delà des eaux de la mer, et
qu’un vil troupeau d’animaux pût faire flotter sur cet élément un
grand bâtiment de bois et le conduire à leur gré. « À peine,
disait-il, un Houyhnhnm en pourrait-il faire autant, et sûrement
il n’en confierait pas la conduite à des yahous. »
Ce mot houyhnhnm, dans leur langue, signifie cheval, et
veut dire selon son étymologie, la perfection de la nature. Je
répondis à mon maître que les expressions me manquaient,
mais que, dans quelque temps, je serais en état de lui dire des
choses qui le surprendraient beaucoup. Il exhorta madame la
cavale son épouse, messieurs ses enfants le poulain et la jument,
et tous ses domestiques à concourir tous avec zèle à me
perfectionner dans la langue, et tous les jours il y consacrait luimême
deux ou trois heures.
Plusieurs chevaux et cavales de distinction vinrent alors
rendre visite à mon maître, excités par la curiosité de voir un
yahou surprenant, qui, à ce qu’on leur avait dit, parlait comme
un Houyhnhnm, et faisait reluire dans ses manières des
étincelles de raison. Ils prenaient plaisir à me faire des
questions à ma portée, auxquelles je répondais comme je
pouvais. Tout cela contribuait à me fortifier dans l’usage de la
langue, en sorte qu’au bout de cinq mois j’entendais tout ce
qu’on me disait et m’exprimais assez bien sur la plupart des
choses.
Quelques Houyhnhnms, qui venaient à la maison pour me
voir et me parler, avaient de la peine à croire que je fusse un vrai
yahou, parce que, disaient-ils, j’avais une peau fort différente de
ces animaux ; ils ne me voyaient, ajoutaient-ils, une peau à peu
– 212 –
près semblable à celle des yahous que sur le visage et sur les
pattes de devant, mais sans poil. Mon maître savait bien ce qui
en était, car une chose qui était arrivée environ quinze jours
auparavant m’avait obligé de lui découvrir ce mystère, que je lui
avais toujours caché jusqu’alors, de peur qu’il ne me prît pour
un vrai yahou et qu’il ne me mît dans leur compagnie.
J’ai déjà dit au lecteur que tous les soirs, quand toute la
maison était couchée, ma coutume était de me déshabiller et de
me couvrir de mes habits. Un jour, mon maître m’envoya de
grand matin son laquais le bidet alezan. Lorsqu’il entra dans ma
chambre, je dormais profondément ; mes habits étaient tombés,
et mes jambes étaient nues. Je me réveillai au bruit qu’il fit, et je
remarquai qu’il s’acquittait de sa commission d’un air inquiet et
embarrassé. Il s’en retourna aussitôt vers son maître et lui
raconta confusément ce qu’il avait vu. Lorsque je fus levé, j’allai
souhaiter le bonjour à Son Honneur (c’est le terme dont on se
sert parmi les Houyhnhnms, comme nous nous servons de ceux
d’altesse, de grandeur et de révérence). Il me dit d’abord ce que
son laquais lui avait raconté le matin ; que je n’étais pas le
même endormi qu’éveillé, et que, lorsque j’étais couché, j’avais
une autre peau que debout.
J’avais jusque-là caché ce secret, comme j’ai dit, pour n’être
point confondu avec la maudite et infâme race des yahous ;
mais, hélas ! il fallut alors me découvrir malgré moi. D’ailleurs,
mes habits et mes souliers commençaient à s’user ; et, comme il
m’aurait fallu bientôt les remplacer par la peau d’un yahou ou
de quelque autre animal, je prévoyais que mon secret ne serait
pas encore longtemps caché. Je dis à mon maître que, dans le
pays d’où je venais, ceux de mon espèce avaient coutume de se
couvrir le corps du poil de certains animaux, préparé avec art,
soit pour l’honnêteté et la bienséance, soit pour se défendre
contre la rigueur des saisons ; que, pour ce qui me regardait,
j’étais prêt à lui faire voir clairement ce que je venais de lui dire ;
que je m’allais dépouiller, et ne lui cacherais seulement que ce
– 213 –
que la nature nous défend de faire voir. Mon discours parut
l’étonner ; il ne pouvait surtout concevoir que la nature nous
obligeât à cacher ce qu’elle nous avait donné. « La nature,
disait-il, nous a-t-elle fait des présents honteux, furtifs et
criminels ? Pour nous, ajouta-t-il, nous ne rougissons point de
ses dons, et ne sommes point honteux de les exposer à la
lumière. Cependant, reprit-il, je ne veux point vous
contraindre. »
Je me déshabillai donc honnêtement, pour satisfaire la
curiosité de Son Honneur, qui donna de grands signes
d’admiration en voyant la configuration de toutes les parties
honnêtes de mon corps. Il leva tous mes vêtements les uns après
les autres, les prenant entre son sabot et son paturon, et les
examina attentivement ; il me flatta, me caressa, et tourna
plusieurs fois autour de moi ; après quoi, il me dit gravement
qu’il était clair que j’étais un vrai yahou, et que je ne différais de
tous ceux de mon espèce qu’en ce que j’avais la chair moins dure
et plus blanche, avec une peau plus douce ; qu’en ce que je
n’avais point de poil sur la plus grande partie de mon corps ;
que j’avais les griffes plus courtes et un peu autrement
configurées, et que j’affectais de ne marcher que sur mes pieds
de derrière. Il n’en voulut pas voir davantage, et me laissa
m’habiller, ce qui me fit plaisir, car je commençais à avoir froid.
Je témoignai à Son Honneur combien il me mortifiait de
me donner sérieusement le nom d’un animal infâme et odieux.
Je le conjurai de vouloir bien m’épargner une dénomination si
ignominieuse et de recommander la même chose à sa famille, à
ses domestiques et à tous ses amis ; mais ce fut en vain. Je le
priai en même temps de vouloir bien ne faire part à personne du
secret que je lui avais découvert touchant mon vêtement, au
moins tant que je n’aurais pas besoin d’en changer, et que, pour
ce qui regardait le laquais alezan, Son Honneur pouvait lui
ordonner de ne point parler de ce qu’il avait vu.
– 214 –
Il me promit le secret, et la chose fut toujours tenue cachée,
jusqu’à ce que mes habits fussent usés et qu’il me fallût chercher
de quoi me vêtir, comme je le dirai dans la suite. Il m’exhorta en
même temps à me perfectionner encore dans la langue, parce
qu’il était beaucoup plus frappé de me voir parler et raisonner
que de me voir blanc et sans poil, et qu’il avait une envie
extrême d’apprendre de moi ces choses admirables que je lui
avais promis de lui expliquer. Depuis ce temps-là, il prit encore
plus de soin de m’instruire. Il me menait avec lui dans toutes les
compagnies, et me faisait partout traiter honnêtement et avec
beaucoup d’égards, afin de me mettre de bonne humeur
(comme il me le dit en particulier), et de me rendre plus
agréable et plus divertissant.
Tous les jours, lorsque j’étais avec lui, outre la peine qu’il
prenait de m’enseigner la langue, il me faisait mille questions à
mon sujet, auxquelles je répondais de mon mieux, ce qui lui
avait donné déjà quelques idées générales et imparfaites de ce
que je lui devais dire en détail dans la suite. Il serait inutile
d’expliquer ici comment je parvins enfin à pouvoir lier avec lui
une conversation longue et sérieuse ; je dirai seulement que le
premier entretien suivi que j’eus fut tel qu’on va voir.
Je dis à Son Honneur que je venais d’un pays très éloigné,
comme j’avais déjà essayé de lui faire entendre, accompagné
d’environ cinquante de mes semblables ; que, dans un vaisseau,
c’est-à-dire dans un bâtiment formé avec des planches, nous
avions traversé les mers. Je lui décrivis la forme de ce vaisseau
le mieux qu’il me fut possible, et, ayant déployé mon mouchoir,
je lui fis comprendre comment le vent qui enflait les voiles nous
faisait avancer. Je lui dis qu’à l’occasion d’une querelle qui
s’était élevée parmi nous, j’avais été exposé sur le rivage de l’île
où j’étais actuellement ; que j’avais été d’abord fort embarrassé,
ne sachant où j’étais, jusqu’à ce que Son Honneur eût eu la
bonté de me délivrer de la persécution des vilains yahous. Il me
demanda alors qui avait formé ce vaisseau, et comment il se
– 215 –
pouvait que les Houyhnhnms de mon pays en eussent donné la
conduite à des animaux bruts ? Je répondis qu’il m’était
impossible de répondre à sa question et de continuer mon
discours, s’il ne me donnait sa parole et s’il ne me promettait
sur son honneur et sur sa conscience de ne point s’offenser de
tout ce que je lui dirais ; qu’à cette condition seule je
poursuivrais mon discours et lui exposerais avec sincérité les
choses merveilleuses que je lui avais promis de lui raconter.
Il m’assura positivement qu’il ne s’offenserait de rien.
Alors, je lui dis que le vaisseau avait été construit par des
créatures qui étaient semblables à moi, et qui, dans mon pays et
dans toutes les parties du monde où j’avais voyagé, étaient les
seuls animaux maîtres, dominants et raisonnables ; qu’à mon
arrivée en ce pays, j’avais été extrêmement surpris de voir les
Houyhnhnms agir comme des créatures douées de raison, de
même que lui et tous ses amis étaient fort étonnés de trouver
des signes de cette raison dans une créature qu’il leur avait plu
d’appeler un yahou, et qui ressemblait, à la vérité, à ces vils
animaux par sa figure extérieure, mais non par les qualités de
son âme. J’ajoutai que, si jamais le Ciel permettait que je
retournasse dans mon pays, et que j’y publiasse la relation de
mes voyages, et particulièrement celle de mon séjour chez les
Houyhnhnms, tout le monde croirait que je dirais la chose qui
n’est point, et que ce serait une histoire fabuleuse et
impertinente que j’aurais inventée ; enfin que, malgré tout le
respect que j’avais pour lui, pour toute son honorable famille et
pour tous ses amis, j’osais assurer qu’on ne croirait jamais dans
mon pays qu’un Houyhnhnm fût un animal raisonnable, et
qu’un yahou ne fût qu’une bête.
– 216 –
Chapitre IV
Idées des Houyhnhnms sur la vérité et sur le mensonge. Les
discours de l’auteur sont censurés par son maître.
Pendant que je prononçais ces dernières paroles, mon
maître paraissait inquiet, embarrassé et comme hors de luimême.
Douter et ne point croire ce qu’on entend dire est, parmi
les Houyhnhnms, une opération d’esprit à laquelle ils ne sont
point accoutumés ; et, lorsqu’on les y force, leur esprit sort pour
ainsi dire hors de son assiette naturelle. Je me souviens même
que, m’entretenant quelquefois avec mon maître au sujet des
propriétés de la nature humaine, telle qu’elle est dans les autres
parties du monde, et ayant occasion de lui parler du mensonge
et de la tromperie, il avait beaucoup de peine à concevoir ce que
je lui voulais dire, car il raisonnait ainsi : l’usage de la parole
nous a été donné pour nous communiquer les uns aux autres ce
que nous pensons, et pour être instruits de ce que nous
ignorons. Or, si on dit la chose qui n’est pas, on n’agit point
selon l’intention de la nature ; on fait un usage abusif de la
parole ; on parle et on ne parle point. Parler, n’est-ce pas faire
entendre ce que l’on pense ? Or, quand vous faites ce que vous
appelez mentir, vous me faites entendre ce que vous ne pensez
point : au lieu de me dire ce qui est, vous me dites ce qui n’est
point ; vous ne parlez donc pas, vous ne faites qu’ouvrir la
bouche pour rendre de vains sons ; vous ne me tirez point de
mon ignorance, vous l’augmentez. Telle est l’idée que les
Houyhnhnms ont de la faculté de mentir, que nous autres
humains possédons dans un degré si parfait et si éminent.
Pour revenir à l’entretien particulier dont il s’agit, lorsque
j’eus assuré Son Honneur que les yahous étaient, dans mon
– 217 –
pays, les animaux maîtres et dominants (ce qui l’étonna
beaucoup), il me demanda si nous avions des Houyhnhnms, et
quel était parmi nous leur état et leur emploi. Je lui répondis
que nous en avions un très grand nombre ; que pendant l’été ils
paissaient dans les prairies, et que pendant l’hiver ils restaient
dans leurs maisons, où ils avaient des yahous pour les servir,
pour peigner leurs crins, pour nettoyer et frotter leur peau, pour
laver leurs pieds, pour leur donner à manger. « Je vous entends,
reprit-il, c’est-à-dire que, quoique vos yahous se flattent d’avoir
un peu de raison, les Houyhnhnms sont toujours les maîtres,
comme ici. Plût au Ciel seulement que nos yahous fussent aussi
dociles et aussi bons domestiques que ceux de votre pays ! Mais
poursuivez, je vous prie. »
Je conjurai Son Honneur de vouloir me dispenser d’en dire
davantage sur ce sujet, parce que je ne pouvais, selon les règles
de la prudence, de la bienséance et de la politesse, lui expliquer
le reste. « Je veux savoir tout, me répliqua-t-il ; continuez, et ne
craignez point de me faire de la peine. – Eh bien ! lui dis-je,
puisque vous le voulez absolument, je vais vous obéir. Les
Houyhnhnms, que nous appelons chevaux, sont parmi nous des
animaux très beaux et très nobles, également vigoureux et
légers à la course. Lorsqu’ils demeurent chez les personnes de
qualité, on leur fait passer le temps à voyager, à courir, à tirer
des chars, et on a pour eux toutes sortes d’attention et d’amitié,
tant qu’ils sont jeunes et qu’ils se portent bien ; mais dès qu’ils
commencent à vieillir ou à avoir quelques maux de jambes, on
s’en défait aussitôt et on les vend à des yahous qui les occupent
à des travaux durs, pénibles, bas et honteux, jusqu’à ce qu’ils
meurent. Alors, on les écorche, on vend leur peau, et on
abandonne leurs cadavres aux oiseaux de proie, aux chiens et
aux loups, qui les dévorent. Telle est, dans mon pays, la fin des
plus beaux et des plus nobles Houyhnhnms. Mais ils ne sont pas
tous aussi bien traités et aussi heureux dans leur jeunesse que
ceux dont je viens de parler ; il y en a qui logent, dès leurs
premières années, chez des laboureurs, chez des charretiers,
– 218 –
chez des voituriers et autres gens semblables, chez qui ils sont
obligés de travailler beaucoup, quoique fort mal nourris. » Je
décrivis alors notre façon de voyager à cheval, et l’équipage d’un
cavalier. Je peignis, le mieux qu’il me fut possible, la bride, la
selle, les éperons, le fouet, sans oublier ensuite tous les harnais
des chevaux qui traînent un carrosse, une charrette ou une
charrue. J’ajoutai que l’on attachait au bout des pieds de tous
nos Houyhnhnms une plaque d’une certaine substance très
dure, appelée fer, pour conserver leur sabot et l’empêcher de se
briser dans les chemins pierreux.
Mon maître parut indigné de cette manière brutale dont
nous traitons les Houyhnhnms dans notre pays. Il me dit qu’il
était très étonné que nous eussions la hardiesse et l’insolence de
monter sur leur dos ; que si le plus vigoureux de ses yahous
osait jamais prendre cette liberté à l’égard du plus petit
Houyhnhnm de ses domestiques, il serait sur-le-champ
renversé, foulé, écrasé, brisé. Je lui répondis que nos
Houyhnhnms étaient ordinairement domptés et dressés à l’âge
de trois ou quatre ans, et que, si quelqu’un d’eux était indocile,
rebelle et rétif, on l’occupait à tirer des charrettes, à labourer la
terre, et qu’on l’accablait de coups.
J’eus beaucoup de peine à faire entendre tout cela à mon
maître, et il me fallut user de beaucoup de circonlocutions pour
exprimer mes idées, parce que la langue des Houyhnhnms n’est
pas riche, et que, comme ils ont peu de passions, ils ont aussi
peu de termes, car ce sont les passions multipliées et subtilisées
qui forment la richesse, la variété et la délicatesse d’une langue.
Il est impossible de représenter l’impression que mon
discours fit sur l’esprit de mon maître, et le noble, courroux
dont il fut saisi lorsque je lui eus exposé la manière dont nous
traitons les Houyhnhnms. Il convint que, s’il y avait un pays où
les yahous fussent les seuls animaux raisonnables, il était juste
qu’ils y fussent les maîtres, et que tous les autres animaux se
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soumissent à leurs lois, vu que la raison doit l’emporter sur la
force. Mais, considérant la figure de mon corps, il ajouta qu’une
créature telle que moi était trop mal faite pour pouvoir être
raisonnable, ou au moins pour se servir de sa raison dans la
plupart des choses de la vie. Il me demanda en même temps si
tous les yahous de mon pays me ressemblaient. Je lui dis que
nous avions à peu près tous la même figure, et que je passais
pour assez bien fait ; que les jeunes mâles et les femelles avaient
la peau plus fine et plus délicate, et que celle des femelles était
ordinairement, dans mon pays, blanche comme du lait. Il me
répliqua qu’il y avait, à la vérité, quelque différence entre les
yahous de sa basse-cour et moi ; que j’étais plus propre qu’eux
et n’étais pas tout à fait si laid ; mais que, par rapport aux
avantages solides, il croyait qu’ils l’emporteraient sur moi ; que
mes pieds de devant et de derrière étaient nus, et que le peu de
poil que j’y avais était inutile, puisqu’il ne suffisait pas pour me
préserver du froid ; qu’à l’égard de mes pieds de devant, ce
n’était pas proprement des pieds, puisque je ne m’en servais
point pour marcher ; qu’ils étaient faibles et délicats, que je les
tenais ordinairement nus, et que la chose dont je les couvrais de
temps en temps n’était ni si forte ni si dure que la chose dont je
couvrais mes pieds de derrière ; que je ne marchais point
sûrement, vu que, si un de mes pieds de derrière venait à
chopper ou à glisser, il fallait nécessairement que je tombasse. Il
se mit alors à critiquer toute la configuration de mon corps, la
platitude de mon visage, la proéminence de mon nez, la
situation de mes yeux, attachés immédiatement au front, en
sorte que je ne pouvais regarder ni à ma droite ni à ma gauche
sans tourner ma tête. Il dit que je ne pouvais manger sans le
secours de mes pieds de devant, que je portais à ma bouche, et
que c’était apparemment pour cela que la nature y avait mis tant
de jointures, afin de suppléer à ce défaut ; qu’il ne voyait pas de
quel usage me pouvaient être tous ces petits membres séparés
qui étaient au bout de mes pieds de derrière ; qu’ils étaient
assurément trop faibles et trop tendres pour n’être pas coupés et
brisés par les pierres et par les broussailles, et que j’avais
– 220 –
besoin, pour y remédier, de les couvrir de la peau de quelque
autre bête ; que mon corps nu et sans poil était exposé au froid,
et que, pour l’en garantir, j’étais contraint de le couvrir de poils
étrangers, c’est-à-dire de m’habiller et de me déshabiller chaque
jour, ce qui était, selon lui, la chose du monde la plus ennuyeuse
et la plus fatigante ; qu’enfin il avait remarqué que tous les
animaux de son pays avaient une horreur naturelle des yahous
et les fuyaient, en sorte que, supposant que nous avions, dans
mon pays, reçu de la nature le présent de la raison, il ne voyait
pas comment, même avec elle, nous pouvions guérir cette
antipathie naturelle que tous les animaux ont pour ceux de
notre espèce, et, par conséquent, comment nous pouvions en
tirer aucun service. « Enfin, ajouta-t-il, je ne veux pas aller plus
loin sur cette matière ; je vous tiens quitte de toutes les réponses
que vous pourriez me faire, et vous prie seulement de vouloir
bien me raconter l’histoire de votre vie, et de me décrire le pays
où vous êtes né. »
Je répondis que j’étais disposé à lui donner satisfaction sur
tous les points qui intéressaient sa curiosité ; mais que je
doutais fort qu’il me fût possible de m’expliquer assez
clairement sur des matières dont Son Honneur ne pouvait avoir
aucune idée, vu que je n’avais rien remarqué de semblable dans
son pays ; que néanmoins je ferais mon possible, et que je
tâcherais de m’exprimer par des similitudes et des métaphores,
le priant de m’excuser si je ne me servais pas des termes
propres.
Je lui dis donc que j’étais né d’honnêtes parents, dans une
île qu’on appelait l’Angleterre, qui était si éloignée que le plus
vigoureux des Houyhnhnms pourrait à peine faire ce voyage
pendant la course annuelle du soleil ; que j’avais d’abord exercé
la chirurgie, qui est l’art de guérir les blessures ; que mon pays
était gouverné par une femelle que nous appelions la reine ; que
je l’avais quitté pour tâcher de m’enrichir et de mettre à mon
retour ma famille un peu à son aise ; que, dans le dernier de mes
– 221 –
voyages, j’avais été capitaine de vaisseau, ayant environ
cinquante yahous sous moi, dont la plupart étaient morts en
chemin, de sorte que j’avais été obligé de les remplacer par
d’autres tirés de diverses nations ; que notre vaisseau avait été
deux fois en danger de faire naufrage, la première fois par une
violente tempête, et la seconde pour avoir heurté contre un
rocher.
Ici mon maître m’interrompit pour me demander comment
j’avais pu engager des étrangers de différentes contrées à se
hasarder de venir avec moi après les périls que j’avais courus et
les pertes que j’avais faites. Je lui répondis que tous étaient des
malheureux qui n’avaient ni feu ni lieu, et qui avaient été
obligés de quitter leur pays, soit à cause du mauvais état de
leurs affaires, soit pour les crimes qu’ils avaient commis ; que
quelques-uns avaient été ruinés par les procès, d’autres par la
débauche, d’autres par le jeu ; que la plupart étaient des traîtres,
des assassins, des voleurs, des empoisonneurs, des brigands,
des parjures, des faussaires, des faux monnayeurs, des soldats
déserteurs, et presque tous des échappés de prison ; qu’enfin
nul d’eux n’osait retourner dans son pays de peur d’y être pendu
ou d’y pourrir dans un cachot.
Pendant ce discours, mon maître fut obligé de
m’interrompre plusieurs fois. J’usai de beaucoup de
circonlocutions pour lui donner l’idée de tous ces crimes qui
avaient obligé la plupart de ceux de ma suite à quitter leur pays.
Il ne pouvait concevoir à quelle intention ces gens-là avaient
commis ces forfaits, et ce qui les y avait pu porter. Pour lui
éclaircir un peu cet article, je tâchai de lui donner une idée du
désir insatiable que nous avions tous de nous agrandir et de
nous enrichir, et des funestes effets du luxe, de l’intempérance,
de la malice et de l’envie ; mais je ne pus lui faire entendre tout
cela que par des exemples et des hypothèses, car il ne pouvait
comprendre que tous ces vices existassent réellement ; aussi me
parut-il comme une personne dont l’imagination est frappée du
– 222 –
récit d’une chose qu’elle n’a jamais vue, et dont elle n’a jamais
entendu parler, qui baisse les yeux et ne peut exprimer par ses
paroles sa surprise et son indignation.
Ces idées, pouvoir, gouvernement, guerre, loi, punition et
plusieurs autres idées pareilles, ne peuvent se représenter dans
la langue des Houyhnhnms que par de longues périphrases.
J’eus donc beaucoup de peine lorsqu’il me fallut faire à mon
maître une relation de l’Europe, et particulièrement de
l’Angleterre, ma patrie.
– 223 –
Chapitre V
L’auteur expose à son maître ce qui ordinairement allume la
guerre entre les princes de l’Europe ; il lui explique ensuite
comment les particuliers se font la guerre les uns aux autres.
Portraits des procureurs et des Juges d’Angleterre.
Le lecteur observera, s’il lui plaît, que ce qu’il va lire est
l’extrait de plusieurs conversations que j’ai eues en différentes
fois, pendant deux années, avec le Houyhnhnm mon maître.
Son Honneur me faisait des questions et exigeait de moi des
récits détaillés à mesure que j’avançais dans la connaissance et
dans l’usage de la langue. Je lui exposai le mieux qu’il me fut
possible l’état de toute l’Europe ; je discourus sur les arts, sur les
manufactures, sur le commerce, sur les sciences, et les réponses
que je fis à toutes, ses demandes furent le sujet d’une
conversation inépuisable ; mais je ne rapporterai ici que la
substance des entretiens que nous eûmes au sujet de ma patrie ;
et, y donnant le plus d’ordre qu’il me sera possible, je
m’attacherai moins aux temps et aux circonstances qu’à l’exacte
vérité. Tout ce qui m’inquiète est la peine que j’aurai à rendre
avec grâce et avec énergie les beaux discours de mon maître et
ses raisonnements solides ; mais je prie le lecteur d’excuser ma
faiblesse et mon incapacité, et de s’en prendre aussi un peu à la
langue défectueuse dans laquelle je suis à présent obligé de
m’exprimer.
Pour obéir donc aux ordres de mon maître, un jour je lui
racontai la dernière révolution arrivée en Angleterre par
l’invasion du prince d’Orange, et la guerre que ce prince
ambitieux fit ensuite au roi de France, le monarque le plus
puissant de l’Europe, dont la gloire était répandue dans tout
– 224 –
l’univers et qui possédait toutes les vertus royales. J’ajoutai que
la reine Anne, qui avait succédé au prince d’Orange, avait
continué cette guerre, où toutes les puissances de la chrétienté
étaient engagées. Je lui dis que cette guerre funeste avait pu
faire périr jusqu’ici environ un million de yahous ; qu’il y avait
eu plus de cent villes assiégées et prises, et plus de trois cents
vaisseaux brûlés ou coulés à fond.
Il me demanda alors quels étaient les causes et les motifs
les plus ordinaires de nos querelles et de ce que j’appelais la
guerre. Je répondis que ces causes étaient innombrables et que
je lui en dirais seulement les principales. « Souvent, lui dis-je,
c’est l’ambition de certains princes qui ne croient jamais
posséder assez de terre ni gouverner assez de peuples.
Quelquefois, c’est la politique des ministres, qui veulent donner
de l’occupation aux sujets mécontents. Ç’a été quelquefois le
partage des esprits dans le choix des opinions. L’un croit que
siffler est une bonne action, l’autre que c’est un crime ; l’un dit
qu’il faut porter des habits blancs, l’autre qu’il faut s’habiller de
noir, de rouge, de gris ; l’un dit qu’il faut porter un petit chapeau
retroussé, l’autre dit qu’il en faut porter un grand dont les bords
tombent sur les oreilles, etc. » J’imaginai exprès ces exemples
chimériques, ne voulant pas lui expliquer les causes véritables
de nos dissensions par rapport à l’opinion, vu que j’aurais eu
trop de peine et de honte à les lui faire entendre. J’ajoutai que
nos guerres n’étaient jamais plus longues et plus sanglantes que
lorsqu’elles étaient causées par ces opinions diverses, que des
cerveaux échauffés savaient faire valoir de part et d’autre, et
pour lesquelles ils excitaient à prendre les armes.
Je continuai ainsi : « Deux princes ont été en guerre parce
que tous deux voulaient dépouiller un troisième de ses États,
sans y avoir aucun droit ni l’un ni l’autre. Quelquefois un
souverain en a attaqué un autre de peur d’en être attaqué. On
déclare la guerre à son voisin, tantôt parce qu’il est trop fort,
tantôt parce qu’il est trop faible. Souvent ce voisin a des choses
– 225 –
qui nous manquent, et nous avons des choses aussi qu’il n’a
pas ; alors on se bat pour avoir tout ou rien. Un autre motif de
porter la guerre dans un pays est lorsqu’on le voit désolé par la
famine, ravagé par la peste, déchiré par les factions. Une ville
est à la bienséance d’un prince, et la possession d’une petite
province arrondit son État : sujet de guerre. Un peuple est
ignorant, simple, grossier et faible ; on l’attaque, on en massacre
la moitié, on réduit l’autre à l’esclavage, et cela pour le civiliser.
Une guerre fort glorieuse est lorsqu’un souverain généreux vient
au secours d’un autre qui l’a appelé, et qu’après avoir chassé
l’usurpateur, il s’empare lui-même des États qu’il a secourus,
tue, met dans les fers ou bannit le prince qui avait imploré son
assistance. La proximité du sang, les alliances, les mariages,
sont autant de sujets de guerre parmi les princes ; plus ils sont
proches parents, plus ils sont près d’être ennemis. Les nations
pauvres sont affamées, les nations riches sont ambitieuses ; or,
l’indigence et l’ambition aiment également les changements et
les révolutions. Pour toutes ces raisons, vous voyez bien que,
parmi nous, le métier d’un homme de guerre est le plus beau de
tous les métiers ; car, qu’est-ce qu’un homme de guerre ? C’est
un yahou payé pour tuer de sang-froid ses semblables qui ne lui
ont fait aucun mal.
— Vraiment, ce que vous venez de me dire des causes
ordinaires de vos guerres, me répliqua Son Honneur, me donne
une haute idée de votre raison ! Quoi qu’il en soit, il est heureux
pour vous qu’étant si méchants, vous soyez hors d’état de vous
faire beaucoup de mal ; car, quelque chose que vous m’ayez dite
des effets terribles de vos guerres cruelles où il périt tant de
monde, je crois, en vérité, que vous m’avez dit la chose qui n’est
point. La nature vous a donné une bouche plate sur un visage
plat : ainsi, je ne vois pas comment vous pouvez vous mordre,
que de gré à gré. À l’égard des griffes que vous avez aux pieds de
devant et de derrière, elles sont si faibles et si courtes qu’en
vérité un seul de nos yahous en déchirerait une douzaine
comme vous. »
– 226 –
Je ne pus m’empêcher de secouer la tête et de sourire de
l’ignorance de mon maître. Comme je savais un peu l’art de la
guerre, je lui fis une ample description de nos canons, de nos
couleuvrines, de nos mousquets, de nos carabines, de nos
pistolets, de nos boulets, de notre poudre, de nos sabres, de nos
baïonnettes ; je lui peignis les sièges de places, les tranchées, les
attaques, les sorties, les mines et les contre-mines, les assauts,
les garnisons passées au fil de l’épée ; je lui expliquai nos
batailles navales ; je lui représentai de nos gros vaisseaux
coulant à fond avec tout leur équipage, d’autres criblés de coups
de canon, fracassés et brûlés au milieu des eaux ; la fumée, le
feu, les ténèbres, les éclairs, le bruit ; les gémissements des
blessés, les cris des combattants, les membres sautant en l’air, la
mer ensanglantée et couverte de cadavres ; je lui peignis ensuite
nos combats sur terre, où il y avait encore beaucoup plus de
sang versé, et où quarante mille combattants périssaient en un
jour, de part et d’autre ; et, pour faire valoir un peu le courage et
la bravoure de mes chers compatriotes, je dis que je les avais
une fois vus dans un siége faire heureusement sauter en l’air
une centaine d’ennemis, et que j’en avais vu sauter encore
davantage dans un combat sur mer, en sorte que les membres
épars de tous ces yahous semblaient tomber des nues, ce qui
avait formé un spectacle fort agréable à nos yeux.
J’allais continuer et faire encore quelque belle description,
lorsque Son Honneur m’ordonna de me taire. « Le naturel du
yahou, me dit-il, est si mauvais que je n’ai point de peine à
croire que tout ce que vous venez de raconter ne soit possible,
dès que vous lui supposez une force et une adresse égales à sa
méchanceté et à sa malice. Cependant, quelque mauvaise idée
que j’eusse de cet animal, elle n’approchait point de celle que
vous venez de m’en donner. Votre discours me trouble l’esprit,
et me met dans une situation où je n’ai jamais été ; je crains que
mes sens, effrayés des horribles images que vous leur avez
tracées, ne viennent peu à peu à s’y accoutumer. Je hais les
– 227 –
yahous de ce pays ; mais, après tout, je leur pardonne toutes
leurs qualités odieuses, puisque la nature les a faits tels, et qu’ils
n’ont point la raison pour se gouverner et se corriger ; mais
qu’une créature qui se flatte d’avoir cette raison en partage soit
capable de commettre des actions si détestables et de se livrer à
des excès si horribles, c’est ce que je ne puis comprendre, et ce
qui me fait conclure en même temps que l’état des brutes est
encore préférable à une raison corrompue et dépravée ; mais, de
bonne foi, votre raison est-elle une vraie raison ? N’est-ce point
plutôt un talent que la nature vous a donné pour perfectionner
tous vos vices ? Mais, ajouta-t-il, vous ne m’en avez que trop dit
au sujet de ce que vous appelez la guerre. Il y a un autre article
qui intéresse ma curiosité. Vous m’avez dit, ce me semble, qu’il
y avait dans cette troupe de yahous qui vous accompagnait sur
votre vaisseau des misérables que les procès avaient ruinés et
dépouillés de tout, et que c’était la loi qui les avait mis en ce
triste état. Comment se peut-il que la loi produise de pareils
effets ? D’ailleurs, qu’est-ce que cette loi ? Votre nature et votre
raison ne vous suffisent-elles pas, et ne vous prescrivent-elles
pas assez clairement ce que vous devez faire et ce que vous ne
devez point faire ? »
Je répondis à Son Honneur que je n’étais pas absolument
versé dans la science de la loi ; que le peu de connaissance que
j’avais de la jurisprudence, je l’avais puisé dans le commerce de
quelques avocats que j’avais autrefois consultés sur mes
affaires ; que cependant j’allais lui débiter sur cet article ce que
je savais. Je lui parlai donc ainsi :
« Le nombre de ceux qui s’adonnent à la jurisprudence
parmi nous et qui font profession d’interpréter la loi est infini et
surpasse celui des chenilles. Ils ont entre eux toutes sortes
d’étages, de distinctions et de noms. Comme leur multitude
énorme rend leur métier peu lucratif, pour faire en sorte qu’il
donne au moins de quoi vivre, ils ont recours à l’industrie et au
manège. Ils ont appris, dès leurs premières années, l’art
– 228 –
merveilleux de prouver, par un discours entortillé, que le noir
est blanc et que le blanc est noir. — Ce sont donc eux qui ruinent
et dépouillent les autres par leur habileté ? reprit Son Honneur.
— Oui, sans doute, lui répliquai-je, et je vais vous en donner un
exemple, afin que vous puissiez mieux concevoir ce que je vous
ai dit.
« Je suppose que mon voisin a envie d’avoir ma vache ;
aussitôt il va trouver un procureur, c’est-à-dire un docte
interprète de la pratique de la loi, et lui promet une récompense
s’il peut faire voir que ma vache n’est point à moi. Je suis obligé
de m’adresser aussi à un yahou de la même profession pour
défendre mon droit, car il ne m’est pas permis par la loi de me
défendre moi-même. Or, moi, qui assurément ai de mon côté la
justice et le bon droit, je ne laisse pas de me trouver alors dans
deux embarras considérables : le premier est que le yahou
auquel j’ai eu recours pour plaider ma cause est, par état et
selon l’esprit de sa profession, accoutumé dès sa jeunesse à
soutenir le faux, en sorte qu’il se trouve comme hors de son
élément lorsque je lui donne la vérité pure et nue à défendre ; il
ne sait alors comment s’y prendre ; le second embarras est que
ce même procureur, malgré la simplicité de l’affaire dont je l’ai
chargé, est pourtant obligé de l’embrouiller, pour se conformer
à l’usage de ses confrères, et pour la traîner en longueur autant
qu’il est possible ; sans quoi ils l’accuseraient de gâter le métier
et de donner mauvais exemple. Cela étant, pour me tirer
d’affaire il ne me reste que deux moyens : le premier est d’aller
trouver le procureur de ma partie et de tâcher de le corrompre
en lui donnant le double de ce qu’il espère recevoir de son
client, et vous jugez bien qu’il ne m’est pas difficile de lui faire
goûter une proposition aussi avantageuse ; le second moyen, qui
peut-être vous surprendra, mais qui n’est pas moins infaillible,
est de recommander à ce yahou qui me sert d’avocat de plaider
ma cause un peu confusément, et de faire entrevoir aux juges
qu’effectivement ma vache pourrait bien n’être pas à moi, mais
à mon voisin. Alors les juges, peu accoutumés aux choses claires
– 229 –
et simples, feront plus d’attention aux subtils arguments de
mon avocat, trouveront ; du goût à l’écouter et à balancer le
pour et le contre, et, en ce cas, seront bien plus disposés à juger
en ma faveur que si on se contentait de leur prouver mon droit
en quatre mots. C’est une maxime parmi les juges que tout ce
qui a été jugé ci-devant a été bien jugé. Aussi ont-ils grand soin
de conserver dans un greffe tous les arrêts antérieurs, même
ceux que l’ignorance a dictés, et qui sont le plus manifestement
opposés à l’équité et à la droite raison. Ces arrêts antérieurs
forment ce qu’on appelle la jurisprudence ; on les produit
comme des autorités, et il n’y a rien qu’on ne prouve et qu’on ne
justifie en les citant. On commence néanmoins depuis peu à
revenir de l’abus où l’on était de donner tant de force à l’autorité
des choses jugées ; on cite des jugements pour et contre, on
s’attache à faire voir que les espèces ne peuvent jamais être
entièrement semblables, et j’ai ouï dire à un juge très habile que
les arrêts sont pour ceux qui les obtiennent. Au reste, l’attention
des juges se tourne toujours plutôt vers les circonstances que
vers le fond d’une affaire. Par exemple, dans le cas de ma vache,
ils voudront savoir si elle est rouge ou noire, si elle a de longues
cornes, dans quel champ elle a coutume de paître, combien elle
rend de lait par jour, et ainsi du reste ; après quoi, ils se mettent
à consulter les anciens arrêts. La cause est mise de temps en
temps sur le bureau ; heureux si elle est jugée au bout de dix
ans ! Il faut observer encore que les gens de loi ont une langue à
part, un jargon qui leur est propre, une façon de s’exprimer que
les autres n’entendent point ; c’est dans cette belle langue
inconnue que les lois sont écrites, lois multipliées à l’infini et
accompagnées d’exceptions innombrables. Vous voyez que,
dans ce labyrinthe, le bon droit s’égare aisément, que le meilleur
procès est très difficile à gagner, et que, si un étranger, né à trois
cents lieues de mon pays, s’avisait de venir me disputer un
héritage qui est dans ma famille depuis trois cents ans, il
faudrait peut-être trente ans pour terminer ce différend et vider
entièrement cette difficile affaire.
– 230 –
— C’est dommage, interrompit mon maître, que des gens
qui ont tant de génie et de talents ne tournent pas leur esprit
d’un autre côté et n’en fassent pas un meilleur usage. Ne
vaudrait-il pas mieux, ajouta-t-il, qu’ils s’occupassent à donner
aux autres des leçons de sagesse et de vertu, et qu’ils fissent part
au public de leurs lumières ? Car ces habiles gens possèdent
sans doute toutes les sciences.
— Point du tout, répliquai-je ; ils ne savent que leur métier,
et rien autre chose ; ce sont les plus grands ignorants du monde
sur toute autre matière : ils sont ennemis de la belle littérature
et de toutes les sciences, et, dans le commerce ordinaire de la
vie, ils paraissent stupides, pesants, ennuyeux, impolis. Je parle
en général, car il s’en trouve quelques-uns qui sont spirituels,
agréables et galants. »
– 231 –
Chapitre VI
Du luxe, de l’intempérance, et des maladies qui règnent en
Europe. Caractère de la noblesse.
Mon maître ne pouvait comprendre comment toute cette
race de patriciens était si malfaisante et si redoutable.
« Quel motif, disait-il, les porte à faire un tort si
considérable à ceux qui ont besoin de leur secours ? et que
voulez-vous dire par cette récompense que l’on promet à un
procureur quand on le charge d’une affaire ? »
Je lui répondis que c’était de l’argent. J’eus un peu de peine
à lui faire entendre ce que ce mot signifiait ; je lui expliquai nos
différentes espèces de monnaies et les métaux dont elles étaient
composées ; je lui en fis connaître l’utilité, et lui dis que
lorsqu’on en avait beaucoup on était heureux ; qu’alors on se
procurait de beaux habits, de belles maisons, de belles terres,
qu’on faisait bonne chère, et qu’on avait à son choix tout ce
qu’on pouvait désirer ; que, pour cette raison, nous ne croyions
jamais avoir assez d’argent, et que, plus nous en avions, plus
nous en voulions avoir ; que le riche oisif jouissait du travail du
pauvre, qui, pour trouver de quoi se nourrir, suait du matin
jusqu’au soir et n’avait pas un moment de relâche.
« Eh quoi ! interrompit Son Honneur, toute la terre
n’appartient-elle pas à tous les animaux, et n’ont-ils pas un droit
égal aux fruits qu’elle produit pour leur nourriture ? Pourquoi y
a-t-il des yahous privilégiés qui recueillent ces fruits à
l’exclusion de leurs semblables ? Et si quelques-uns y
prétendent un droit plus particulier, ne doit-ce pas être
– 232 –
principalement ceux qui, par leur travail, ont contribué à rendre
la terre fertile ?
— Point du tout, lui répondis-je ; ceux qui font vivre tous
les autres par la culture de la terre sont justement ceux qui
meurent de faim.
— Mais, me dit-il, qu’avez-vous entendu par ce mot de
bonne chère, lorsque vous m’avez dit qu’avec de l’argent on
faisait bonne chère dans votre pays ? »
Je me mis alors à lui indiquer les mets les plus exquis dont
la table des riches est ordinairement couverte, et les manières
différentes dont on apprête les viandes. Je lui dis sur cela tout
ce qui me vint à l’esprit, et lui appris que, pour bien assaisonner
ces viandes, et surtout pour avoir de bonnes liqueurs à boire,
nous équipions des vaisseaux et entreprenions de longs et
dangereux voyages sur la mer ; en sorte qu’avant que de pouvoir
donner une honnête collation à quelques personnes de qualité,
il fallait avoir envoyé plusieurs vaisseaux dans les quatre parties
du monde.
« Votre pays, repartit-il, est donc bien misérable, puisqu’il
ne fournit pas de quoi nourrir ses habitants ! Vous n’y trouvez
pas même de l’eau, et vous êtes obligés de traverser les mers
pour chercher de quoi boire ! »
Je lui répliquai que l’Angleterre, ma patrie, produisait trois
fois plus de nourriture que ses habitants n’en pouvaient
consommer, et qu’à l’égard de la boisson, nous composions une
excellente liqueur avec le suc de certains fruits ou avec l’extrait
de quelques grains ; qu’en un mot, rien ne manquait à nos
besoins naturels ; mais que, pour nourrir notre luxe et notre
intempérance, nous envoyions dans les pays étrangers ce qui
croissait chez nous, et que nous en rapportions en échange de
quoi devenir malades et vicieux ; que cet amour du luxe, de la
– 233 –
bonne chère et du plaisir était le principe de tous les
mouvements de nos yahous ; que, pour y atteindre, il fallait
s’enrichir ; que c’était ce qui produisait les filous, les voleurs, les
pipeurs, les parjures, les flatteurs, les suborneurs, les faussaires,
les faux témoins, les menteurs, les joueurs, les imposteurs, les
fanfarons, les mauvais auteurs, les empoisonneurs, les précieux
ridicules, les esprits forts. Il me fallut définir tous ces termes.
J’ajoutai que la peine que nous prenions d’aller chercher
du vin dans les pays étrangers n’était pas faute d’eau ou d’autre
liqueur bonne à boire, mais parce que le vin était une boisson
qui nous rendait gais, qui nous faisait en quelque manière sortir
hors de nous-mêmes, qui chassait de notre esprit toutes les
idées sérieuses ; qui remplissait notre tête de mille imaginations
folles ; qui rappelait le courage, bannissait la crainte, et nous
affranchissait pour un temps de la tyrannie de la raison. « C’est,
continuai-je, en fournissant aux riches toutes les choses dont ils
ont besoin que notre petit peuple s’entretient. Par exemple,
lorsque je suis chez moi et que je suis habillé comme je dois
l’être, je porte sur mon corps l’ouvrage de cent ouvriers. Un
millier de mains ont contribué à bâtir et à meubler ma maison,
et il en a fallu encore cinq ou six fois plus pour habiller ma
femme. »
J’étais sur le point de lui peindre certains yahous qui
passent leur vie auprès de ceux qui sont menacés de la perdre,
c’est-à-dire nos médecins. J’avais dit à Son Honneur que la
plupart de mes compagnons de voyage étaient morts de
maladie ; mais il n’avait qu’une idée fort imparfaite de ce que je
lui avais dit.
Il s’imaginait que nous mourions comme tous les autres
animaux, et que nous n’avions d’autre maladie que de la
faiblesse et de la pesanteur un moment avant que de mourir, à
moins que nous n’eussions été blessés par quelque accident. Je
fus donc obligé de lui expliquer la nature et la cause de nos
– 234 –
diverses maladies. Je lui dis que nous mangions sans avoir faim,
que nous buvions sans avoir soif ; que nous passions les nuits à
avaler des liqueurs brûlantes sans manger un seul morceau, ce
qui enflammait nos entrailles, ruinait notre estomac et
répandait dans tous nos membres une faiblesse et une langueur
mortelles ; enfin, que je ne finirais point si je voulais lui exposer
toutes les maladies auxquelles nous étions sujets ; qu’il y en
avait au moins cinq ou six cents par rapport à chaque membre,
et que chaque partie, soit interne, soit externe, en avait une
infinité qui lui étaient propres.
« Pour guérir tous ces maux, ajoutai-je, nous avons des
yahous qui se consacrent uniquement à l’étude du corps
humain, et qui prétendent, par des remèdes efficaces, extirper
nos maladies, lutter contre la nature même et prolonger nos
vies. » Comme j’étais du métier, j’expliquai avec plaisir à Son
Honneur la méthode de nos médecins et tous nos mystères de
médecine. « Il faut supposer d’abord, lui dis-je, que toutes nos
maladies viennent de réplétion, d’où nos médecins concluent
sensément que l’évacuation est nécessaire, soit par en haut soit
par en bas. Pour cela, ils font un choix d’herbes, de minéraux,
de gommes, d’huiles, d’écailles, de sels, d’excréments, d’écorces
d’arbres, de serpents, de crapauds, de grenouilles, d’araignées,
de poissons, et de tout cela ils nous composent une liqueur
d’une odeur et d’un goût abominables, qui soulève le coeur, qui
fait horreur, qui révolte tous les sens. C’est cette liqueur que nos
médecins nous ordonnent de boire. Tantôt ils tirent de leur
magasin d’autres drogues, qu’ils nous font prendre : c’est alors
ou une médecine qui purge les entrailles et cause d’effroyables
tranchées, ou bien un remède qui lave et relâche les intestins.
Nous avons d’autres maladies qui n’ont rien de réel que leur
idée. Ceux qui sont attaqués de cette sorte de mal s’appellent
malades imaginaires. Il y a aussi pour les guérir des remèdes
imaginaires ; mais souvent nos médecins donnent ces remèdes
pour les maladies réelles. En général, les fortes maladies
– 235 –
d’imagination attaquent nos femelles ; mais nous connaissons
certains spécifiques naturels pour les guérir sans douleur. »
Un jour, mon maître me fit un compliment que je ne
méritais pas. Comme je lui parlais des gens de qualité
d’Angleterre, il me dit qu’il croyait que j’étais gentilhomme,
parce que j’étais beaucoup plus propre et bien mieux fait que
tous les yahous de son pays, quoique je leur fusse fort inférieur
pour la force et pour l’agilité ; que cela venait sans doute de ma
différente manière de vivre et de ce que je n’avais pas seulement
la faculté de parler, mais que j’avais encore quelques
commencements de raison qui pourraient se perfectionner dans
la suite par le commerce que j’aurais avec lui.
Il me fit observer en même temps que, parmi les
Houyhnhnms, on remarquait que les blancs et les alezans bruns
n’étaient pas si bien faits que les bais châtains, les grispommelés
et les noirs ; que ceux-là ne naissaient pas avec les
mêmes talents et les mêmes dispositions que ceux-ci ; que pour
cela ils restaient toute leur vie dans l’état de servitude qui leur
convenait, et qu’aucun d’eux ne songeait à sortir de ce rang pour
s’élever à celui de maître, ce qui paraîtrait dans le pays une
chose énorme et monstrueuse. « Il faut, disait-il, rester dans
l’état où la nature nous a fait éclore ; c’est l’offenser, c’est se
révolter contre elle que de vouloir sortir du rang dans lequel elle
nous a donné d’être. Pour vous, ajouta-t-il, vous êtes sans doute
né ce que vous êtes ; car vous tenez du Ciel votre esprit et votre
noblesse, c’est-à-dire votre bon esprit et votre bon naturel. »
Je rendis à Son Honneur de très humbles actions de grâces
de la bonne opinion qu’il avait de moi, mais je l’assurai en
même temps que ma naissance était très basse, étant né
seulement d’honnêtes parents, qui m’avaient donné une assez
bonne éducation. Je lui dis que la noblesse parmi nous n’avait
rien de commun avec l’idée qu’il en avait conçue ; que nos
jeunes gentilshommes étaient nourris dès leur enfance dans
– 236 –
l’oisiveté et dans le luxe ; que, lorsqu’ils avaient consumé en
plaisirs tout leur bien et qu’ils se voyaient entièrement ruinés,
ils se mariaient, à qui ? À une femelle de basse naissance, laide,
mal faite, malsaine, mais riche ; qu’alors il naissait d’eux des
enfants mal constitués, noués, scrofuleux, difformes, ce qui
continuait quelquefois jusqu’à la troisième génération.
– 237 –
Chapitre VII
Parallèle des yahous et des hommes.
Le lecteur sera peut-être scandalisé des portraits fidèles
que je fis alors de l’espèce humaine et de la sincérité avec
laquelle j’en parlai devant un animal superbe, qui avait déjà une
si mauvaise opinion de tous les yahous ; mais j’avoue
ingénument que le caractère des Houyhnhnms et les excellentes
qualités de ces vertueux quadrupèdes avaient fait une telle
impression sur mon esprit, que je ne pouvais les comparer à
nous autres humains sans mépriser tous mes semblables. Ce
mépris me les fit regarder comme presque indignes de tout
ménagement. D’ailleurs, mon maître avait l’esprit très
pénétrant, et remarquait tous les jours dans ma personne des
défauts énormes dont je ne m’étais jamais aperçu, et que je
regardais tout au plus comme de fort légères imperfections. Ses
censures judicieuses m’inspirèrent un esprit critique et
misanthrope, et l’amour qu’il avait pour la vérité me fit détester
le mensonge et fuir le déguisement dans mes récits.
Mais j’avouerai encore ingénument un autre principe de
ma sincérité. Lorsque j’eus passé une année parmi les
Houyhnhnms, je conçus pour eux tant d’amitié, de respect,
d’estime et de vénération que je résolus alors de ne jamais
songer à retourner dans mon pays, mais de finir mes jours dans
cette heureuse contrée, où le Ciel m’avait conduit pour
m’apprendre à cultiver la vertu. Heureux si ma résolution eût
été efficace ! Mais la fortune, qui m’a toujours persécuté, n’a pas
permis que je pusse jouir de ce bonheur. Quoi qu’il en soit, à
présent que je suis en Angleterre, je me sais bon gré de n’avoir
pas tout dit et d’avoir caché aux Houyhnhnms les trois quarts de
– 238 –
nos extravagances et de nos vices ; je palliais même de temps en
temps, autant qu’il m’était possible, les défauts de mes
compatriotes. Lors même que je les révélais, j’usais de
restrictions mentales, et tâchais de dire le faux sans mentir.
N’étais-je pas en cela tout à fait excusable ? Qui est-ce qui n’est
pas un peu partial quand il s’agit de sa chère patrie ? J’ai
rapporté jusqu’ici la substance de mes entretiens avec mon
maître durant le temps que j’eus l’honneur d’être à son service ;
mais, pour éviter d’être long, j’ai passé sous silence plusieurs
autres articles.
Un jour, il m’envoya chercher de grand matin, et
m’ordonnant de m’asseoir à quelque distance de lui (honneur
qu’il ne m’avait point encore fait), il me parla ainsi :
« J’ai repassé dans mon esprit tout ce que vous m’avez dit,
soit à votre sujet, soit au sujet de votre pays. Je vois clairement
que vous et vos compatriotes avez une étincelle de raison, sans
que je puisse deviner comment ce petit lot vous est échu ; mais
je vois aussi que l’usage que vous en faites n’est que pour
augmenter tous vos défauts naturels et pour en acquérir
d’autres que la nature ne vous avait point donnés. Il est certain
que vous ressemblez aux yahous de ce pays-ci pour la figure
extérieure, et qu’il ne vous manque, pour être parfaitement tel
qu’eux, que de la force, de l’agilité et des griffes plus longues.
Mais du côté des moeurs, la ressemblance est entière. Ils se
haïssent mortellement les uns les autres, et la raison que nous
avons coutume d’en donner est qu’ils voient mutuellement leur
laideur et leur figure odieuse, sans qu’aucun d’eux considère la
sienne propre. Comme vous avez un petit grain de raison, et que
vous avez compris que la vue réciproque de la figure
impertinente de vos corps était pareillement une chose
insupportable et qui vous rendrait odieux les uns aux autres,
vous vous êtes avisés de les couvrir, par prudence et par amourpropre
; mais malgré cette précaution, vous ne vous haïssez pas
moins, parce que d’autres sujets de division, qui règnent parmi
– 239 –
nos yahous, règnent aussi parmi vous. Si, par exemple, nous
jetons à cinq yahous autant de viande qu’il en suffirait pour en
rassasier cinquante, ces cinq animaux, gourmands et voraces,
au lieu de manger en paix ce qu’on leur donne en abondance, se
jettent les uns sur les autres, se mordent, se déchirent, et
chacun d’eux veut manger tout, en sorte que nous sommes
obligés de les faire tous repaître à part, et même de lier ceux qui
sont rassasiés, de peur qu’ils n’aillent se jeter sur ceux qui ne le
sont pas encore. Si une vache dans le voisinage meurt de
vieillesse ou par accident, nos yahous n’ont pas plutôt appris
cette agréable nouvelle, que les voilà tous en campagne,
troupeau contre troupeau, basse-cour contre basse-cour ; c’est à
qui s’emparera de la vache. On se bat, on s’égratigne, on se
déchire, jusqu’à ce que la victoire penche d’un côté, et, si on ne
se massacre pas, c’est qu’on n’a pas la raison des yahous
d’Europe pour inventer des machines meurtrières et des armes
massacrantes. Nous avons, en quelques endroits de ce pays, de
certaines pierres luisantes de différentes couleurs, dont nos
yahous sont fort amoureux. Lorsqu’ils en trouvent, ils font leur
possible pour les tirer de la terre, où elles sont ordinairement un
peu enfoncées ; ils les portent dans leurs loges et en font, un
amas qu’ils cachent soigneusement et sur lequel ils veillent sans
cesse comme sur un trésor, prenant bien garde que leurs
camarades ne le découvrent. Nous n’avons encore pu connaître
d’où leur vient cette inclination violente pour les pierres
luisantes, ni à quoi elles peuvent leur être utiles ; mais j’imagine
à présent que cette avarice de vos yahous dont vous m’avez
parlé se trouve aussi dans les nôtres, et que c’est ce qui les rend
si passionnés pour les pierres luisantes. Je voulus une fois
enlever à un de nos yahous son cher trésor : l’animal, voyant
qu’on lui avait ravi l’objet de sa passion, se mit à hurler de toute
sa force, il entra en fureur, et puis il tomba en faiblesse ; il
devint languissant, il ne mangea plus, ne dormit plus, ne
travailla plus, jusqu’à ce que j’eusse donné ordre à un de mes
domestiques de reporter le trésor dans l’endroit d’où je l’avais
tiré. Alors le yahou commença à reprendre ses esprits et sa
– 240 –
bonne humeur, et ne manqua pas de cacher ailleurs ses bijoux.
Lorsqu’un yahou a découvert dans un champ une de ces pierres,
souvent un autre yahou survient qui la lui dispute ; tandis qu’ils
se battent, un troisième accourt et emporte la pierre, et voilà le
procès terminé. Selon ce que vous m’avez dit, ajouta-t-il, vos
procès ne se vident pas si promptement dans votre pays, ni à si
peu de frais. Ici, les deux plaideurs (si je puis les appeler ainsi)
en sont quittes pour n’avoir ni l’un ni l’autre la chose disputée,
au lieu que chez vous en plaidant on perd souvent et ce qu’on
veut avoir et ce qu’on a.
« Il prend souvent à nos yahous une fantaisie dont nous ne
pouvons concevoir la cause. Gras, bien nourris, bien couchés,
traités doucement par leurs maîtres, et pleins de santé et de
force, ils tombent tout à coup dans un abattement, dans un
dégoût, dans une humeur noire qui les rend mornes et stupides.
En cet état, ils fuient leurs camarades, ils ne mangent point, ils
ne sortent point ; ils paraissent rêver dans le coin de leurs loges
et s’abîmer dans leurs pensées lugubres. Pour les guérir de cette
maladie, nous n’avons trouvé qu’un remède : c’est de les
réveiller par un traitement un peu dur et de les employer à des
travaux pénibles. L’occupation que nous leur donnons alors met
en mouvement tous leurs esprits et rappelle leur vivacité
naturelle. »
Lorsque mon maître me raconta ce fait avec ses
circonstances, je ne pus m’empêcher de songer à mon pays, où
la même chose arrive souvent, et où l’on voit des hommes
comblés de biens et d’honneurs, pleins de santé et de vigueur,
environnés de plaisirs et préservés de toute inquiétude, tomber
tout à coup dans la tristesse et dans la langueur, devenir à
charge à eux-mêmes, se consumer par des réflexions
chimériques, s’affliger, s’appesantir et ne faire plus aucun usage
de leur esprit, livré aux vapeurs hypocondriaques. Je suis
persuadé que le remède qui convient à cette maladie est celui
qu’on donne aux yahous, et qu’une vie laborieuse et pénible est
– 241 –
un régime excellent pour la tristesse et la mélancolie. C’est un
remède que j’ai éprouvé moi-même, et que je conseille au
lecteur de pratiquer lorsqu’il se trouvera dans un pareil état. Au
reste, pour prévenir le mal, je l’exhorte à n’être jamais oisif ; et,
supposé qu’il n’ait malheureusement aucune occupation dans le
monde, je le prie d’observer qu’il y a de la différence entre ne
faire rien et n’avoir rien à faire.
– 242 –
Chapitre VIII
Philosophie et moeurs des Houyhnhnms.
Je priais quelquefois mon maître de me laisser voir les
troupeaux de yahous du voisinage, afin d’examiner par moimême
leurs manières et leurs inclinations. Persuadé de
l’aversion que j’avais pour eux, il n’appréhenda point que leur
vue et leur commerce me corrompissent ; mais il voulut qu’un
gros cheval alezan brûlé, l’un de ses fidèles domestiques, et qui
était d’un fort bon naturel, m’accompagnât toujours, de peur
qu’il ne m’arrivât quelque accident.
Ces yahous me regardaient comme un de leurs semblables,
surtout ayant une fois vu mes manches retroussées, avec ma
poitrine et mes bras découverts. Ils voulurent pour lors
s’approcher de moi, et ils se mirent à me contrefaire en se
dressant sur leurs pieds de derrière, en levant la tête et en
mettant une de leurs pattes sur le côté. La vue de ma figure les
faisait éclater de rire. Ils me témoignèrent néanmoins de
l’aversion et de la haine, comme font toujours les singes
sauvages à l’égard d’un singe apprivoisé qui porte un chapeau,
un habit et des bas.
Comme j’ai passé trois années entières dans ce pays-là, le
lecteur attend de moi, sans doute, qu’à l’exemple de tous les
autres voyageurs, je fasse un ample récit des habitants de ce
pays, c’est-à-dire des Houyhnhnms, et que j’expose en détail
leurs usages, leurs moeurs, leurs maximes, leurs manières. C’est
aussi ce que je vais tâcher de faire, mais en peu de mots.
– 243 –
Comme les Houyhnhnms, qui sont les maîtres et les
animaux dominants dans cette contrée, sont tous nés avec une
grande inclination pour la vertu et n’ont pas même l’idée du mal
par rapport à une créature raisonnable, leur principale maxime
est de cultiver et de perfectionner leur raison et de la prendre
pour guide dans toutes leurs actions. Chez eux, la raison ne
produit point de problèmes comme parmi nous, et ne forme
point d’arguments également vraisemblables pour et contre. Ils
ne savent ce que c’est que mettre tout en question et défendre
des sentiments absurdes et des maximes malhonnêtes et
pernicieuses. Tout ce qu’ils disent porte la conviction dans
l’esprit, parce qu’ils n’avancent rien d’obscur, rien de douteux,
rien qui soit déguisé ou défiguré par les passions et par l’intérêt.
Je me souviens que j’eus beaucoup de peine à faire comprendre
à mon maître ce que j’entendais par le mot d’opinion, et
comment il était possible que nous disputassions quelquefois et
que nous fussions rarement du même avis.
« La raison, disait-il, n’est-elle pas immuable ? La vérité
n’est-elle pas une ? Devons-nous affirmer comme sûr ce qui est
incertain ? Devons-nous nier positivement ce que nous ne
voyons pas clairement ne pouvoir être ? Pourquoi agitez-vous
des questions que l’évidence ne peut décider, et où, quelque
parti que vous preniez, vous serez toujours livrés au doute et à
l’incertitude ? À quoi servent toutes ces conjectures
philosophiques, tous ces vains raisonnements sur des matières
incompréhensibles, toutes ces recherches stériles et ces disputes
éternelles ? Quand on a de bons yeux, on ne se heurte point ;
avec une raison pure et clairvoyante, on ne doit point contester,
et, puisque vous le faites, il faut que votre raison soit couverte
de ténèbres ou que vous haïssiez la vérité. »
C’était une chose admirable que la bonne philosophie de ce
cheval : Socrate ne raisonna jamais plus sensément. Si nous
suivions ces maximes, il y aurait assurément, en Europe, moins
d’erreurs qu’il y en a. Mais alors, que deviendraient nos
– 244 –
bibliothèques ? Que deviendraient la réputation de nos savants
et le négoce de nos libraires ? La république des lettres ne serait
que celle de la raison, et il n’y aurait, dans les universités,
d’autres écoles que celles du bon sens.
Les Houyhnhnms s’aiment les uns les autres, s’aident, se
soutiennent et se soulagent réciproquement ; ils ne se portent
point envie ; ils ne sont point jaloux du bonheur de leurs
voisins ; ils n’attentent point sur la liberté et sur la vie de leurs
semblables ; ils se croiraient malheureux si quelqu’un de leur
espèce l’était, et ils disent, à l’exemple d’un ancien : Nihil
caballini a me alienum puto4. Ils ne médisent point les uns des
autres ; la satire ne trouve chez eux ni principe ni objet ; les
supérieurs n’accablent point les inférieurs du poids de leur rang
et de leur autorité ; leur conduite sage, prudente et modérée ne
produit jamais le murmure ; la dépendance est un lien et non un
joug, et la puissance, toujours soumise aux lois de l’équité, est
révérée sans être redoutable.
Leurs mariages sont bien mieux assortis que les nôtres. Les
mâles choisissent pour épouses des femelles de la même couleur
qu’eux. Un gris-pommelé épousera toujours une grisepommelée,
et ainsi des autres. On ne voit donc ni changement,
ni révolution, ni déchet dans les familles ; les enfants sont tels
que leurs pères et leurs mères ; leurs armes et leurs titres de
noblesse consistent dans leur figurée, dans leur taille, dans leur
force, dans leur couleur, qualités qui se perpétuent dans leur
postérité ; en sorte qu’on ne voit point un cheval magnifique et
superbe engendrer une rosse, ni d’une rosse naître un beau
cheval, comme cela arrive si souvent en Europe.
Parmi eux, on ne remarque point de mauvais ménages.
4 Variante du célèbre vers de Térence : « Je suis homme et
pense que rien de ce qui concerne les hommes ne doit m’être
indifférent. » Nihil caballini, rien de ce qui concerne les chevaux.
– 245 –
L’un et l’autre vieillissent sans que leur coeur change de
sentiment ; le divorce et la séparation, quoique permis, n’ont
jamais été pratiqués chez eux.
Ils élèvent leurs enfants avec un soin infini. Tandis que la
mère veille sur le corps et sur la santé, le père veille sur l’esprit
et sur la raison.
On donne aux femelles à peu près la même éducation
qu’aux mâles, et je me souviens que mon maître trouvait
déraisonnable et ridicule notre usage à cet égard pour la
différence d’enseignement.
Le mérite des mâles consiste principalement dans la force
et dans la légèreté, et celui des femelles dans la douceur et dans
la souplesse. Si une femelle a les qualités d’un mâle, on lui
cherche un époux qui ait les qualités d’une femelle ; alors tout
est compensé, et il arrive, comme quelquefois parmi nous, que
la femme est le mari et que le mari est la femme. En ce cas, les
enfants qui naissent d’eux ne dégénèrent point, mais
rassemblent et perpétuent heureusement les propriétés des
auteurs de leur être.
– 246 –
Chapitre IX
Parlement des Houyhnhnms. Question importante agitée dans
cette assemblée de toute la nation. Détail au sujet de quelques
usages du pays.
Pendant mon séjour en ce pays des Houyhnhnms, environ
trois mois avant mon départ, il y eut une assemblée générale de
la nation, une espèce de parlement, où mon maître se rendit
comme député de son canton. On y traita une affaire qui avait
déjà été cent fois mise sur le bureau, et qui était la seule
question qui eût jamais partagé les esprits des Houyhnhnms.
Mon maître, à son retour, me rapporta tout ce qui s’était passé à
ce sujet.
Il s’agissait de décider s’il fallait absolument exterminer la
race des yahous. Un des membres soutenait l’affirmative, et
appuyait son avis de diverses preuves très fortes et très solides.
Il prétendait que le yahou était l’animal le plus difforme, le plus
méchant et le plus dangereux que la nature eût jamais produit ;
qu’il était également malin et indocile, et qu’il ne songeait qu’à
nuire à tous les autres animaux. Il rappela une ancienne
tradition répandue dans le pays, selon laquelle on assurait que
les yahous n’y avaient pas été de tout temps, mais que, dans un
certain siècle, il en avait paru deux sur le haut d’une montagne,
soit qu’ils eussent été formés d’un limon gras et glutineux,
échauffé par les rayons du soleil, soit qu’ils fussent sortis de la
vase de quelque marécage, soit que l’écume de la mer les eût fait
éclore ; que ces deux yahous en avaient engendré plusieurs
autres, et que leur espèce s’était tellement multipliée que tout le
pays en était infesté ; que, pour prévenir les inconvénients d’une
pareille multiplication, les Houyhnhnms avaient autrefois
– 247 –
ordonné une chasse générale des yahous ; qu’on en avait pris
une grande quantité, et, qu’après avoir détruit tous les vieux, on
en avait gardé les plus jeunes pour les apprivoiser, autant que
cela serait possible à l’égard d’un animal aussi méchant, et
qu’on les avait destinés à tirer et à porter. Il ajouta que ce qu’il y
avait de plus certain dans cette tradition était que les yahous
n’étaient point ylnhniam sky (c’est-à-dire aborigènes). Il
représenta que les habitants du pays, ayant eu l’imprudente
fantaisie de se servir des yahous, avaient mal à propos négligé
l’usage des ânes, qui étaient de très bons animaux, doux,
paisibles, dociles, soumis, aisés à nourrir, infatigables, et qui
n’avaient d’autre défaut que d’avoir une voix un peu
désagréable, mais qui l’était encore moins que celle de la
plupart des yahous. Plusieurs autres sénateurs ayant harangué
diversement et très éloquemment sur le même sujet, mon
maître se leva et proposa un expédient judicieux, dont je lui
avais fait naître l’idée. D’abord, il confirma la tradition
populaire par son suffrage, et appuya ce qu’avait dit savamment
sur ce point d’histoire l’honorable membre qui avait parlé avant
lui. Mais il ajouta qu’il croyait que ces deux premiers yahous
dont il s’agissait étaient venus de quelque pays d’outre-mer, et
avaient été mis à terre et ensuite abandonnés par leurs
camarades ; qu’ils s’étaient d’abord retirés sur les montagnes et
dans les forêts ; que, dans la suite des temps, leur naturel s’était
altéré, qu’ils étaient devenus sauvages et farouches, et
entièrement différents de ceux de leur espèce qui habitent des
pays éloignés. Pour établir et appuyer solidement cette
proposition, il dit qu’il avait chez lui, depuis quelque temps, un
yahou très extraordinaire, dont les membres de l’assemblée
avaient sans doute ouï parler et que plusieurs même avaient vu.
Il raconta alors comment il m’avait trouvé d’abord, et comment
mon corps était couvert d’une composition artificielle de poils et
de peaux de bêtes ; il dit que j’avais une langue qui m’était
propre, et que pourtant j’avais parfaitement appris la leur ; que
je lui avais fait le récit de l’accident qui m’avait conduit sur ce
rivage ; qu’il m’avait vu dépouillé et nu, et avait observé que
– 248 –
j’étais un vrai et parfait yahou, si ce n’est que j’avais la peau
blanche, peu de poil et des griffes fort courtes.
« Ce yahou étranger, ajouta-t-il, m’a voulu persuader que,
dans son pays et dans beaucoup d’autres qu’il a parcourus, les
yahous sont les seuls animaux maîtres, dominants et
raisonnables, et que les Houyhnhnms y sont dans l’esclavage et
dans la misère. Il a certainement toutes les qualités extérieures
de nos yahous ; mais il faut avouer qu’il est bien plus poli, et
qu’il a même quelque teinture de raison. Il ne raisonne pas tout
à fait comme un Houyhnhnm, mais il a au moins des
connaissances et des lumières fort supérieures à celles de nos
yahous. »
Voilà ce que mon maître m’apprit des délibérations du
parlement. Mais il ne me dit pas une autre particularité qui me
regardait personnellement, et dont je ressentis bientôt les
funestes effets ; c’est, hélas ! la principale époque de ma vie
infortunée ! Mais avant que d’exposer cet article, il faut que je
dise encore quelque chose du caractère et des usages des
Houyhnhnms.
Les Houyhnhnms n’ont point de livres ; ils ne savent ni lire
ni écrire, et par conséquent toute leur science est la tradition.
Comme ce peuple est paisible, uni, sage, vertueux, très
raisonnable, et qu’il n’a aucun commerce avec les peuples
étrangers, les grands évènements sont très rares dans leur pays,
et tous les traits de leur histoire qui méritent d’être sus peuvent
aisément se conserver dans leur mémoire sans la surcharger.
Ils n’ont ni maladies ni médecins. J’avoue que je ne puis
décider si le défaut des médecins vient du défaut des maladies,
ou si le défaut des maladies vient du défaut des médecins ; ce
n’est pas pourtant qu’ils n’aient de temps en temps quelques
indispositions ; mais ils savent se guérir aisément eux-mêmes
par la connaissance parfaite qu’ils ont des plantes et des herbes
– 249 –
médicinales, vu qu’ils étudient sans cesse la botanique dans
leurs promenades et souvent même pendant leurs repas.
Leur poésie est fort belle, et surtout très harmonieuse. Elle
ne consiste ni dans un badinage familier et bas, ni dans un
langage affecté, ni dans un jargon précieux, ni dans des pointes
épigrammatiques, ni dans des subtilités obscures, ni dans des
antithèses puériles, ni dans les agudezas des Espagnols, ni dans
les concetti des Italiens, ni dans les figures outrées des
Orientaux. L’agrément et la justesse des similitudes, la richesse
et l’exactitude des descriptions, la liaison et la vivacité des
images, voilà l’essence et le caractère de leur poésie. Mon maître
me récitait quelquefois des morceaux admirables de leurs
meilleurs poèmes : c’était en vérité tantôt le style d’Homère,
tantôt celui de Virgile, tantôt celui de Milton.
Lorsqu’un Houyhnhnm meurt, cela n’afflige ni ne réjouit
personne. Ses plus proches parents et ses meilleurs amis
regardent son trépas d’un oeil sec et très indifférent. Le mourant
lui-même ne témoigne pas le moindre regret de quitter le
monde ; il semble finir une visite et prendre congé d’une
compagnie avec laquelle il s’est entretenu longtemps. Je me
souviens que mon maître ayant un jour invité un de ses amis
avec toute sa famille à se rendre chez lui pour une affaire
importante, on convint de part et d’autre du jour et de l’heure.
Nous fûmes surpris de ne point voir arriver la compagnie au
temps marqué. Enfin l’épouse, accompagnée de ses deux
enfants, se rendit au logis, mais un peu tard, et dit en entrant
qu’elle priait qu’on l’excusât, parce que son mari venait de
mourir ce matin d’un accident imprévu. Elle ne se servit
pourtant pas du terme de mourir, qui est une expression
malhonnête, mais de celui de shnuwnh, qui signifie à la lettre
aller retrouver sa grand’mère. Elle fut très gaie pendant tout le
temps qu’elle passa au logis, et mourut elle-même gaiement au
bout de trois mois, ayant eu une assez agréable agonie.
– 250 –
Les Houyhnhnms vivent la plupart soixante-dix et
soixante-quinze ans, et quelques-uns quatre-vingts. Quelques
semaines avant que de mourir, ils pressentent ordinairement
leur fin et n’en sont point effrayés. Alors ils reçoivent les visites
et les compliments de tous leurs amis, qui viennent leur
souhaiter un bon voyage. Dix jours avant le décès, le futur mort,
qui ne se trompe presque jamais dans son calcul, va rendre
toutes les visites qu’il a reçues, porté dans une litière par ses
yahous ; c’est alors qu’il prend congé dans les formes de tous
ses amis et qu’il leur dit un dernier adieu en cérémonie, comme
s’il quittait une contrée pour aller passer le reste de sa vie dans
une autre.
Je ne veux pas oublier d’observer ici que les Houyhnhnms
n’ont point de terme dans leur langue pour exprimer ce qui est
mauvais, et qu’ils se servent de métaphores tirées de la
difformité et des mauvaises qualités des yahous ; ainsi,
lorsqu’ils veulent exprimer l’étourderie d’un domestique, la
faute d’un de leurs enfants, une pierre qui leur a offensé le pied,
un mauvais temps et autres choses semblables, ils ne font que
dire la chose dont il s’agit, en y ajoutant simplement l’épithète
de yahou. Par exemple, pour exprimer ces choses, ils diront
hhhm yahou, whnaholm yahou, ynlhmnd-wihlma yahou ; et
pour signifier une maison mal bâtie, ils diront
ynholmhnmrohlnw yahou.
Si quelqu’un désire en savoir davantage au sujet des moeurs
et usages des Houyhnhnms, il prendra, s’il lui plaît, la peine
d’attendre qu’un gros volume in-quarto que je prépare sur cette
matière soit achevé. J’en publierai incessamment le prospectus,
et les souscripteurs ne seront point frustrés de leurs espérances
et de leurs droits. En attendant, je prie le public de se contenter
de cet abrégé, et de vouloir bien que j’achève de lui conter le
reste de mes aventures.
– 251 –
Chapitre X
Félicité de l’auteur dans le pays des Houyhnhnms. Les plaisirs
qu’il goûte dans leur conversation ; le genre de vie qu’il mène
parmi eux. Il est banni du pays par ordre du parlement.
J’ai toujours aimé l’ordre et l’économie, et, dans quelque
situation que je me sois trouvé, je me suis toujours fait un
arrangement industrieux pour ma manière de vivre. Mais mon
maître m’avait assigné une place pour mon logement environ à
six pas de la maison, et ce logement, qui était une hutte
conforme à l’usage du pays et assez semblable à celle des
yahous, n’avait ni agrément ni commodité. J’allai chercher de la
terre glaise, dont je me fis quatre murs et un plancher, et, avec
des joncs, je formai une natte dont je couvris ma hutte. Je
cueillis du chanvre qui croissait naturellement dans les
champs ; je le battis, j’en composai du fil, et de ce fil une espèce
de toile, que je remplis de plumes d’oiseaux, pour être couché
mollement et à mon aise. Je me fis une table et une chaise avec
mon couteau et avec le secours de l’alezan. Lorsque mon habit
fut entièrement usé, je m’en donnai un neuf de peaux de lapin,
auxquelles je joignis celles de certains animaux appelés
nnulnoh, qui sont fort beaux et à peu près de la même grandeur,
et dont la peau est couverte d’un duvet très fin. De cette peau, je
me fis aussi des bas très propres. Je ressemelai mes souliers
avec de petites planches de bois que j’attachai à l’empeigne, et
quand cette empeigne fut usée entièrement, j’en fis une de peau
de yahou. À l’égard de ma nourriture, outre ce que j’ai dit cidessus,
je ramassais quelquefois du miel dans les troncs des
arbres, et je le mangeais avec mon pain d’avoine. Personne
n’éprouva jamais mieux que moi que la nature se contente de
peu, et que la nécessité est la mère de l’invention.
– 252 –
Je jouissais d’une santé parfaite et d’une paix d’esprit
inaltérable. Je ne me voyais exposé ni à l’inconstance ou à la
trahison des amis, ni aux pièges invisibles des ennemis cachés.
Je n’étais point tenté d’aller faire honteusement ma cour à un
grand seigneur ou à sa maîtresse pour avoir l’honneur de sa
protection ou de sa bienveillance. Je n’étais point obligé de me
précautionner contre la fraude et l’oppression ; il n’y avait point
là d’espion et de délateur gagé, ni de lord mayor crédule,
politique, étourdi et malfaisant. Là, je ne craignais point de voir
mon honneur flétri par des accusations absurdes, et ma liberté
honteusement ravie par des complots indignes et par des ordres
surpris. Il n’y avait point, en ce pays-là, de médecins pour
m’empoisonner, de procureurs pour me ruiner, ni d’auteurs
pour m’ennuyer. Je n’étais point environné de railleurs, de
rieurs, de médisants, de censeurs, de calomniateurs, d’escrocs,
de filous, de mauvais plaisants, de joueurs, d’impertinents
nouvellistes, d’esprits forts, d’hypocondriaques, de babillards,
de disputeurs, de gens de parti, de séducteurs, de faux savants.
Là, point de marchands trompeurs, point de faquins, point de
précieux ridicules, point d’esprits fades, point de damoiseaux,
point de petits-maîtres, point de fats, point de traîneurs d’épée,
point d’ivrognes, point de pédants. Mes oreilles n’étaient point
souillées de discours licencieux et impies ; mes yeux n’étaient
point blessés par la vue d’un maraud enrichi et élevé et par celle
d’un honnête homme abandonné à sa vertu comme à sa
mauvaise destinée.
J’avais l’honneur de m’entretenir souvent avec messieurs
les Houyhnhnms qui venaient au logis, et mon maître avait la
bonté de souffrir que j’entrasse toujours dans la salle pour
profiter de leur conversation. La compagnie me faisait
quelquefois des questions, auxquelles j’avais l’honneur de
répondre. J’accompagnais aussi mon maître dans ses visites ;
mais je gardais toujours le silence, à moins qu’on ne
m’interrogeât. Je faisais le personnage d’auditeur avec une
– 253 –
satisfaction infinie ; tout ce que j’entendais était utile et
agréable, et toujours exprimé en peu de mots, mais avec grâce ;
la plus exacte bienséance était observée sans cérémonie ;
chacun disait et entendait ce qui pouvait lui plaire. On ne
s’interrompait point, on ne s’assommait point de récits longs et
ennuyeux, on ne discutait point, on ne chicanait point.
Ils avaient pour maxime que, dans une compagnie, il est
bon que le silence règne de temps en temps, et je crois qu’ils
avaient raison. Dans cet intervalle, et pendant cette espèce de
trêve, l’esprit se remplit d’idées nouvelles, et la conversation en
devient ensuite plus animée et plus vive. Leurs entretiens
roulaient d’ordinaire sur les avantages et les agréments de
l’amitié, sur les devoirs de la justice, sur la bonté, sur l’ordre, sur
les opérations admirables de la nature, sur les anciennes
traditions, sur les conditions et les bornes de la vertu, sur les
règles invariables de la raison, quelquefois sur les délibérations
de la prochaine assemblée du parlement, et souvent sur le
mérite de leurs poètes et sur les qualités de la bonne poésie.
Je puis dire sans vanité que je fournissais quelquefois moimême
à la conversation, c’est-à-dire que je donnais lieu à de fort
beaux raisonnements ; car mon maître les entretenait de temps
en temps de mes aventures et de l’histoire de mon pays, ce qui
leur faisait faire des réflexions fort peu avantageuses à la race
humaine, et que, pour cette raison, je ne rapporterai point.
J’observerai seulement que mon maître paraissait mieux
connaître la nature des yahous qui sont dans les autres parties
du monde que je ne la connaissais moi-même. Il découvrait la
source de tous nos égarements, il approfondissait la matière de
nos vices et de nos folies, et devinait une infinité de choses dont
je ne lui avais jamais parlé. Cela ne doit point paraître
incroyable : il connaissait à fond les yahous de son pays, en
sorte qu’en leur supposant un certain petit degré de raison, il
supputait de quoi ils étaient capables avec ce surcroît, et son
estimation était toujours juste.
– 254 –
J’avouerai ici ingénument que le peu de lumières et de
philosophie que j’ai aujourd’hui, je l’ai puisé dans les sages
leçons de ce cher maître et dans les entretiens de tous ses
judicieux amis, entretiens préférables aux doctes conférences
des académies d’Angleterre, de France, d’Allemagne et d’Italie.
J’avais pour tous ces illustres personnages une inclination
mêlée de respect et de crainte, et j’étais pénétré de
reconnaissance pour la bonté qu’ils avaient de vouloir bien ne
me point confondre avec leurs yahous, et de me croire peut-être
moins imparfait que ceux de mon pays.
Lorsque je me rappelais le souvenir de ma famille, de mes
amis, de mes compatriotes et de toute la race humaine en
général, je me les représentais tous comme de vrais yahous
pour la figure et pour le caractère, seulement un peu plus
civilisés, avec le don de la parole et un petit grain de raison.
Quand je considérais ma figure dans l’eau pure d’un clair
ruisseau, je détournais le visage sur-le-champ, ne pouvant
soutenir la vue d’un animal qui me paraissait aussi difforme
qu’un yahou. Mes yeux accoutumés à la noble figure des
Houyhnhnms, ne trouvaient de beauté animale que dans eux. À
force de les regarder et de leur parler, j’avais pris un peu de
leurs manières, de leurs gestes, de leur maintien, de leur
démarche, et, aujourd’hui que je suis en Angleterre, mes amis
me disent quelquefois que je trotte comme un cheval. Quand je
parle et que je ris, il me semble que je hennis. Je me vois tous
les jours raillé sur cela sans en ressentir la moindre peine.
Dans cet état heureux, tandis que je goûtais les douceurs
d’un parfait repos, que je me croyais tranquille pour tout le reste
de ma vie, et que ma situation était la plus agréable et la plus
digne d’envie, un jour, mon maître m’envoya chercher de
meilleur matin qu’à l’ordinaire. Quand je me fus rendu auprès
de lui, je le trouvai très sérieux, ayant un air inquiet et
embarrassé, voulant me parler et ne pouvant ouvrir la bouche.
– 255 –
Après avoir gardé quelque temps un morne silence, il me tint ce
discours :
« Je ne sais comment vous allez prendre, mon cher fils, ce
que je vais vous dire. Vous saurez que, dans la dernière
assemblée du parlement, à l’occasion de l’affaire des yahous qui
a été mise sur le bureau, un député a représenté à l’assemblée
qu’il était indigne et honteux que j’eusse chez moi un yahou que
je traitais comme un Houyhnhnm ; qu’il m’avait vu converser
avec lui et prendre plaisir à son entretien comme, à celui d’un
de mes semblables ; que c’était un procédé contraire à la raison
et à la nature, et qu’on n’avait jamais ouï parler de chose
pareille. Sur cela l’assemblée m’a exhorté à faire de deux choses
l’une : ou à vous reléguer parmi les autres yahous ou à vous
renvoyer dans le pays d’où vous êtes venu. La plupart des
membres qui vous connaissent et qui vous ont vu chez moi ou
chez eux ont rejeté l’alternative, et ont soutenu qu’il serait
injuste et contraire à la bienséance de vous mettre au rang des
yahous de ce pays, vu que tous avez un commencement de
raison et qu’il serait même à craindre que vous ne leur en
communiquassiez, ce qui les rendrait peut-être plus méchants
encore ; que, d’ailleurs, étant mêlé avec les yahous, vous
pourriez cabaler avec eux, les soulever, les conduire tous dans
une forêt ou sur le sommet d’une montagne, ensuite vous
mettre à leur tête et venir fondre sur tous les Houyhnhnms pour
les déchirer et les détruire. Cet avis a été suivi à la pluralité des
voix, et j’ai été exhorté à vous renvoyer incessamment. Or, on
me presse aujourd’hui d’exécuter ce résultat, et je ne puis plus
différer. Je vous conseille donc de vous mettre à la nage ou bien
de construire un petit bâtiment semblable à celui qui vous a
apporté dans ces lieux, et dont vous m’avez fait la description, et
de vous en retourner par mer comme vous êtes venu. Tous les
domestiques de cette maison et ceux même de mes voisins vous
aideront dans cet ouvrage. S’il n’eût tenu qu’à moi, je vous
aurais gardé toute votre vie à mon service, parce que vous avez
d’assez bonnes inclinations, que vous vous êtes corrigé de
– 256 –
plusieurs de vos défauts et de vos mauvaises habitudes, et que
vous avez fait tout votre possible pour vous conformer, autant
que votre malheureuse nature en est capable, à celle des
Houyhnhnms. »
(Je remarquerai, en passant, que les décrets de l’assemblée
générale de la nation des Houyhnhnms s’expriment toujours
par le mot de hnhloayn, qui signifie exhortation. Ils ne peuvent
concevoir qu’on puisse forcer et contraindre une créature
raisonnable, comme si elle était capable de désobéir à la raison.)
Ce discours me frappa comme un coup de foudre : je
tombai en un instant dans l’abattement et dans le désespoir : et,
ne pouvant résister à l’impression de douleur, je m’évanouis aux
pieds de mon maître, qui me crut mort. Quand j’eus un peu
repris mes sens, je lui dis d’une voix faible et d’un air affligé que,
quoique je ne puisse blâmer l’exhortation de l’assemblée
générale ni la sollicitation de tous ses amis, qui le pressaient de
se défaire de moi, il me semblait néanmoins ; selon mon faible
jugement, qu’on aurait pu décerner contre moi une peine moins
rigoureuse ; qu’il m’était impossible de me mettre à la nage, que
je pourrais tout au plus nager une lieue, et que cependant la
terre la plus proche était peut-être éloignée de cent lieues ; qu’à
l’égard de la construction d’une barque, je ne trouverais jamais
dans le pays ce qui était nécessaire pour un pareil bâtiment ;
que néanmoins je voulais obéir, malgré l’impossibilité de faire
ce qu’il me conseillait, et que je me regardais comme une
créature condamnée à périr, que la vue de la mort ne m’effrayait
point, et que je l’attendais comme le moindre des maux dont
j’étais menacé ; qu’en supposant que je pusse traverser les mers
et retourner dans mon pays par quelque aventure
extraordinaire et inespérée, j’aurais alors le malheur de
retrouver les yahous, d’être obligé de passer le reste de ma vie
avec eux et de retomber bientôt dans toutes mes mauvaises
habitudes ; que je savais bien que les raisons qui avaient
déterminé messieurs les Houyhnhnms étaient trop solides pour
– 257 –
oser leur opposer celle d’un misérable yahou tel que moi ;
qu’ainsi j’acceptais l’offre obligeante qu’il me faisait du secours
de ses domestiques pour m’aider à construire une barque ; que
je le priais seulement de vouloir bien m’accorder un espace de
temps qui pût suffire à un ouvrage aussi difficile, qui était
destiné à la conservation de ma misérable vie ; que, si je
retournais jamais en Angleterre, je tâcherais de me rendre utile
à mes compatriotes en leur traçant le portrait et les vertus des
illustres Houyhnhnms, et en les proposant pour exemple à tout
le genre humain.
Son Honneur me répliqua en peu de mots, et me dit qu’il
m’accordait deux mois pour la construction de ma barque, et, en
même temps, ordonna à l’alezan mon camarade (car il m’est
permis de lui donner ce nom en Angleterre) de suivre mes
instructions, parce que j’avais dit à mon maître que lui seul me
suffirait, et que je savais qu’il avait beaucoup d’affection pour
moi.
La première chose que je fis fut d’aller avec lui vers cet
endroit de la côte où j’avais autrefois abordé. Je montai sur une
hauteur, et jetant les yeux de tous côtés sur les vastes espaces de
la mer, je crus voir vers le nord-est une petite île. Avec mon
télescope, je la vis clairement, et je supputai qu’elle pouvait être
éloignée de cinq lieues. Pour le bon alezan, il disait d’abord que
c’était un nuage. Comme il n’avait jamais vu d’autre terre que
celle où il était né, il n’avait pas le coup d’oeil pour distinguer sur
la mer des objets éloignés, comme moi, qui avais passé ma vie
sur cet élément. Ce fut à cette île que je résolus d’abord de me
rendre lorsque ma barque serait construite.
Je retournai au logis avec mon camarade, et, après avoir un
peu raisonné ensemble, nous allâmes dans une forêt qui était
peu éloignée, où moi avec mon couteau, et lui avec un caillou
tranchant emmanché fort adroitement, nous coupâmes le bois
nécessaire pour l’ouvrage. Afin de ne point ennuyer le lecteur du
– 258 –
détail de notre travail, il suffit de dire qu’en six semaines de
temps nous fîmes une espèce de canot à la façon des Indiens,
mais beaucoup plus large, que je couvris de peaux de yahous
cousues ensemble avec du fil de chanvre. Je me fis une voile de
ces mêmes peaux, ayant choisi pour cela celles des jeunes
yahous, parce que celles des vieux auraient été trop dures et
trop épaisses ; je me fournis aussi de quatre rames ; je fis
provision d’une quantité de chair cuite de lapins et d’oiseaux,
avec deux vaisseaux, l’un plein d’eau et l’autre de lait. Je fis
l’épreuve de mon canot dans un grand étang, et y corrigeai tous
les défauts que j’y pus remarquer, bouchant toutes les voies
d’eau avec du suc de yahou, et tâchant de le mettre en état de
me porter avec ma petite cargaison. Je le mis alors sur une
charrette, et le fis conduire au rivage par des yahous, sous la
conduite de l’alezan et d’un autre domestique.
Lorsque tout fut prêt, et que le jour de mon départ fut
arrivé, je pris congé de mon maître, de madame son épouse et
de toute sa maison, ayant les yeux baignés de larmes et le coeur
percé de douleur. Son Honneur, soit par curiosité, soit par
amitié, voulut me voir dans mon canot, et s’avança vers le rivage
avec plusieurs de ses amis du voisinage. Je fus obligé d’attendre
plus d’une heure à cause de la marée ; alors, observant que le
vent était bon pour aller à l’île, je pris le dernier congé de mon
maître. Je me prosternai à ses pieds pour les lui baiser, et il me
fit l’honneur de lever son pied droit de devant jusqu’à ma
bouche. Si je rapporte cette circonstance, ce n’est point par
vanité ; j’imite tous les voyageurs, qui ne manquent point de
faire mention des honneurs extraordinaires qu’ils ont reçus. Je
fis une profonde révérence à toute la compagnie, et, me jetant
dans mon canot, je m’éloignai du rivage.
– 259 –
Chapitre XI
L’auteur est percé d’une flèche que lui décoche un sauvage. Il
est pris par des Portugais qui le conduisent à Lisbonne, d’où il
passe en Angleterre.
Je commençai ce malheureux voyage le 15 février, l’an 1715,
à neuf heures du matin. Quoique j’eusse le vent favorable, je ne
me servis d’abord que de mes rames ; mais, considérant que je
serais bientôt las et que le vent pouvait changer, je me risquai
de mettre à la voile, et, de cette manière, avec le secours de la
marée, je cinglai environ l’espace d’une heure et demie. Mon
maître avec tous les Houyhnhnms de sa compagnie restèrent
sur le rivage jusqu’à ce qu’ils m’eussent perdu de vue, et
j’entendis plusieurs fois mon cher ami l’alezan crier : Hnuy illa
nyha, majah yahou, c’est-à-dire : Prends bien garde à toi,
gentil yahou.
Mon dessein était de découvrir, si je pouvais, quelque
petite île déserte et inhabitée, où je trouvasse seulement ma
nourriture et de quoi me vêtir. Je me figurais, dans un pareil
séjour, une situation mille fois plus heureuse que celle d’un
premier ministre. J’avais une horreur extrême de retourner en
Europe et d’y être obligé de vivre dans la société et sous l’empire
des yahous. Dans cette heureuse solitude que je cherchais,
j’espérais passer doucement le reste de mes jours, enveloppé de
ma philosophie, jouissant de mes pensées, n’ayant d’autre objet
que le souverain bien, ni d’autre plaisir que le témoignage de ma
conscience, sans être exposé à la contagion des vices énormes
que les Houyhnhnms m’avaient fait apercevoir dans ma
détestable espèce.
– 260 –
Le lecteur peut se souvenir que je lui ai dit que l’équipage
de mon vaisseau s’était révolté contre moi, et m’avait
emprisonné dans ma chambre ; que je restai en cet état pendant
plusieurs semaines, sans savoir où l’on conduisait mon
vaisseau, et qu’enfin l’on me mit à terre sans me dire où j’étais.
Je crus néanmoins alors que nous étions à dix degrés au sud du
cap de Bonne-Espérance, et environ à quarante-cinq de latitude
méridionale. Je l’inférai de quelques discours généraux que
j’avais entendus dans le vaisseau au sujet du dessein qu’on avait
d’aller à Madagascar. Quoique ce ne fût là qu’une conjecture, je
ne laissai pas de prendre le parti de cingler à l’est, espérant
mouiller au sud-ouest de la côte de la Nouvelle-Hollande, et de
là me rendre à l’ouest dans quelqu’une des petites îles qui sont
aux environs. Le vent était directement à l’ouest, et, sur les six
heures du soir, je supputai que j’avais fait environ dix-huit
lieues vers l’est.
Ayant, alors découvert une très petite île éloignée tout au
plus d’une lieue et demie, j’y abordai en peu de temps. Ce n’était
qu’un vrai rocher, avec une petite baie que les tempêtes y
avaient formée. J’amarrai mon canot en cet endroit, et, ayant
grimpé sur un des côtés du rocher, je découvris vers l’est une
terre qui s’étendait du sud au nord. Je passai la nuit dans mon
canot, et, le lendemain, m’étant mis à ramer de grand matin et
de grand courage, j’arrivai à sept heures à un endroit de la
Nouvelle-Hollande qui est au sud-ouest. Cela me confirma dans
une opinion que j’avais depuis longtemps, savoir, que les
mappemondes et les cartes placent ce pays au moins trois
degrés de plus à l’est qu’il n’est réellement.
Je n’aperçus point d’habitants à l’endroit où j’avais pris
terre, et, comme je n’avais pas d’armes, je ne voulus point
m’avancer dans le pays. Je ramassai quelques coquillages sur le
rivage, que je n’osai faire cuire, de peur que le feu ne me fît
découvrir par les habitants de la contrée. Pendant les trois jours
que je me tins caché en cet endroit, je ne vécus que d’huîtres et
– 261 –
de moules, afin de ménager mes petites provisions. Je trouvai
heureusement un petit ruisseau dont l’eau était excellente.
Le quatrième jour, m’étant risqué d’avancer un peu dans
les terres, je découvris vingt ou trente habitants du pays sur une
hauteur qui n’était pas à plus de cinq cents pas de moi. Ils
étaient tout nus, hommes, femmes et enfants, et se chauffaient
autour d’un grand feu. Un d’eux m’aperçut et me fit remarquer
aux autres. Alors, cinq de la troupe se détachèrent et se mirent
en marche de mon côté. Aussitôt, je me mis à fuir vers le rivage,
je me jetai dans mon canot, et je ramai de toute ma force. Les
sauvages me suivirent le long du rivage, et, comme je n’étais pas
fort avancé dans la mer, ils me décochèrent une flèche qui
m’atteignit au genou gauche et m’y fit une large blessure, dont
je porte encore aujourd’hui la marque. Je craignis que le dard
ne fût empoisonné ; aussi, ayant ramé fortement, et m’étant mis
hors de la portée du trait, je tâchai de bien sucer ma plaie, et
ensuite je bandai mon genou comme je pus.
J’étais extrêmement embarrassé ; je n’osais retourner à
l’endroit où j’avais été attaqué, et, comme j’étais obligé d’aller
du côté du nord, il me fallait toujours ramer, parce que j’avais le
vent du nord-est. Dans le temps que je jetais les yeux de tous
côtés pour faire quelque découverte, j’aperçus, au nord-nordest,
une voile qui, à chaque instant, croissait à mes yeux. Je
balançai un peu de temps si je devais m’avancer vers elle ou
non. À la fin, l’horreur que j’avais conçue pour toute la race des
yahous me fit prendre le parti de tirer de bord et de ramer vers
le sud pour me rendre à cette même baie d’où j’étais parti le
matin, aimant mieux m’exposer à toute sorte de dangers que de
vivre avec des yahous. J’approchai mon canot le plus près qu’il
me fut possible du rivage, et, pour moi, je me cachai à quelques
pas de là, derrière une petite roche qui était proche de ce
ruisseau dont j’ai parlé.
– 262 –
Le vaisseau s’avança environ à une demi-lieue de la baie, et
envoya sa chaloupe avec des tonneaux pour y faire aiguade. Cet
endroit était connu et pratiqué souvent par les voyageurs, à
cause du ruisseau. Les mariniers, en prenant terre, virent
d’abord mon canot, et, s’étant mis aussitôt à le visiter, ils
connurent sans peine que celui à qui il appartenait n’était pas
loin. Quatre d’entre eux, bien armés, cherchèrent de tous côtés
aux environs et enfin me trouvèrent couché la face contre terre
derrière la roche. Ils furent d’abord surpris de ma figure, de
mon habit de peaux de lapins, de mes souliers de bois et de mes
bas fourrés. Ils jugèrent que je n’étais pas du pays, où tous les
habitants étaient nus. Un d’eux m’ordonna de me lever et me
demanda en langage portugais qui j’étais. Je lui fis une profonde
révérence, et je lui dis dans cette même langue, que j’entendais
parfaitement, que j’étais un pauvre yahou banni du pays des
Houyhnhnms, et que je le conjurais de me laisser aller. Ils
furent surpris de m’entendre parler leur langue, et jugèrent, par
la couleur de mon visage, que j’étais un Européen ; mais ils ne
savaient ce que je voulais dire par les mots de yahou et de
Houyhnhnm ; et ils ne purent en même temps s’empêcher de
rire de mon accent, qui ressemblait au hennissement d’un
cheval.
Je ressentais à leur aspect des mouvements de crainte et de
haine, et je me mettais déjà en devoir de leur tourner le dos et
de me rendre dans mon canot, lorsqu’ils mirent la main sur moi
et m’obligèrent de leur dire de quel pays j’étais, d’où je venais,
avec plusieurs autres questions pareilles. Je leur, répondis que
j’étais né en Angleterre, d’où j’étais parti il y avait environ cinq
ans, et qu’alors la paix régnait entre leur pays et le mien ;
qu’ainsi j’espérais qu’ils voudraient bien ne me point traiter en
ennemi, puisque je ne leur voulais aucun mal, et que j’étais un
pauvre yahou qui cherchais quelque île déserte où je pusse
passer dans la solitude le reste de ma vie infortunée.
– 263 –
Lorsqu’ils me parlèrent, d’abord je fus saisi d’étonnement,
et je crus voir un prodige. Cela me paraissait aussi
extraordinaire que si j’entendais aujourd’hui un chien ou une
vache parler en Angleterre. Ils me répondirent, avec toute
l’humanité et toute la politesse possibles, que je ne m’affligeasse
point, et qu’ils étaient sûrs que leur capitaine voudrait bien me
prendre sur son bord et me mener gratis à Lisbonne, d’où je
pourrais passer en Angleterre ; que deux d’entre eux iraient
dans un moment trouver le capitaine pour l’informer de ce
qu’ils avaient vu et recevoir ses ordres ; mais qu’en même
temps, à moins que je ne leur donnasse ma parole de ne point
m’enfuir, ils allaient me lier. Je leur dis qu’ils feraient de moi
tout ce qu’ils jugeraient à propos.
Ils avaient bien envie de savoir mon histoire et mes
aventures ; mais je leur donnai peu de satisfaction, et tous
conclurent que mes malheurs m’avaient troublé l’esprit. Au bout
de deux heures, la chaloupe, qui était allée porter de l’eau douce
au vaisseau, revint avec ordre de m’amener incessamment à
bord. Je me jetai à genoux pour prier qu’on me laissât aller et
qu’on voulût bien ne point me ravir ma liberté ; mais ce fut en
vain ; je fus lié et mis dans la chaloupe, et, dans cet état, conduit
à bord et dans la chambre du capitaine.
Il s’appelait Pedro de Mendez. C’était un homme très
généreux et très poli. Il me pria d’abord de lui dire qui j’étais, et
ensuite me demanda ce que je voulais boire et manger. Il
m’assura que je serais traité comme lui-même, et me dit enfin
des choses si obligeantes, que j’étais tout étonné de trouver tant
de bonté dans un yahou. J’avais néanmoins un air sombre,
morne et fâché, et je ne répondis autre chose à toutes ses
honnêtetés, sinon que j’avais à manger dans mon canot. Mais il
ordonna qu’on me servît un poulet et qu’on me fît boire du vin
excellent, et, en attendant, il me fit donner un bon lit dans une
chambre fort commode. Lorsque j’y eus été conduit, je ne voulus
point me déshabiller, et je me jetai sur le lit dans l’état où j’étais.
– 264 –
Au bout d’une demi-heure, tandis que tout l’équipage était à
dîner, je m’échappai de ma chambre dans le dessein de me jeter
dans la mer et de me sauver à la nage, afin de n’être point obligé
de vivre avec des yahous. Mais je fus prévenu par un des
mariniers, et le capitaine, ayant été informé de ma tentative
ordonna de m’enfermer dans ma chambre.
Après le dîner, dom Pedro vint me trouver et voulut savoir
quel motif m’avait porté à former l’entreprise d’un homme
désespéré. Il m’assura en même temps qu’il n’avait envie que de
me faire plaisir, et me parla d’une manière si touchante et si
persuasive que je commençai à le regarder comme un animal un
peu raisonnable. Je lui racontai en peu de mots l’histoire de
mon voyage, la révolte de mon équipage dans un vaisseau dont
j’étais capitaine, et la résolution qu’ils avaient prise de me
laisser sur un rivage inconnu ; je lui appris que j’avais, passé
trois ans, parmi les Houyhnhnms, qui étaient des chevaux
parlants et des animaux raisonnants et raisonnables. Le
capitaine prit tout cela pour des visions et des mensonges, ce
qui me choqua extrêmement. Je lui dis que j’avais oublié de
mentir depuis que j’avais quitté les yahous d’Europe ; que chez
les Houyhnhnms on ne mentait point, non pas même les
enfants et les valets ; qu’au surplus, il croirait ce qu’il lui
plairait, mais que j’étais prêt à répondre à toutes les difficultés
qu’il pourrait m’opposer, et que je me flattais de lui pouvoir
faire connaître la vérité.
Le capitaine, homme sensé, après m’avoir fait plusieurs
autres questions pour voir si je ne me couperais pas dans mes
discours, et avoir vu que tout ce que je disais était juste, et que
toutes les parties de mon histoire se rapportaient les unes aux
autres, commença à avoir un peu meilleure opinion de ma
sincérité, d’autant plus qu’il m’avoua qu’il s’était autrefois
rencontré avec un matelot hollandais, lequel lui avait dit qu’il
avait pris terre, avec cinq autres de ses camarades, à une
certaine île ou continent au sud de la Nouvelle-Hollande, où ils
– 265 –
avaient mouillé pour faire aiguade ; qu’ils avaient aperçu un
cheval chassant devant lui un troupeau d’animaux parfaitement
ressemblants à ceux que je lui avais décrits, et auxquels je
donnais le nom yahous, avec plusieurs autres particularités que
le capitaine me dit qu’il avait oubliées, et dont il s’était mis alors
peu en peine de charger sa mémoire, les regardant comme des
mensonges.
Il ajouta que, puisque je faisais profession d’un si grand
attachement à la vérité, il voulait que je lui donnasse ma parole
d’honneur de rester avec lui pendant tout le voyage, sans songer
à attenter sur ma vie ; qu’autrement il m’enfermerait jusqu’à ce
qu’il fût arrivé à Lisbonne. Je lui promis ce qu’il exigeait de moi,
mais je lui protestai en même temps que je souffrirais plutôt les
traitements les plus fâcheux que de consentir jamais à retourner
parmi les yahous de mon pays.
Il ne se passa rien de remarquable pendant notre voyage.
Pour témoigner au capitaine combien j’étais sensible à ses
honnêtetés, je m’entretenais quelquefois avec lui par
reconnaissance, lorsqu’il me priait instamment de lui parler, et
je tâchais alors de lui cacher ma misanthropie et mon aversion
pour tout le genre humain. Il m’échappait néanmoins, de temps
en temps, quelques traits mordants et satiriques, qu’il prenait
en galant homme, et auxquels il ne faisait pas semblant de
prendre garde. Mais je passais la plus grande partie du jour seul
et isolé dans ma chambre, et je ne voulais parler à aucun de
l’équipage. Tel était l’état de mon cerveau, que mon commerce
avec les Houyhnhnms avait rempli d’idées sublimes et
philosophiques. J’étais dominé par une misanthropie
insurmontable ; semblable à ces sombres esprits, à ces
farouches solitaires, à ces censeurs méditatifs, qui, sans avoir
fréquenté les Houyhnhnms, se piquent de connaître à fond le
caractère des hommes et d’avoir un souverain mépris pour
l’humanité.
– 266 –
Le capitaine me pressa plusieurs fois de mettre bas mes
peaux de lapin, et m’offrit, de me prêter de quoi m’habiller de
pied en cap ; mais je le remerciai de ses offres, ayant horreur de
mettre sur mon corps ce qui avait été à l’usage d’un yahou. Je
lui permis seulement de me prêter deux chemises blanches, qui,
ayant été bien lavées, pouvaient ne me point souiller. Je les
mettais tour à tour, de deux jours l’un, et j’avais soin de les laver
moi-même. Nous arrivâmes à Lisbonne, le 5 de novembre 1715.
Le capitaine me força alors de prendre des habits, pour
empêcher la canaille de nous tuer dans les rues. Il me conduisit
à sa maison, et voulut que je demeurasse chez lui pendant mon
séjour en cette ville. Je le priai instamment de me loger au
quatrième étage, dans un endroit écarté, où je n’eusse
commerce avec qui que ce fût. Je lui demandai aussi la grâce de
ne dire à personne ce que je lui avais raconté de mon séjour
parmi les Houyhnhnms, parce que, si mon histoire était sue, je
serais bientôt accablé des visites d’une infinité de curieux, et, ce
qu’il y a de pis, je serais peut-être brûlé par l’Inquisition.
Le capitaine, qui n’était point marié, n’avait que trois
domestiques, dont l’un, qui m’apportait à manger dans ma
chambre, avait de si bonnes manières à mon égard et me
paraissait avoir tant de bon sens pour un yahou, que sa
compagnie ne me déplut point ; il gagna sur moi de me faire
mettre de temps en temps la tête à une lucarne pour prendre
l’air ; ensuite, il me persuada de descendre à l’étage d’audessous
et de coucher dans une chambre dont la fenêtre donnait
sur la rue. Il me fit regarder par cette fenêtre ; mais au
commencement, je retirais ma tête aussitôt que je l’avais
avancée : le peuple me blessait la vue. Je m’y accoutumai
pourtant peu à peu. Huit jours après, il me fit descendre à un
étage encore plus bas ; enfin, il triompha si bien de ma faiblesse,
qu’il m’engagea à venir m’asseoir à la porte pour regarder les
passants, et ensuite à l’accompagner dans les rues.
– 267 –
Dom Pedro, à qui j’avais expliqué l’état de ma famille et de
mes affaires, me dit un jour que j’étais obligé en honneur et en
conscience de retourner dans mon pays et de vivre dans ma
maison avec ma femme et mes enfants. Il m’avertit en même
temps qu’il y avait dans le port un vaisseau prêt à faire voile
pour l’Angleterre, et m’assura qu’il me fournirait tout ce qui me
serait nécessaire pour mon voyage. Je lui opposai plusieurs
raisons qui me détournaient de vouloir jamais aller demeurer
dans mon pays, et qui m’avaient fait prendre la résolution de
chercher quelque île déserte pour y finir mes jours. Il me
répliqua que cette île que je voulais chercher était une chimère,
et que je trouverais des hommes partout ; qu’au contraire,
lorsque je serais chez moi, j’y serais le maître, et pourrais y être
aussi solitaire qu’il me plairait.
Je me rendis à la fin, ne pouvant mieux faire ; j’étais
d’ailleurs devenu un peu moins sauvage. Je quittai Lisbonne le
24 novembre, et m’embarquai dans un vaisseau marchand.
Dom Pedro m’accompagna jusqu’au port et eut l’honnêteté de
me prêter la valeur de vingt livres sterling. Durant ce voyage, je
n’eus aucun commerce avec le capitaine ni avec aucun des
passagers, et je prétextai une maladie pour pouvoir toujours
rester dans ma chambre. Le 5 décembre 1715, nous jetâmes
l’ancre sur la côte anglaise, environ sur les neuf heures du
matin, et, à trois heures après midi, j’arrivai à Redriff en bonne
santé, et me rendis au logis. Ma femme et toute ma famille, en
me revoyant, me témoignèrent leur surprise et leur joie ; comme
ils m’avaient cru mort, ils s’abandonnèrent à des transports que
je ne puis exprimer. Je les embrassai tous assez froidement, à
cause de l’idée de yahou qui n’était pas encore sortie de mon
esprit.
Du premier argent que j’eus, j’achetai deux jeunes,
chevaux, pour lesquels je fis bâtir une fort belle écurie, et
auxquels je donnai un palefrenier du premier mérite, que je fis
mon favori et mon confident. L’odeur de l’écurie me charmait,
– 268 –
et j’y passais tous les jours quatre heures à parler à mes chers
chevaux, qui me rappelaient le souvenir des vertueux
Houyhnhnms.
Dans le temps que j’écris cette relation, il y a cinq ans que
je suis de retour de mon voyage et que je vis retiré chez moi. La
première année, je souffris avec peine la vue de ma femme et de
mes enfants, et ne pus presque gagner sur moi de manger avec
eux. Mes idées changèrent dans la suite, et aujourd’hui je suis
un homme ordinaire, quoique toujours un peu misanthrope.
– 269 –
Chapitre XII
Invectives de l’auteur contre les voyageurs qui mentent dans
leurs relations. Il justifie la sienne. Ce qu’il pense de la conquête
qu’on voudrait faire des pays qu’il a découverts.
Je vous ai donné, mon cher lecteur, une histoire complète
de mes voyages pendant l’espace de seize ans et sept mois ; et
dans cette relation, j’ai moins cherché à être élégant et fleuri
qu’à être vrai et sincère. Peut-être que vous prenez pour des
contes et des fables tout ce que je vous ai raconté, et que vous
n’y trouvez pas la moindre vraisemblance ; mais je ne me suis
point appliqué à chercher des tours séduisants pour farder mes
récits et vous les rendre croyables. Si vous ne me croyez pas,
prenez-vous-en à vous-même de votre incrédulité ; pour moi,
qui n’ai aucun génie pour la fiction et qui ai une imagination
très froide, j’ai rapporté les faits avec une simplicité qui devrait
vous guérir de vos doutes.
Il nous est aisé, à nous autres voyageurs, qui allons dans les
pays où presque personne ne va, de faire des descriptions
surprenantes de quadrupèdes, de serpents, d’oiseaux et de
poissons extraordinaires et rares. Mais à quoi cela sert-il ? Le
principal but d’un voyageur qui publie la relation de ses
voyages, ne doit-ce pas être de rendre les hommes de son pays
meilleurs et plus sages, et de leur proposer des exemples
étrangers, soit en bien, soit en mal, pour les exciter à pratiquer
la vertu et à fuir le vice ? C’est ce que je me suis proposé dans
cet ouvrage, et je crois qu’on doit m’en savoir bon gré.
Je voudrais de tout mon coeur qu’il fût ordonné par une loi,
qu’avant qu’aucun voyageur publiât la relation de ses voyages il
– 270 –
jurerait et ferait serment, en présence du lord grand chancelier,
que tout ce qu’il va faire imprimer est exactement vrai, ou du
moins qu’il le croit tel. Le monde ne serait peut-être pas trompé
comme il l’est tous les jours. Je donne d’avance mon suffrage
pour cette loi, et je consens que mon ouvrage ne soit imprimé
qu’après qu’elle aura été dressée.
J’ai parcouru, dans ma jeunesse, un grand nombre de
relations avec un plaisir infini ; mais depuis que j’ai vu les
choses de mes yeux et par moi-même, je n’ai plus de goût pour
cette sorte de lecture ; j’aime mieux lire des romans. Je souhaite
que mon lecteur pense comme moi.
Mes amis ayant jugé que la relation que j’ai écrite de mes
voyages avait un certain air de vérité qui plairait au public, je
me suis livré à leurs conseils, et j’ai consenti à l’impression.
Hélas ! j’ai eu bien des malheurs dans ma vie ; je n’ai jamais eu
celui d’être enclin au mensonge :
…..Nec, si miserum fortuna Sinonem
Finxit, vanum etiam mendacemque improba finget.5
(Vigile, Enéide, liv. II.)
Je sais qu’il n’y a pas beaucoup d’honneur à publier des
voyages ; que cela ne demande ni science ni génie, et qu’il suffit
d’avoir une bonne mémoire ou d’avoir tenu un journal exact ; je
sais aussi que les faiseurs de relations ressemblent aux faiseurs
de dictionnaires, et sont au bout d’un certain temps éclipsés,
comme anéantis par une foule d’écrivains postérieurs qui
répètent tout ce qu’ils ont dit et y ajoutent des choses nouvelles.
Il m’arrivera peut-être la même chose : des voyageurs iront dans
les pays où j’ai été, enchériront sur mes descriptions, feront
5 « Si le sort fait de Sinon un malheureux, au moins n’en fera-til
pas un menteur et un fourbe. »
– 271 –
tomber mon livre et peut-être oublier que j’aie jamais écrit. Je
regarderais cela comme une vraie mortification si j’écrivais pour
la gloire ; mais, comme j’écris pour l’utilité du public, je m’en
soucie peu et suis préparé à tout événement.
Je voudrais bien qu’on s’avisât de censurer mon ouvrage !
En vérité, que peut-on dire à un voyageur qui décrit des pays où
notre commerce n’est aucunement intéressé, et où il n’y a aucun
rapport à nos manufactures ? J’ai écrit sans passion, sans esprit
de parti et sans vouloir blesser personne ; j’ai écrit pour une fin
très noble, qui est l’instruction générale du genre humain ; j’ai
écrit sans aucune vue d’intérêt et de vanité ; en sorte que les
observateurs, les examinateurs, les critiques, les flatteurs, les
chicaneurs, les timides, les politiques, les petits génies, les
patelins, les esprits les plus difficiles et les plus injustes,
n’auront rien à me dire et ne trouveront point occasion
d’exercer leur odieux talent.
J’avoue qu’on m’a fait entendre que j’aurais dû d’abord,
comme bon sujet et bon Anglais, présenter au secrétaire d’État,
à mon retour, un mémoire instructif touchant mes découvertes,
vu que toutes les terres qu’un sujet découvre appartiennent de
droit à la couronne. Mais, en vérité, je doute que la conquête des
pays dont il s’agit soit aussi aisée que celle que Fernand Cortez
fit autrefois d’une contrée de l’Amérique, où les Espagnols
massacrèrent tant de pauvres Indiens nus et sans armes.
Premièrement, à l’égard du pays de Lilliput, il est clair que la
conquête n’en vaut pas la peine, et que nous n’en retirerions pas
de quoi nous rembourser des frais d’une flotte et d’une armée.
Je demande s’il y aurait de la prudence à aller attaquer les
Brobdingnagniens. Il ferait beau voir une armée anglaise faire
une descente en ce pays-là ! Serait-elle fort contente, si on
l’envoyait dans une contrée où l’on a toujours une île aérienne
sur la tête, toute prête à écraser les rebelles, et à plus forte
raison les ennemis du dehors qui voudraient s’emparer de cet
empire ? Il est vrai que le pays des Houyhnhnms paraît une
– 272 –
conquête assez aisée. Ces peuples ignorent le métier de la
guerre ; ils ne savent ce que c’est qu’armes blanches et armes à
feu.
Cependant, si j’étais ministre d’État, je ne serais point
d’humeur de faire une pareille entreprise. Leur haute prudence
et leur parfaite unanimité sont des armes terribles. Imaginezvous,
d’ailleurs, cent mille Houyhnhnms en fureur se jetant sur
une armée européenne ! Quel carnage ne feraient-ils pas avec
leurs dents, et combien de têtes et d’estomacs ne briseraient-ils
pas avec leurs formidables pieds de derrière ? Certes, il n’y a
point de Houyhnhnm auquel on ne puisse appliquer ce
qu’Horace a dit de l’empereur Auguste :
Recalcitrat undique tutus6.
Mais, loin de songer à conquérir leur pays, je voudrais
plutôt qu’on les engageât à nous envoyer quelques-uns de leur
nation pour civiliser la nôtre, c’est-à-dire pour la rendre
vertueuse et plus raisonnable.
Une autre raison m’empêche d’opiner pour la conquête de
ce pays, et de croire qu’il soit à propos d’augmenter les
domaines de Sa Majesté britannique de mes heureuses
découvertes : c’est qu’à dire le vrai, la manière dont on prend
possession d’un nouveau pays découvert me cause quelques
légers scrupules. Par exemple, une troupe de pirates est poussée
par la tempête je ne sais où. Un mousse, du haut du perroquet,
6 Horace, Satires, livre II, sat. 1 :
Flacci
Verba per attentam non ibunt Cæsaris aurem :
Cui male si palpere, recalcitrat undique tutus.
« Les vers de Flaccus (Horace) n’iront pas fatiguer l’oreille de
César : quand on le caresse maladroitement, il se cabre contre la
louange, tant il se tient sur ses gardes »
– 273 –
découvre terre : les voilà aussitôt à cingler de ce côté-là. Ils
abordent, ils descendent sur le rivage, ils voient un peuple
désarmé qui les reçoit bien ; aussitôt ils donnent un nouveau
nom à cette terre et en prennent possession au nom de leur
chef. Ils élèvent un monument qui atteste à la postérité cette
belle action. Ensuite, ils se mettent à tuer deux ou trois
douzaines de ces pauvres Indiens, et ont la bonté d’en épargner
une douzaine, qu’ils renvoient à leurs huttes. Voilà proprement
l’acte de possession qui commence à fonder le droit divin7.
On envoie bientôt après d’autres vaisseaux en ce même
pays pour exterminer le plus grand nombre des naturels ; on
met les chefs à la torture pour les contraindre à livrer leurs
trésors ; on exerce par conscience tous les actes les plus
barbares et les plus inhumains ; on teint la terre du sang de ses
infortunés habitants ; enfin, cette exécrable troupe de
bourreaux employée à cette pieuse expédition est une colonie
envoyée dans un pays barbare et idolâtre pour le civiliser et le
convertir.
J’avoue que ce que je dis ici ne regarde point la nation
anglaise, qui, dans la fondation des colonies, a toujours fait
éclater sa sagesse et sa justice, et qui peut, sur cet article, servir
aujourd’hui d’exemple à toute l’Europe. On sait quel est notre
zèle pour faire connaître la religion chrétienne dans les pays
nouvellement découverts et heureusement envahis ; que, pour y
faire pratiquer les lois du christianisme nous avons soin d’y
envoyer des pasteurs très pieux et très édifiants, des hommes de
bonnes moeurs et de bon exemple, des femmes et des filles
irréprochables et d’une vertu très bien éprouvée, de braves
officiers, des juges intègres, et surtout des gouverneurs d’une
probité reconnue, qui font consister leur bonheur dans celui des
habitants du pays, qui n’y exercent aucune tyrannie, qui n’ont ni
7 Allusion à la conquête du Mexique par les Espagnols, qui
exercèrent des cruautés inouïes à l’égard des naturels du pays.
– 274 –
avarice, ni ambition, ni cupidité, mais seulement beaucoup de
zèle pour la gloire et les intérêts du roi leur maître.
Au reste, quel intérêt aurions-nous à vouloir nous emparer
des pays dont j’ai fait la description ? Quel avantage retirerionsnous
de la peine d’enchaîner et de tuer les naturels ? Il n’y a
dans ces pays-là ni mines d’or et d’argent, ni sucre, ni tabac. Ils
ne méritent donc pas de devenir l’objet de notre ardeur martiale
et de notre zèle religieux, ni que nous leur fassions l’honneur de
les conquérir.
Si néanmoins la cour en juge autrement, je déclare que je
suis prêt à attester, quand on m’interrogera juridiquement,
qu’avant moi nul Européen n’avait mis le pied dans ces mêmes
contrées : je prends à témoin les naturels, dont la déposition
doit faire foi. Il est vrai qu’on peut chicaner par rapport à ces
deux yahous dont j’ai parlé, et qui, selon la tradition des
Houyhnhnms, parurent autrefois sur une montagne, et sont
depuis devenus la tige de tous les yahous de ce pays-là. Mais il
n’est pas difficile de prouver que ces deux anciens yahous
étaient natifs d’Angleterre ; certains traits de leurs descendants,
certaines inclinations, certaines manières, le font préjuger. Au
surplus, je laisse aux docteurs en matière de colonies à discuter
cet article, et à examiner s’il ne fonde pas un titre clair et
incontestable pour le droit de la Grande-Bretagne.
Après avoir ainsi satisfait à la seule objection qu’on me
peut faire au sujet de mes voyages, je prends enfin congé de
l’honnête lecteur qui m’a fait l’honneur de vouloir bien voyager
avec moi dans ce livre, et je retourne à mon petit jardin de
Redriff, pour, m’y livrer, à mes spéculations philosophiques.
– 275 –
EXTRAIT D’UN PAMPHLET SUR
L’IRLANDE
Cinq ans après avoir publié le Voyage au pays des
Houyhnhnms, — dit M. Taine dans sa remarquable étude sur
Jonathan Swift, — il écrivit en faveur de la malheureuse Irlande
un pamphlet qui est comme le suprême effort de son désespoir
et de son génie, sous ce titre : Proposition modeste pour
empêcher que les enfants des pauvres en Irlande soient une
charge à leurs parents et pour qu’ils soient utiles à leur pays
(1729). Nous empruntons à M. Taine la traduction des
principaux passages de cet écrit, qui est resté d’une piquante
actualité.
« C’est un triste spectacle pour ceux qui se promènent dans
cette grande ville ou voyagent dans la campagne, que de voir les
rues, les routes et les portes des cabanes couvertes de
mendiantes suivies de trois, quatre ou six enfants, tous en
guenilles, et importunant chaque voyageur pour avoir
l’aumône… Tous les partis conviennent, je pense, que ce nombre
prodigieux d’enfants est aujourd’hui, dans le déplorable état de
ce royaume, un très grand fardeau de plus ; c’est pourquoi celui
qui pourrait découvrir un beau moyen aisé et peu coûteux de
transformer ces enfants en membres utiles de la communauté,
rendrait un si grand service au public, qu’il mériterait une
statue comme sauveur de la nation. Je vais donc humblement
proposer une idée, qui, je l’espère, ne saurait rencontrer la
moindre objection.
« J’ai été assuré par un Américain de ma connaissance à
Londres, homme très capable, qu’un jeune enfant bien portant,
– 276 –
bien nourri, est, à l’âge d’un an, une nourriture tout à fait
délicieuse, substantielle et saine, rôti ou bouilli, à l’étuvée ou au
four ; et je ne doute pas qu’il ne puisse servir également en
fricassée ou en ragoût.
« Je prie donc humblement le public de considérer que des
cent vingt mille enfants, on en pourrait réserver vingt mille pour
la reproduction de l’espèce, desquels un quart serait des mâles,
et que les cent mille autres pourraient, à l’âge d’un an, être
offerts en vente aux personnes de qualité et de fortune dans tout
le royaume, la mère étant toujours avertie de les faire téter
abondamment le dernier mois, de façon à les rendre charnus et
gras pour les bonnes tables. Un enfant ferait deux plats dans un
repas d’amis ; quand la famille dîne seule, le train de devant ou
de derrière ferait un plat très raisonnable ; assaisonné avec un
peu de poivre et de sel, il serait très bon, bouilli, le quatrième
jour, particulièrement en hiver.
« J’ai compté qu’en moyenne un enfant pesant douze livres
à sa naissance peut en un an, s’il est passablement nourri,
atteindre vingt-huit livres.
« J’ai calculé que les frais de nourriture pour un enfant de
mendiant (et dans cette liste je mets tous les cottagers,
laboureurs, et les quatre cinquièmes des fermiers) sont environ
de deux schillings par an, guenilles comprises, et je crois que
nul gentleman ne se plaindra pas de donner dix schillings pour
le corps d’un bon enfant gras, qui lui fournira au moins quatre
plats d’excellente viande nutritive.
« Ceux qui sont plus économes (et j’avoue que les temps le
demandent) pourront écorcher l’enfant, et la peau
convenablement préparée fera des gants admirables pour les
dames et des bottes l’été, pour les gentlemen élégants.
– 277 –
« Quant à notre cité de Dublin, on pourra y disposer des
abattoirs dans les endroits les plus convenables ; pour les
bouchers, nous pouvons être certains qu’il n’en manquera pas ;
pourtant je leur recommanderais plutôt d’acheter les enfants
vivants, et d’en dresser la viande toute chaude au sortir, au
couteau, comme nous faisons pour les cochons à rôtir.
« Je pense que les avantages de ce projet sont nombreux et
visibles aussi bien que de la plus grande importance.
« Premièrement, cela diminuera beaucoup le nombre des
papistes, dont nous sommes tous les ans surchargés, puisqu’ils
sont les principaux producteurs de la nation.
« Secondement, comme l’entretien de cent mille enfants de
deux ans et au-dessus ne peut être évalué à moins de dix
schillings par tête chaque année, la richesse de la nation
s’accroîtrait par là de cinquante mille guinées par an, outre le
profit d’un nouveau plat introduit sur les tables de tous les
gentlemen de fortune qui ont quelque délicatesse dans le goût.
Et l’argent circulerait entre nous, ce produit étant uniquement
de notre cru et de nos manufactures.
« Troisièmement, ce serait un grand encouragement au
mariage, que toutes les nations sages ont encouragé par des
récompenses ou garanti par des lois et pénalités. Cela
augmenterait les soins et la tendresse des mères pour leurs
enfants, quand elles seraient sûres d’un établissement à vie pour
les pauvres petits, institué ainsi en quelque sorte par le public
lui-même. — On pourrait énumérer beaucoup d’autres
avantages, par exemple l’addition de quelques milliers de pièces
à notre exportation de boeuf en baril, l’expédition plus
abondante de la chair du porc, et des perfectionnements dans
l’art de faire de bons jambons ; mais j’omets tout cela et
beaucoup d’autres choses par amour de la brièveté.
– 278 –
« Quelques personnes d’esprit abattu s’inquiètent en outre
de ce grand nombre de pauvres gens qui sont vieux, malades ou
estropiés, et l’on m’a demandé d’employer mes réflexions à
trouver un moyen de débarrasser la nation d’un fardeau
pénible ; mais là-dessus je n’ai pas le moindre souci, parce
qu’on sait fort bien que tous les jours ils meurent et pourrissent
de froid, de faim, de saleté et de vermine, aussi vite qu’on peut
raisonnablement y compter. Et quant aux jeunes laboureurs,
leur état donne des espérances pareilles : ils ne peuvent trouver
d’ouvrage, et par conséquent languissent par défaut de
nourriture, tellement que si en quelques occasions on les loue
par hasard comme manoeuvres, il n’ont pas la force d’achever
leur travail. De cette façon, le pays et eux-mêmes se trouvent
heureusement délivrés de tous les maux à venir. »
Swift finit par cette ironie de cannibale :
« Je déclare dans la sincérité de mon coeur que je n’ai pas le
moindre intérêt personnel dans l’accomplissement de cette
oeuvre salutaire, n’ayant d’autre motif que le bien public de mon
pays. Je n’ai pas d’enfants dont par cet expédient je puisse tirer
un sou, mon plus jeune ayant neuf ans et ma femme ayant passé
l’âge où elle aurait pu devenir mère. »